Come le emozioni influenzano il cancro: il primo studio sistematico

Come le emozioni influenzano il cancro: il primo studio sistematico

“La relazione tra lo stato emotivo di una persona e il cancro è stata dimostrata in passato, ma principalmente in relazione a sentimenti negativi come stress e depressione e senza una mappa fisiologica del meccanismo di azione all’interno del cervello”, dice il prof. Asya Rolls. Il Prof. Rolls ha sede presso la Facoltà di Medicina Rappaport presso il Technion-Israel Institute of Technology di Haifa. Lei e i suoi colleghi sono rimasti perplessi dall’idea che le emozioni, elaborate dal cervello, potrebbero in qualche modo influenzare la svolta che i tumori possono prendere una volta depositata all’interno del corpo. È intuitivo considerare che stress, ansia e depressione potrebbero avere un impatto negativo sulla capacità del corpo di combattere le malattie. Ma le emozioni positive o una simulazione di tali emozioni potrebbero rinforzare la risposta immunitaria? Diversi ricercatori hanno dimostrato che un miglioramento dello stato emotivo del paziente può influenzare il decorso della malattia. Ma non è chiaro come sia successo.

Quindi, il Prof. Rolls e il team hanno deciso di condurre uno studio per esplorare questi meccanismi e saperne di più su come le emozioni nel cervello possono influenzare il modo in cui il sistema immunitario risponde al cancro. In un articolo che è stato pubblicato sulla rivista Nature Communications, i ricercatori riportano ciò che hanno trovato attraverso il loro recente studio, presentando un modello fisiologico che può spiegare almeno alcuni di questi effetti. L’immunoterapia, che mira a rafforzare la risposta del sistema immunitario contro le cellule tumorali, ha guadagnato terreno nella ricerca sul cancro negli ultimi anni. Tuttavia, il coinvolgimento delle cellule immunitarie nei processi cancerosi è un’arma a doppio taglio, perché anche alcuni componenti di queste cellule supportano la crescita del tumore. Lo fanno bloccando la risposta immunitaria e creando un ambiente favorevole alla crescita. Ma, come spiegano i ricercatori, gli studi esistenti hanno suggerito che l’attività nel sistema di ricompensa del cervello può aiutare a regolare il modo in cui funziona il sistema immunitario.

Sulla base di queste nozioni, il Prof. Rolls ed i suoi colleghi hanno condotto uno studio preclinico in cui hanno sperimentato la manipolazione del sistema di ricompensa del cervello in modelli murini di melanoma (cancro della pelle) e cancro del polmone. Nello specifico, hanno “preso di mira” i neuroni rilascianti la dopamina che si trovano nell’area ventrale tegmentale (VTA) del cervello, una regione chiave del sistema di ricompensa. Il VTA comunica con il sistema limbico, una struttura cerebrale incaricata di elaborare le emozioni, tra le altre cose. E questo, come il team ha scoperto, interagisce con il sistema nervoso simpatico, la rete di neuroni e nervi che si trova in parte nel sistema nervoso centrale e in parte nel sistema nervoso periferico, che è noto per regolare la risposta di combattimento o fuga. Questa interazione, quindi, sembrò estendersi al sistema immunitario. “Attivando artificialmente il VTA”, spiega il Prof. Rolls, “possiamo influenzare il sistema nervoso e, quindi, il sistema immunitario”.

Inoltre, una volta che il sistema immunitario viene attivato in questo modo, sembra anche creare una “memoria” più resiliente degli agenti estranei a cui è stata esposta, che gli consente di rispondere in modo più efficiente a tali agenti patogeni. Quando hanno testato questi effetti in modelli murini di melanoma e cancro del polmone, il team ha rivelato che stimolando il VTA, il sistema immunitario sembrava rispondere in modo più efficace ai tumori. I ricercatori hanno visto che dopo 14 giorni di attivazione ripetuta del VTA, la dimensione del tumore è stata ridotta del 46,5%, in media, mentre il peso del tumore è diminuito del 52,4%, in media. Sebbene questo studio sia preclinico, e ha solo esaminato gli effetti della stimolazione VTA in due tipi di cancro utilizzando modelli murini, i ricercatori ritengono che le loro scoperte potrebbero influenzare il modo in cui gli operatori sanitari vedono il ruolo dello stato mentale e del benessere emotivo sia nello sviluppo che nel trattamento di malattie come il cancro.

Il Prof. Rolls e colleghi hanno studiato il ruolo degli stati emotivi e del sistema di ricompensa del cervello, nella modulazione delle risposte immunitarie per qualche tempo. Comprendere l’influenza del cervello sul sistema immunitario e la sua capacità di combattere il cancro ci consentirà di utilizzare questo meccanismo nei trattamenti medici. Diverse persone reagiscono in modo diverso e saremo in grado di trarre vantaggio da questo enorme potenziale di guarigione, solo se gli scienziati acquisiranno una conoscenza approfondita dei meccanismi.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Ben-Shaanan TL et al. Nat Commun. 2018 Jul 13; 9(1):2723.

Ben-Shaanan TL et al. Nature Med. 2016 Aug; 22(8):940-44.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 826 Articoli
Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998. Specialista in Biochimica Clinica nel 2002. Dottorato in Neurobiologia nel 2006. Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hiopkins University, dal 2004 al 2008. Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata. Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sul sito salutesicilia.com.