Home RICERCA & SALUTE Sclerosi multipla: il fattore virale colleziona sempre più prove di intervento

Sclerosi multipla: il fattore virale colleziona sempre più prove di intervento

La sclerosi multipla colpisce una persona su 1000 in Svizzera, due terzi dei quali sono donne. È la più comune malattia autoimmune che colpisce il cervello. Fino ad oggi, non esiste ancora una cura disponibile, né una chiara comprensione dei fattori che scatenano questa malattia a circa 30 anni di età. Sebbene le cause esatte della sclerosi multipla siano ancora sconosciute, si presume che la malattia sia scatenata da una combinazione di fattori di rischio genetici e ambientali. Ma quale? In un modello murino della malattia, i ricercatori dell’Università di Ginevra (UNIGE) e degli ospedali universitari di Ginevra (HUG), Svizzera, hanno studiato il potenziale legame tra le infezioni virali cerebrali transitorie nella prima infanzia e lo sviluppo di questa malattia autoimmune cerebrale in seguito in vita. Il leader senior della ricerca è il Dr. Doron Merkler, professore nel Dipartimento di Patologia e Immunologia della Facoltà di Medicina dell’UNIGE e consulente senior nel Servizio di Patologia Clinica dell’HUG. In effetti, l’area del cervello colpita da un’infezione virale durante l’infanzia subisce un cambiamento che può chiamare, molto tempo dopo, sul sistema immunitario per girare contro se stesso in questa posizione precisa, innescando lesioni autoimmuni. Questi risultati, pubblicati sulla rivista Science Translational Medicine, forniscono un primo passo nel rispondere a una delle possibili cause ambientali di questa grave malattia.

Gli scienziati hanno indotto un’infezione virale transitoria in un gruppo di topi adulti e in un gruppo di topi in giovane età al fine di testare questa ipotesi. Gli scienziati hanno quindi permesso ai due gruppi di topi di invecchiare prima di essere trasferiti con cellule auto-reattive, che possono bersagliare la normale struttura cerebrale e sono anche pensati per contribuire alla malattia dei pazienti con sclerosi multipla. Queste cellule auto-reattive sono presenti nella maggior parte di noi, ma non necessariamente inducono una malattia, dal momento che sono controllate da diversi meccanismi di regolazione e di solito non hanno accesso al cervello. Infatti, nel gruppo di topi infetti dal virus in età adulta, le cellule auto-reattive trasferite non hanno avuto accesso al cervello e non sono state osservate lesioni cerebrali. Tuttavia, in quei topi che erano stati infettati in età molto giovane, le cellule auto-reattive hanno avuto accesso al cervello in età adulta e migrato nel luogo preciso in cui si era precedentemente verificata l’infezione. Di conseguenza, le cellule autoreattive hanno iniziato ad attaccare la struttura in queste aree, portando allo sviluppo di lesioni cerebrali. Perché c’era una tale differenza a seconda dell’età in cui i topi hanno subito una precedente infezione virale? Durante l’analisi cerebrale della coorte di topi che avevano superato l’infezione virale in età molto giovane, c’era un accumulo di un sottotipo di cellule immunitarie chiamate “cellule T di memoria residenti nel cervello.

I ricercatori hanno successivamente scoperto che queste cellule producevano una molecola (CCL5) che attrae in modo specifico le cellule autoreattive, consentendo loro di accedere al cervello e causare lesioni cerebrali autoimmuni. Per analogia, gli scienziati suggeriscono che le cellule T autoreattive nell’uomo potrebbero ottenere l’accesso al cervello con un meccanismo simile a quello osservato nei topi, qualcosa che richiede studi futuri. La dott.ssa Karin Steinbach, prima autrice del progetto, ha spiegato: “Per verificare questa osservazione, abbiamo bloccato il recettore CXCR5 che trasmette il segnale alle cellule autoreattive, i topi sono stati quindi protetti dallo sviluppo di lesioni cerebrali. poi abbiamo cercato di vedere se potessimo trovare un accumulo simile di cellule T di memoria residenti nel cervello che producono questa molecola in persone con sclerosi multipla, e in effetti lo abbiamo fatto. Queste cellule di memoria sembrano comportarsi come barriere citotossiche autonome contro l’infezione virale, producendo interferone gamma, come abbiamo dimostrato un paio di anni fa.Questo è il motivo per cui stiamo continuando la nostra ricerca in questa direzione. Vogliamo soprattutto capire perché le cellule T di memoria cerebrale si accumulano in questi punti discreti nel cervello di un bambino dopo l’infezione ma non in età adulta, in futuro le conoscenze acquisite da questi studi potrebbero aiutarci a capire meglio le possibili cause della sclerosi multipla”.

