Cioccolata: le prove più concrete di come fa bene al cervello

Cioccolata: le prove più concrete di come fa bene al cervello

Se non sapete resistere a mangiare quella tavoletta di cioccolato che vi sta chiamando, indulgete pure: un nuovo studio suggerisce che mangiare cioccolato almeno una volta alla settimana può aumentare la funzione cognitiva. Il dottor Georgie Crichton, del Centro di ricerca sulla fisiologia nutrizionale presso l’Università del Sud Australia, e colleghi pubblicano le loro scoperte sulla rivista Appetite. Mentre il cioccolato è ancora percepito come un trattamento indulgente, gli studi hanno sempre più documentato i potenziali benefici per la salute del consumo abituale. Ma come l’assunzione di cioccolato influisce sulla funzione cognitiva? Questo è ciò che il dottor Crichton e colleghi hanno deciso di determinare, osservando che in questo settore mancano informazioni. “Poco si sa sulla relazione tra il cioccolato e il funzionamento cognitivo o la salute del cervello“, ha detto il dott. Crichton. “La maggior parte degli studi fino ad oggi si è concentrata sugli effetti acuti del consumo di cioccolata o di cacao, valutando le prestazioni immediate. Noi, invece, volevamo esaminare il consumo abituale o normale con le prestazioni cognitive.”

I ricercatori hanno analizzato i dati di 968 persone di età compresa tra 23 e 98 anni che erano liberi da demenza e facevano parte del Maine-Syracuse Longitudinal Study (MSLS), guidato dal coautore dello studio Merrill Elias, dell’Università del Maine. Il team ha analizzato l’assunzione di cioccolato dei partecipanti per un periodo di 30 anni, come determinato dalle informazioni di un questionario sulla frequenza degli alimenti. Il questionario chiedeva alle persone quante volte mangiavano il cioccolato: mai, raramente, una volta alla settimana, due o quattro volte alla settimana, da cinque a sei volte alla settimana o una o più volte al giorno. La funzione cognitiva dei partecipanti è stata valutata attraverso una serie di compiti che hanno testato la memoria e l’organizzazione visuo-spaziale (la capacità di comprendere e ricordare le relazioni spaziali tra gli oggetti), la memoria di lavoro (la capacità di elaborare informazioni nuove ed esistenti), la memoria verbale (la capacità di ricordare le parole e altri fattori legati alla lingua) e la scansione e il focus (la capacità di concentrarsi su oggetti specifici).

I ricercatori hanno scoperto che gli individui che hanno consumato cioccolato almeno una volta alla settimana hanno ottenuto risultati significativamente migliori su tutti i compiti cognitivi, rispetto a quelli che non mangiavano mai o raramente il cioccolato. Dopo aver tenuto conto di altri possibili fattori confondenti – tra cui l’età, il sesso, l’istruzione, la pressione sanguigna, i livelli di colesterolo, i livelli di glucosio nel sangue, l’assunzione di alcol e l’apporto calorico totale – i risultati sono rimasti, ad eccezione della memoria di lavoro. Inoltre, i ricercatori hanno scoperto che l’assunzione regolare e a lungo termine di flavanoli di cacao può proteggere dal declino cognitivo. I flavanoli sono composti presenti in natura in vari tipi di piante, con alcuni dei più alti livelli trovati nei fagioli dell’albero del cacao. I flavanoli hanno proprietà antiossidanti, il che significa che hanno la capacità di ridurre gli effetti del danno cellulare causato dallo stress ossidativo. Inoltre, alcuni studi hanno dimostrato che i flavanoli possono migliorare la funzionalità dei vasi sanguigni e abbassare la pressione sanguigna.

Ma i benefici dei flavanoli non finiscono qui. Una nuova recensione – recentemente pubblicata sulla rivista Frontiers in Nutrition – suggerisce che i flavanoli del cacao potrebbero beneficiare del funzionamento cognitivo. La ricerca è stata condotta da Valentina Socci e colleghi, dell’Università dell’Aquila in Italia. Studi precedenti hanno suggerito un collegamento tra l’assunzione di flavanoli di cacao e una migliore funzione cognitiva, con il cioccolato fondente spesso citato come la migliore fonte. Per la nuova ricerca, Socci e il team hanno voluto approfondire i benefici cerebrali dei flavanoli del cacao: quali specifiche funzioni cognitive sono influenzate dai flavanoli del cacao? E gli effetti sono immediati? I ricercatori hanno cercato di rispondere a queste domande e altro ancora conducendo una revisione approfondita degli studi esistenti esaminando gli effetti cognitivi dei flavanoli di cacao. In particolare, il team ha osservato come i flavanoli del cacao influenzano il funzionamento cognitivo nel tempo e nelle ore di consumo.

I ricercatori hanno scoperto che, mentre solo un piccolo numero di studi randomizzati controllati hanno esaminato gli effetti a breve termine dei flavanoli di cacao sulla funzione cognitiva, indicano alcuni significativi benefici. Il team ha scoperto prove di un legame tra consumo di flavanoli di cacao e miglioramenti quasi immediati nella memoria di lavoro. Uno studio, ad esempio, ha identificato miglioramenti della memoria di lavoro nei giovani adulti appena 2 ore dopo aver consumato 773 milligrammi di flavanoli di cacao. In un altro studio, i ricercatori hanno scoperto che il consumo di flavanoli di cacao sembra compensare il deterioramento cognitivo causato da una notte di privazione del sonno. Tuttavia, gli autori osservano che gli effetti acuti riportati dei flavanoli di cacao dipendono dal tipo di valutazioni cognitive utilizzate dagli studi, nonché dalla durata di queste valutazioni. Hanno scoperto che ci volevano test cognitivi molto esigenti, per rilevare i benefici più sottili del consumo di flavanolo di cacao. Guardando gli effetti a lungo termine, i ricercatori hanno scoperto che la maggior parte degli studi che hanno esaminato questa associazione sono stati condotti negli anziani.

La revisione suggerisce che l’assunzione giornaliera di flavanoli di cacao – per almeno 5 giorni e fino a 3 mesi – ha posto i maggiori benefici per la funzione cognitiva, portando a miglioramenti nell’attenzione, velocità di elaborazione, fluidità verbale e memoria di lavoro. Socci e il team osservano che questi benefici erano più forti per gli anziani che già avevano avuto un lieve declino cognitivo o altri disturbi della memoria quando sono iniziati gli studi – una scoperta che ha sorpreso i ricercatori. Il Dr Socci ed il Dr. Ferrara commentano così: “Questo risultato suggerisce il potenziale dei flavanoli di cacao per proteggere la funzione cognitiva in popolazioni vulnerabili nel tempo, migliorando le prestazioni. Se si osserva il meccanismo sottostante, i flavanoli del cacao hanno effetti benefici per la salute cardiovascolare e possono aumentare il volume del sangue cerebrale nel giro dentato dell’ippocampo. Questa struttura è particolarmente influenzata dall’invecchiamento e quindi dalla potenziale fonte di declino della memoria legata all’età negli esseri umani”.

  • a cura del Dr, Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.
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Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998. Specialista in Biochimica Clinica nel 2002. Dottorato in Neurobiologia nel 2006. Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hiopkins University, dal 2004 al 2008. Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata. Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sul sito salutesicilia.com.