Sonno, ricompensa e depressione: i nuovi risvolti

Sonno, ricompensa e depressione: i nuovi risvolti

La depressione maggiore è responsabile di quasi il 4% del carico di malattia negli Stati Uniti. Nel 2015, circa 16 milioni di adulti statunitensi con più di 18 anni hanno riferito di aver avuto almeno un episodio depressivo maggiore nell’anno precedente. Sebbene ci sia una vasta gamma di opzioni di trattamento per le persone depresse, non esiste una cura e abbiamo ancora molto da imparare. Per questo motivo, la ricerca sull’attività cerebrale associata alla depressione è fondamentale. Le cause precise della depressione non sono sempre chiare, ma alcuni fattori sono noti per svolgere un ruolo: il sonno povero, ad esempio, è un fattore di rischio relativamente comune. Sebbene l’insonnia e l’ipersonnia, o eccessiva sonnolenza, siano entrambi sintomi di depressione, l’insonnia è più fortemente associata alla gravità, all’insorgenza e alla recidiva degli episodi depressivi. Infatti, le persone senza depressione ma con insonnia hanno il doppio del rischio di sviluppare depressione rispetto a chi dorme bene.

Analogamente, la ricerca ha anche dimostrato che in alcuni individui i sintomi depressivi migliorano se i problemi di sonno vengono alleviati. Negli ultimi anni, i ricercatori che studiano la depressione hanno focalizzato sempre più l’attenzione sulle differenze individuali nella funzione cerebrale. In particolare, una regione chiamata striato ventrale ha prodotto risultati interessanti. Questa è un’area del cervello coinvolta in ricompensa, motivazione e comportamento diretto agli obiettivi. Gli esperimenti hanno dimostrato che una ridotta attività dello striato ventrale legata alla ricompensa è associata alla depressione. Inoltre, la stimolazione cerebrale profonda dello striato ventrale ha dimostrato di avere un effetto antidepressivo nelle persone con depressione resistente al trattamento. Sembra che alti livelli di attività dello striato ventrale legata alla ricompensa possano tamponare l’individuo contro gli effetti di esperienze negative, riducendo la probabilità di sviluppare sintomi depressivi.

Uno studio pubblicato sul Journal of Neuroscience ha dato uno sguardo a queste teorie in modo più approfondito, ed ha esaminato se l’attività correlata alla ricompensa nello striato ventrale abbia influenzato la relazione tra disturbo del sonno e sintomi depressivi. La ricercaè stata diretta da Reut Avinun, PhD – dalla Duke University in North Carolina – che ha spiegato che questa ricerca fa seguito a due altri studi nel loro laboratorio, che dimostrano come la stessa regione del cervello possa modulare l’effetto dello stress sulla depressione. Gli studi hanno dimostrato che le persone che soffrivano di stress e avevano un’elevata attivazione correlata alla ricompensa nello striato ventrale avevano meno probabilità di riferire sui sintomi depressivi. Per la loro ultima indagine, hanno arruolato 1.129 giovani adulti tratti dallo studio Duke Neurogenetics.

In primo luogo, i partecipanti hanno completato un questionario sulla qualità del loro sonno. In totale, il 35% dei partecipanti è stato caratterizzato come “poveri dormienti”. Successivamente, hanno giocato un gioco di indovinare carte in cui hanno ricevuto un feedback positivo e negativo progettato per innescare lo striato ventrale. Mentre giocavano, i ricercatori hanno raccolto dati funzionali RMN. Hanno scoperto che gli individui con più alta attività striatale ventrale legata alla ricompensa, erano significativamente meno probabilità di riportare sintomi di depressione quando sperimentavano una scarsa qualità del sonno. Questo risultato è rimasto significativo anche dopo aver controllato fattori come età, sesso, razza, stress precoce o recente e sintomi di ansia. I risultati potrebbero essere utili nella ricerca in corso di markers per il rischio di depressione. Inoltre danno un’idea di come funziona la depressione.

La dottoressa Avinun commenta: “Questa stessa regione è stata associata all’ottimismo, quindi è possibile che le persone con questa alta sensibilità alla ricompensa possano affrontare meglio le esperienze stressanti e negative avendo una prospettiva più positiva. Le scoperte attuali si basano su studi precedenti, intagliando un ruolo significativo per lo striato ventrale nella relazione tra sonno e depressione. Ma c’è ancora molto lavoro da fare. In futuro, ho intenzione di comprendere meglio la suscettibilità alla depressione, ed identificare gli individui che sono più a rischio di sviluppare depressione osservando il loro cervello e il loro DNA. La depressione è ancora una condizione difficile da prevedere e trattare. Tuttavia, gli sforzi continui lungo percorsi innovativi stanno generando intuizioni significative nelle neuroscienze e nella genetica al di sotto di questa condizione pervasiva”.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, Medico specialista in Biochimica Clinica.

Letteratura scientifica

Avinun R et al. J Neurosci. 2017 Oct 4; 37(40):9724-9729.

Kim MJ, Avinun R et al. Sci Rep. 2017 Sep 8; 7(1):10959.

Hanson JL et al. Biol Psychiatry. 2015 Nov 1; 78(9):598-605.

Pan PM et al.Am J Psychiatry. 2017 Nov 1; 174(11):1112-19.

Bao YP et al. Neurosci Biobehav Rev. 2017 Apr; 75:257-273.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 601 Articoli
Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998. Specialista in Biochimica Clinica nel 2002. Dottorato in Neurobiologia nel 2006. Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hiopkins University, dal 2004 al 2008. Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata. Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sul sito salutesicilia.com.