Capelli grigi: fra i meccanismi spunta il sistema immunitario

I nostri capelli sono naturalmente bianchi, ma sono colorati da un pigmento chiamato melanina, che è prodotto da cellule chiamate melanociti. Questi sono posizionati nei follicoli piliferi. Come ogni pelo cresce, viene infuso con la melanina. Invecchiando, i melanociti rallentano e lentamente scompaiono, riducendo la quantità di pigmento prodotto, lasciandoci con i capelli grigi. Perché alcune persone diventano grigie in un’età relativamente giovane dipende da fattori genetici, almeno in parte, ma perché succede dopo che la malattia o lo stress non sono ancora chiari. In alcune persone, dopo una grave malattia o in risposta allo stress cronico, i loro capelli possono diventare grigi. Le ragioni esatte di ciò si sono rivelate difficili da definire. Tuttavia, un nuovo studio fornisce delle intuizioni, e i ricercatori del National Institutes of Health (NIH) e dell’Università dell’Alabama di Birmingham hanno trovato alcuni indizi in un luogo inaspettato: il sistema immunitario. Gli interferoni sembravano particolarmente importanti.

Quando il corpo è invaso da un agente patogeno, il sistema immunitario innato è il primo a rispondere. Questa branca del sistema immunitario combatte tutti gli avversari con un attacco rapido. Tutte le cellule hanno la capacità di riconoscere gli invasori e, quando lo fanno, rilasciano interferoni. Queste proteine ​​informano anche altre cellule di agire, aumentando l’attività dei geni che bloccano la replicazione virale. Gli interferoni attivano anche altre cellule immunitarie, come le cellule natural killer e i macrofagi. L’autrice principale dello studio Melissa Harris, assistente professore nel Dipartimento di Biologia, spiega come si sono imbattuti in questa sorprendente connessione tra colore dei capelli e interferoni. Spiega: “Siamo interessati ai geni che influenzano il modo in cui le nostre cellule staminali vengono mantenute nel tempo. Ci piace studiare i capelli grigi, perché è una facile lettura della disfunzione delle cellule staminali dei melanociti”.

La proteina che univa i punti tra i capelli grigi e il sistema immunitario era il fattore di trascrizione MITF, che è una proteina che regola gran parte dell’attività cellulare all’interno dei melanociti. Gli scienziati hanno scoperto che il MITF è vitale per mantenere la risposta all’interferone dei melanociti sotto copertura. Senza il controllo del MITF della risposta nelle cellule staminali dei melanociti, i capelli dei topi diventano grigi. Inoltre, nei topi predisposti a diventare grigi, se viene attivata la segnalazione immunitaria, i peli grigi crescono più rapidamente. I risultati sono stati pubblicati questa settimana sulla rivista PLOS Biology. Secondo il coautore dello studio William Pavan, capo del Genetic Disease Research Branch del National Human Genome Research Institute del NIH, questa scoperta suggerisce che i geni che controllano il pigmento nei capelli e nella pelle funzionano anche per controllare il sistema immunitario innato.

I risultati potrebbero fornire ulteriori informazioni sul perché le persone diventano grigie nella prima fase della vita o seguono malattie e stress. Tuttavia, ci sono altre, forse più importanti, applicazioni: scoprire questa connessione ci aiuterà a capire le malattie della pigmentazione con un coinvolgimento innato del sistema immunitario, come la vitiligine. La vitiligine, caratterizzata dalla perdita di pigmentazione in chiazze di pelle, colpisce lo 0,5-1% delle persone in tutto il mondo. Le regioni chiare di decolorazione sono dovute a una riduzione del numero di melanociti. Sebbene nessuno sia troppo sicuro del motivo per cui i melanociti smettono di funzionare, si pensa che la vitiligine non segmentaria, il tipo più comune, sia una malattia autoimmune. Ma non si conosce il motivo per cui le cellule immunitarie debbano attaccare esclusivamente i melanociti, lasciando intatti gli altri tipi di cellule della cute (es. i cheratinociti).

I dati ottenuti vanno ad aggiungersi a quelli di una ricerca pubblicata l’anno scorso, dove un team ha scoperto che i melanociti dei bulbi piliferi sono mantenuti dal un fattore di crescita delle cellule staminali (SCF). Una volta che le cellule staminali si muovono verso la base dei follicoli piliferi, una proteina chiamata KROX20 – meglio conosciuta per il suo ruolo nello sviluppo dei nervi – viene attivata nelle cellule della pelle che formano i fusti dei capelli, noti come cellule progenitrici dei capelli. I ricercatori hanno scoperto che quando KROX20 è attivato, le cellule progenitrici dei capelli producono SCF, che hanno scoperto è cruciale per la pigmentazione dei capelli. Nei topi con cellule della pelle che possedevano sia KROX20 che SCF, i ricercatori hanno scoperto che le cellule della pelle comunicano con i melanociti per formare peli pigmentati.

Se si vuole sapere cosa si nasconde sotto tutte queste anomalie, ovvero la causa prima cui segue il processo di ingrigimento dei capelli, non sorprenderà sentire che si tratta dello stress ossidativo. Già nel 2006 erano state formulate delle ipotesi ed accumulati alcuni dati preliminari a riguardo. Nel 2014, un team di ricercatori del Dipartmento di Dermatologia, Renmin Hospital della Wuhan University, Cina, ha portato sul piatto le prime prove con dati scientifici convincenti. Analizzando bulbi di capelli normali o ingrigiti provenienti dallo stesso donatore, ha visto che in quelli grigi la presenza di enzimi antiossidanti (GPX1, SOD2, CAT) era almeno dimezzata, rispetto ai bulbi “neri”. Ovviamente anche i markers di pigmentazione (tirosinasi, TYRP1, POMC e Pax3) erano fortemente repressi a livello genico, indicando una cattivo lavoro a livello della sintesi delle proteine della pigmentazione.

Come spesso accade nella scienza, la casualità ha portato i ricercatori lungo un percorso inaspettato e affascinante. Ma considerato che ci sono troppe variabili e sistemi biologici connessi, è troppo facile dire che si tratti di un caso….

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2479 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it