Home RICERCA & SALUTE Diabete: ci sono virus che li provocano, ma altri che possono prevenirlo?

Diabete: ci sono virus che li provocano, ma altri che possono prevenirlo?

I medici non possono prevedere chi svilupperà il diabete di tipo 1, una malattia autoimmune cronica in cui il proprio sistema immunitario distrugge le cellule necessarie per controllare i livelli di zucchero nel sangue, richiedendo iniezioni giornaliere di insulina e monitoraggio costante. Ora, un nuovo studio condotto dalla Scuola di Medicina dell’Università di Washington a St. Louis ha scoperto che i virus nell’intestino possono influenzare la possibilità di una persona di sviluppare la malattia. I bambini le cui comunità virali dell’intestino, o viromi, sono meno diversi hanno maggiori probabilità di generare anticorpi autodistruttivi che possono portare al diabete di tipo 1. Inoltre, i bambini portatori di un virus specifico appartenente alla famiglia dei Circoviridae avevano meno probabilità di dirigersi verso il diabete rispetto a quelli che portavano membri di un diverso gruppo di virus. I risultati, pubblicati sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, suggeriscono un modo per prevedere, e forse persino prevenire, la diagnosi che altera la vita. Il diabete di tipo 1 si sviluppa come un processo in due fasi. In primo luogo, una persona acquisisce anticorpi contro le cellule del pancreas responsabili della produzione di insulina.

Alcuni bambini generano gli anticorpi – chiamati autoanticorpi perché prendono di mira le cellule della persona – ma non sviluppano mai la malattia. In altri bambini, tuttavia, gli auto-anticorpi segnalano un attacco progressivo del proprio sistema immunitario contro le cellule pancreatiche, uccidendoli e ostacolando la capacità del corpo di produrre insulina. Quando il pancreas non riesce più a produrre abbastanza insulina, una persona sviluppa il diabete di tipo 1. La nuova ricerca segue uno studio precedente di Mikael Knip, MD, PhD, dell’Università di Helsinki, e Ramnik Xavier, MD, PhD, del Massachusetts General Hospital e della Harvard Medical School, che ha studiato gli ecosistemi batterici dell’intestino di 33 bambini portatori di geni che li mette ad alto rischio di sviluppare il diabete di tipo 1. I ricercatori hanno raccolto campioni di feci mensili dai bambini dalla nascita all’età di 3 anni e hanno monitorato i bambini per lo sviluppo di auto-anticorpi e la malattia. In un piccolo gruppo di bambini che hanno sviluppato il diabete di tipo 1, il team ha notato alterazioni significative nella diversità delle specie batteriche nell’intestino prima della diagnosi. Ma questo studio ha esaminato solo i batteri nell’intestino, non i virus.

“Abbiamo identificato un virus significativamente associato a un rischio ridotto e un altro gruppo di virus associato a un aumentato rischio di sviluppare anticorpi contro le cellule stesse dei bambini”, ha dichiarato Herbert Virgin, MD, PhD, responsabile di Patologia e Immunologia, e autore senior dello studio. “Sembra che l’equilibrio di questi due gruppi di virus possa controllare il rischio di sviluppare anticorpi che possono portare al diabete di tipo 1. Quindi, il team ha prelevato gli stessi campioni e analizzato la popolazione di virus in un sottoinsieme selezionato di bambini. Hanno accuratamente abbinato 11 bambini che hanno acquisito auto-anticorpi – cinque dei quali hanno sviluppato il diabete di tipo 1 – con 11 bambini che non hanno sviluppato auto-anticorpi o la malattia. Tutti i 22 bambini hanno trasportato geni che li mettono a rischio elevato di sviluppare la malattia. Un virus precedentemente sconosciuto relativo ai circovirus è stato trovato in cinque degli 11 bambini che non hanno sviluppato auto-anticorpi, ma non in nessuno dei bambini che lo hanno fatto. I circovirus sono piccoli virus che infettano una serie di mammiferi ma che raramente legati alla malattia virale, non sono mai stati associati a malattie nelle persone. Molteplici linee di evidenza supportano l’associazione inversa tra il circovirus riscontrato e lo sviluppo di auto-anticorpi.

Ciò suggerisce che avere un circovirus può essere una buona cosa per le persone ad alto rischio di diabete. I ricercatori hanno anche trovato differenze in un gruppo di virus chiamati batteriofagi che infettano i batteri nell’intestino, non le cellule umane. I bambini che trasportano i batteriofagi che prendono di mira le specie Bacteroides – uno dei principali gruppi di batteri intestinali – avevano maggiori probabilità di iniziare il percorso verso il diabete. Studi precedenti avevano scoperto che i cambiamenti nelle specie Bacteroides sono associati allo sviluppo del diabete di tipo 1, e qui abbiamo scoperto che i virus che infettano i Bacteroides sono associati allo sviluppo di auto-anticorpi. I dati ottenuti dal team supportano l’idea che i Bacteroides o altri batteri e i virus che li infettano abbiano un ruolo nel processo patologico che porta al diabete. Quando la popolazione virale dell’intestino di ciascun bambino è stata analizzata nel suo insieme, i ricercatori hanno scoperto che i bambini che hanno compiuto un primo passo verso il diabete avevano meno e una gamma più ristretta di virus rispetto a quelli che non lo facevano.

La dott.ssa Virgin conclude: “Ci sono molte malattie autoimmuni che sono molto più comuni in questi giorni. Potrebbe essere che ci siamo resi insalubri non avendo i virus giusti nel nostro viroma. Abbiamo bisogno di vedere se possiamo replicare queste scoperte in un altro gruppo di bambini, e quindi dobbiamo mostrare la causalità in un modello animale. Se questi risultati reggono, potremmo un giorno essere in grado di prevenire il diabete di tipo 1 trattando i bambini ad alto rischio con i circovirus. Il diabete può essere terribile e nessuno sa come prevenirlo, vale la pena indagare sui circovirus”.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Zhao G et al. PNAS USA. 2017 Jul 25; 114(30):6166-75. 

Washington RE et al. Diab Res Clin Pract. 2014; 103(3):504.

Virgin HW, Todd JA. Cell 2011 Sep 30; 147(1):44-56. 

 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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