Home RICERCA & SALUTE Radioterapia inefficace? Niente paura, un vecchio farmaco cambia faccia ed esiti

Radioterapia inefficace? Niente paura, un vecchio farmaco cambia faccia ed esiti

Ci sono diversi modi per attaccare il cancro; uno dei più comunemente usati è la radioterapia. La radiazione funziona sui tumori in due modi; in primo luogo, danneggia il DNA e, in secondo luogo, produce radicali dell’ossigeno che danneggiano anche le cellule tumorali. Tuttavia, quando i livelli di ossigeno sono bassi (ipossia), il corpo produce meno radicali ossidanti (ROS), il che significa che la radioterapia è meno efficace. Poiché le cellule tumorali si dividono così rapidamente, richiedono più ossigeno rispetto ai tessuti sani. Allo stesso tempo, i vasi sanguigni all’interno dei tumori sono spesso mal costruiti, rendendoli meno efficienti. Ciò significa che le cellule tumorali spesso esauriscono l’ossigeno, proteggendosi dagli effetti mortali della radioterapia. Allo stesso modo, queste zone morte e ipossiche nel tessuto, dove l’afflusso di sangue è limitato, sono difficili da raggiungere per i farmaci trasportati nel sangue. In questo modo, l’ipossia può ridurre l’impatto sia della radioterapia che della chemioterapia. L’autore del presente studio, Dr. Nicholas Denko, PhD, spiega perché l’ipossia è un problema nel trattamento del cancro: “Sappiamo che l’ipossia limita l’efficacia della radioterapia, e questo è un problema clinico serio perché più della metà di tutte le persone affette da cancro ricevono la radioterapia ad un certo punto della loro cura. Se le cellule maligne nelle aree ipossiche di un tumore sopravvivono alla radioterapia, possono diventare una fonte di recidiva del tumore. E’ fondamentale per noi superare questa forma di resistenza al trattamento”.

Nella sua ricerca di modi per migliorare la radioterapia, il dott. Denko e il suo team hanno trovato un farmaco chiamato papaverina. Attualmente, la papaverina ha una varietà di usi, nessuno dei quali ha collegamenti diretti al cancro. Ad esempio, la papaverina può essere utilizzata per ridurre gli spasmi muscolari, anche l’emicrania e per trattare la disfunzione erettile. Uno dei meccanismi principali con cui agisce la papaverina è condizionare le concentrazioni cellulari di un mediatore chiamato AMP ciclico (cAMP). Esso agisce praticamente su tutti i tessuti e a livello della muscolatura vasale condiziona la contrattilità. E’ il mediatore dell’adrenalina che causa vasocostrizione ed aumento della pressione capillare ed arteriosa. A secondo dei distretti dove viene prodotto, però, esso ha azioni differenti. Nel caso del distretto coronarico, cerebrale e genitale si comporta da vasodilatatore, in quest’ultimo giustifica il suo precedente impiego nella disfunzione erettile. Un modo alternativo di azione è che la papaverina inibisce la respirazione dei mitocondri (complesso 1), le centrali energetiche cellulari. Il dott. Denko e il suo team hanno scoperto che bloccando l’attività dei mitocondri che consumavano ossigeno, potevano rendere i tumori più sensibili alla radioterapia. Hanno mostrato che una dose di papaverina prima della radioterapia riduceva l’attività mitocondriale, limitando così l’ipossia e migliorando la distruzione delle cellule tumorali.

I primi tentativi di affrontare il problema dell’ipossia si sono concentrati sull’aggiunta di più ossigeno al tumore. Questo studio prende l’approccio opposto, riducendo la domanda di ossigeno. È importante sottolineare che il farmaco non ha reso il tessuto sano più sensibile alla radioterapia. Questo è lontano dalla fine della strada, però. I ricercatori sperano che adeguando la struttura della papaverina, potrebbero essere in grado di migliorare ulteriormente i suoi benefici. Hanno già cominciato a modificare la sua struttura, descrivendo nella loro pubblicazione alcuni derivati che potrebbero essere sprovvisti delle regolari azioni del farmaco. Questo gli permetterebbe potenzialmente di ridurre anche gli effetti collaterali. Questi risultati sono stati pubblicati di recente negli Atti della National Academy of Sciences (PNAS USA). In un commento associato nello stesso numero del diario, gli autori scrivono: “È risaputo che le cellule ipossiche sono due o tre volte più resistenti alle radiazioni rispetto alle cellule aerobiche. Questa ricerca rappresenta un potenziale punto di riferimento nel nostro studio durato 6 anni per eliminare l’ipossia come causa del fallimento della radioterapia”. Anche se sarà necessario molto più lavoro prima che questo intervento entri in un uso più ampio, è una scoperta eccitante. È un processo relativamente semplice, utilizzando un farmaco collaudato che potrebbe contribuire a migliorare le prestazioni dei trattamenti esistenti per il cancro.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Benej M et al., Denko NC. PNAS USA 2018 Oct;115:10756-761.

Huang H, Li LJ et al. J BUON. 2017 Jan-Feb; 22(1):112-118.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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