La sindrome della “principessa sul pisello”: sotto i materassi c’è la serotonina

Un team internazionale guidato dai ricercatori della McGill University ha scoperto un meccanismo biologico che potrebbe spiegare una maggiore consapevolezza somatica, una condizione in cui i pazienti sperimentano disagi fisici per i quali non esiste una spiegazione fisiologica. I pazienti con consapevolezza somatica intensificata spesso accusano sintomi inspiegabili – mal di testa, dolori alle articolazioni, nausea, costipazione o prurito della pelle – che causano disagio emotivo e hanno il doppio delle probabilità di sviluppare dolore cronico. La condizione è associata a malattie come la fibromialgia, l’artrite reumatoide e disturbi temporo-mandibolari, e si ritiene che sia di origine psicologica. Il Dr. Samar Khoury, PhD presso l’Alan Edwards Center della McGill per la ricerca sul dolore propone un parallelismo molto conosciuto: “Pensate alla fiaba della principessa e del pisello. La principessa nella storia aveva un’estrema sensibilità in cui poteva sentire un piccolo pisello attraverso una pila di 20 materassi. Questa è una buona analogia di come potrebbe sentirsi qualcuno con una consapevolezza somatica accentuata, ha dei disagi causati da un fastidio piccolo come un pisello, che i medici sembrano non trovare o vedere, ma è molto reale”. Grazie ad uno studio esistente sull’associazione genetica, il Dr. Khoury ed il suo team potrebbero aver trovato il pisello elusivo capace di spiegare la consapevolezza somatica.

Il loro lavoro, recentemente pubblicato su Annals of Neurology, ha utilizzato i dati disponibili attraverso la coorte Orofacial Pain: Prospective Evaluation e Risk Assessment e dimostra che i pazienti che soffrono di sintomi somatici condividono una variante genetica comune. La mutazione porta al malfunzionamento di un enzima critico per la produzione di serotonina, un neurotrasmettitore con numerose funzioni biologiche. L’enzima in questione è la aromatico decarbossilasi, una proteina che usa la vitamina B6 per iniziare la sintesi di neurotrasmettitori a partire dai corrispettivi aminoacidi. I ricercatori hanno utilizzato un progetto di studio su associazione, basato su una lista di 3295 polimorfismi a singolo nucleotide (SNP; variazioni geniche) mappati su 358 geni per testare i sintomi somatici riportando usando il questionario chiamato PILL da una coorte caso-controllo di dolore orofacciale (n=1.607). Una meta-analisi di replicazione di 3 coorti indipendenti (n=3.189) è stata seguita da validazione funzionale, compresa una dinamica molecolare in-silico, analisi enzimatiche in vitro e misure della concentrazione plasmatica di serotonina (5-HT). Bene, il team ha scoperto che in un punto preciso della sequenza dell’enzima, un residuo di arginina risulta cambiato in uno di glutammina (R>Q). Questo fa variare notevolmente l’affinità dell’enzima per il suo cofattore, il PLP, la forma attiva della vitamina B6.

La Dr.ssa Luda Diatchenko, autrice principale del nuovo studio e docente presso la Facoltà di Odontoiatria di McGill, che detiene il Canada Excellence Research Chair in Human Pain Genetics, ha commentato: “Sono molto felice e orgogliosa del fatto che il nostro lavoro fornisca una base molecolare per i sintomi somatici intensificati. Riteniamo che questo lavoro sia molto importante per i pazienti perché ora possiamo fornire una spiegazione biologica dei loro sintomi. È stato spesso creduto che ci fossero problemi psicologici o psichiatrici, che il problema fosse nella testa di quel paziente, ma il nostro lavoro dimostra che questi i pazienti hanno livelli più bassi di serotonina nel sangue. Il prossimo passo per noi sarebbe quello di vedere se siamo in grado di indirizzare i livelli di serotonina al fine di alleviare questi sintomi”. I risultati del loro studio hanno gettato le basi per lo sviluppo di modelli animali che potrebbero essere utilizzati per caratterizzare meglio i percorsi molecolari nella consapevolezza somatica intensificata. Soprattutto, Diatchenko e Khoury sperano che il loro lavoro possa aprire la strada alle opzioni di trattamento. Questo lavoro è stato supportato dal Canadian Institutes of Health Research, Natural Sciences e Engineering Research Council del Canada, dal National Institutes of Health (NIH) e dall’Istituto Nazionale di Ricerca Dentale e Cranio-facciale.

Che dire: in ogni favola o leggenda, ci sarà sempre un fondo di verità?

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Khoury S. et al. Diatchenko L. Ann Neurol. 2019 Jun 8.

Parisien M et al. Diatchenko L. Pain 2019; 160(4):932-944.

Smith SB et al., Diatchenko L. Pain 2019; 160(3):579-591. 

Meloto CB et al., Diatchenko L. Pain 2018; 159(4):749-763.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 1716 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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