Home RICERCA & SALUTE Narcolessia: la prossima entità autoimmune? Le scoperte.

Narcolessia: la prossima entità autoimmune? Le scoperte.

La narcolessia di tipo 1 (NT1) è una rara malattia neurologica che colpisce 1 individuo su 2000. È un disturbo del sonno cronico invalidante che disturba la qualità della vita. NT1 è caratterizzato da eccessiva sonnolenza diurna, paralisi del sonno, allucinazioni ipnagogiche e cataplessia, che sono improvvisi episodi di debolezza muscolare innescati da fattori emotivi. Sebbene non sia sempre presente, la cataplessia è altamente specifica per NT1 e rappresenta un importante marker clinico di questa condizione. NT1 è causato dalla perdita di neuroni ipotalamici dell’ipocretina / produzione di orexina con una diminuzione della concentrazione di ipocretina nel liquido cerebrospinale. Questi neuroni sono coinvolti nella regolazione del ritmo sonno-veglia. Ad oggi, la causa di questa perdita neuronale rimane sconosciuta, ma vengono fatte diverse ipotesi, in particolare in relazione alla sua origine immunitaria. NT1 è fortemente associato con specifici antigeni HLA di leucociti umani poiché il 95% dei pazienti NT1 con cataplessia presentano l’aplotipo HLA-DRB1-15:01 / DQB1-06:02 rispetto al 25% della popolazione generale. Alcuni possibili fattori immunologici come l’infezione stagionale diretta da virus H1N1 o le infezioni da Streptococcus pyogenes sono stati segnalati come associati al verificarsi di NT1.

Oltre alla variabilità della composizione dei linfociti, un microambiente alterato con, per esempio, alterata funzionalità delle cellule presentanti l’antigene o aumento di citochine pro-infiammatorie nell’ambiente può aumentare la resistenza alla regolazione. Diversi studi hanno mostrato produzioni disturbate di citochine associate a NT1. Uno studio ha mostrato che la produzione di IFN-gamma era significativamente aumentata nel sangue da pazienti NT1 in risposta a Streptococcus sierotipo M6 e stimolazione antigenica della proteina streptodornasi B. Un’altra ricerca ha mostrato un aumento del livello di TNF-alfa nei pazienti NT1. Inoltre, in uno studio molto più ampio sul rilascio di citochine / chemochine, è stato descritto un aumento della stimolazione del sistema immunitario con un alto rilascio di numerose citochine pro e antinfiammatorie e fattori di crescita associati a NT1. Un altro studio nel 2015, gli scienziati hanno riscontrato una tendenza ad aumentare i livelli nelle citochine / chemochine dei linfociti Th1 come CCL5, CXCL9, CXCL10 e linfotossina alfa (LT-α). Poiché non vi è stata alcuna conferma univoca circa l’innalzamento di citochine nel sangue o nel cervello, è possibile che per NT1 la reazione auto-infiammatoria sia breve e molto limitata all’ipotalamo laterale.

In uno studio sui pazienti affetti da narcolessia, i ricercatori dell’Università di Copenaghen hanno fatto una scoperta importante che potrebbe aiutare a spianare la strada a un miglior trattamento della condizione cronica. Il team ha scoperto che i pazienti avevano cellule T CD8 citotossiche nel sangue, fornendo nuove importanti prove che la condizione è una malattia autoimmune. Gli scienziati avevano già sospettato che la narcolessia potesse essere autoimmune nella causa, ma questo nuovo studio, pubblicato sulla rivista Nature Communications, offre una nuova prova che questa ipotesi è corretta. Quando le cellule immunitarie sono autoreattive, riconoscono le cellule del corpo come bersagli per l’attacco, come se stessero invadendo batteri o virus. Il termine citotossico si riferisce alla loro capacità di uccidere le cellule bersaglio. Generalmente, nei pazienti con narcolessia, i neuroni che producono l’ipocretina sono stati distrutti. Nel 2018, i ricercatori hanno scoperto cellule T CD4 autoreattive in pazienti con narcolessia, che hanno fornito la prima vera prova che la narcolessia potrebbe essere una condizione autoimmune. Tuttavia, poiché il sistema immunitario uccide le cellule i neuroni produttori di ipocretina, i linfociti T CD4 e CD8 di solito devono lavorare insieme.

Secondo l’autore dello studio, la Dr.ssa Birgitte Rahbek Kornum, la scoperta di cellule autoreattive in soggetti sani sottolinea anche la teoria secondo cui qualcosa deve scatenare la narcolessia e attivare l’autoreattività. Gli scienziati non sanno ancora cosa causa la malattia. Si aspettano una combinazione di genetica, cellule autoreattive e una forma di innesco per provocare la malattia, ad es. un’infezione da virus. La malattia può essere trattata clinicamente oggi, ma i nuovi risultati della ricerca possono aprire la strada a trattamenti ancora migliori. Per lo studio, il team ha confrontato campioni di sangue di 20 pazienti affetti da narcolessia con quelli presi da 52 controlli sani. I ricercatori hanno scoperto che quasi tutti i campioni dei pazienti con narcolessia avevano cellule T CD8 autoreattive. I ricercatori pensano è probabile che gli studi si concentreranno ora più sul trattamento della narcolessia con farmaci che calmano il sistema immunitario. Questo è già stato provato, dato che gli scienziati già sospettavano che la condizione fosse autoimmune. Tuttavia, “ora che sappiamo che è guidato dalle cellule T, possiamo iniziare a mirare e rendere i trattamenti immunitari ancora più efficaci e precisi”, conclude Kornum.

La Dr.ssa Kornum ha spiegato: “Abbiamo trovato cellule T CD8 citotossiche autoreattive nel sangue di pazienti con narcolessia. Cioè, le cellule riconoscono i neuroni che producono l’ipocretina che regola lo stato di veglia di una persona. Non dimostra che sono quelli che hanno ucciso i neuroni, ma è un importante passo avanti. Ora sappiamo cosa stanno cercando le cellule. Ora abbiamo fornito una prova più importante: che anche le celle T CD8 sono autoreattive e ci sarà probabilmente più attenzione a cercare di trattare la narcolessia con farmaci diretti al sistema immunitario. Questo è già stato tentato, tuttavia, perché l’ipotesi che si tratti di una malattia autoimmune esiste da molti anni. Ma ora che sappiamo che è guidato dalle cellule T, possiamo iniziare a mirare e rendere i trattamenti immunitari ancora più efficaci e precisi. Abbiamo anche trovato cellule autoreattive in alcuni individui sani, ma qui probabilmente le cellule non sono state attivate. È qualcosa che vediamo sempre più spesso con l’autoimmunità – che giace dormiente in tutti noi, ma non è attivato in tutti. Il prossimo grande enigma è imparare cosa li attiva”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Latorre D et al. Nature. 2018 Oct; 562(7725):63-68.

Kornum BR et al. J Neuroimmunol. 2017 Aug; 309:7-11.

Ramberger M, Högl B et al. Sleep 2017 Mar 1; 40(3).

Lecendreux M et al. PLoS One. 2017; 12(1):e0169836. 

Bernard-Valnet R et al. PNAS USA 2016; 113(39):10956. 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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