Come ben noto, i primi stadi della malattia della SM, caratterizzati dall’infiltrazione di cellule immunitarie del sistema nervoso centrale, causano un’infiammazione che danneggia le cosiddette guaine mieliniche, le strutture elettricamente isolanti stabilite da cellule gliali specializzate chiamate oligodendrociti. Queste strutture proteggono, nutrono e stabilizzano gli assoni, che trasmettono segnali elettrici tra i neuroni. Esiste un vasto repertorio terapeutico di farmaci immunomodulatori che possono efficacemente indirizzare gli aspetti infiammatori della sclerosi multipla recidivante (RMS). Ma quando la SM progredisce, si accumulano danni che alla fine portano a deficit irreversibili e disabilità clinica. Un’altra ricerca pubblicata sulla famosa rivista PNAS, un gruppo di ricerca guidato dal Prof. Dr. Patrick Küry del Dipartimento di Neurologia, ha fatto luce su un nuovo meccanismo di danno assonale che potrebbe essere molto rilevante per i pazienti con SM progressiva (PMS). E l’attenzione è di nuovo il fattore virale. Esistono già prove del fatto che alcuni tipi di virus possono trovarsi dietro l’esordio o l’innesco della risposta autoimmune nella SM. Questo è il caso di herpesvirus-6 (HHV-6) e del virus Epstein-Barr (HBV). Come delineato dal primo autore di questo documento di ricerca, il Dr. David Kremer, la proteina busta (ENV) del retrovirus endogeno umano patogeno di tipo W (HERV-W) è risultata essere un importante contributo al danno ai nervi nella SM.

In collaborazione con gruppi di ricerca americani a Cleveland (Ohio) e Montreal (Canada) gli autori hanno dimostrato che la proteina ENV guida le cellule microgliali residenti nel CNS a contatto e danneggia gli assoni mielinizzati. Accanto alla ricerca scientifica per determinare come funziona il meccanismo del danno, anche gli sviluppi clinici volti a neutralizzare la proteina ENV dannosa nei pazienti con sclerosi multipla sono progrediti. Due studi clinici condotti sotto la supervisione del Prof. Hartung, primario del Dipartimento di Neurologia, hanno già testato con successo il temelimab, anticorpo che neutralizza ENV. Le scansioni MRI dei partecipanti trattati nello studio hanno mostrato un danno ridotto al tessuto nervoso. I ricercatori possono ora spiegare perché nei pazienti trattati con temelimab la neurodegenerazione sia diminuita. Il professor Hartung ha spiegato: “Questo anticorpo si lega specificamente alla proteina ENV del retrovirus e blocca la sua attività nel cervello. Abbiamo precedentemente dimostrato che il retrovirus endogeno umano di tipo W influenza negativamente la differenziazione e la rimielinizzazione delle cellule precursori oligodendrogliali attraverso la sua proteina del capside. I nostri dati suggeriscono che la stimolazione della microglìa contro le cellule nervose, mediata dalla proteina ENV contribuisce alla neurodegenerazione nella sclerosi multipla. Dobbiamo solo vedere quanto sia efficace l’anticorpo”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista n Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Steinbach K et al., Merkler D. Sci Transl Med. 2019; 11(498). 

Kremer D et al., Küry P. Proc Natl Acad Sci USA. 2019 Jun 18. 

de Luca V et al., Lima Leite F. Micron. 2019 May; 120:66-73. 

Morris G et al., Puri BK. Mol Neurobiol. 2019; 56(4):2590-2605. 

Charvet B et al., Horvat B. Front Immunol. 2018 Dec; 9:2803.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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