Polmoniti virali: pare che nei bambini siano più frequenti di quelle batteriche

La polmonite è la principale causa di morte in tutto il mondo tra i bambini sotto i 5 anni, con circa 900.000 morti e oltre 100 milioni di casi segnalati ogni anno. Questo rende la polmonite una causa maggiore di mortalità infantile rispetto alla malaria, alla tubercolosi, all'HIV, al virus Zika e al virus Ebola messi insieme. Il virus respiratorio sinciziale (RSV) ha rappresentato quasi un terzo di tutti i casi ed è stata la principale causa di polmonite grave in ciascuno dei sette paesi studiati. L'RSV è da tempo noto come patogeno respiratorio comune e potenzialmente grave tra i bambini e gli anziani. Rimane la principale causa di polmonite nei bambini di età inferiore a 1 anno negli Stati Uniti, secondo il Center for Disease Control and Prevention. Diversi candidati biologici del vaccino RSV sono stati sviluppati e valutati in studi clinici. Una terapia con anticorpi monoclonali, palivizumab, è disponibile per la prevenzione della malattia da RSV in bambini con condizioni mediche sottostanti, ma non è adatta programmaticamente o finanziariamente per un uso diffuso nei programmi di immunizzazione di routine. Altre cause principali erano il rinovirus, il metapneumovirus umano, i virus parainfluenzali e i batteri S. pneumoniae. Identificare i germi che causano la polmonite è difficile nei singoli casi e molto più su una scala di migliaia di casi, specialmente nei paesi a basso e medio reddito in cui si verificano la maggior parte delle morti per polmonite.

I ricercatori in precedenti studi sulla polmonite mancavano semplicemente delle risorse microbiologiche e analitiche per produrre stime dei principali patogeni polmonari. E negli ultimi due decenni, molti paesi a basso e medio reddito hanno introdotto vaccini efficaci contro le principali cause batteriche conosciute di polmonite-Haemophilus influenzae di tipo b e Streptococcus pneumoniae - così il mix globale di agenti patogeni che causano la polmonite infantile è cambiato di conseguenza. RSV e altri virus sembrano essere le principali cause di grave polmonite infantile nei paesi a basso e medio reddito, evidenziando la necessità di vaccini contro questi patogeni, secondo uno studio condotto da un consorzio di scienziati di tutto il mondo, guidato da un team presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. Lo studio, che verrà pubblicato il 27 giugno su The Lancet, è stato il più grande e completo del suo genere dagli anni '80. Comprendeva quasi 10.000 bambini in sette paesi africani e asiatici. Dopo aver testato virus, batteri e altri patogeni nei bambini con polmonite ospedaliera grave e nei bambini della comunità senza polmonite, lo studio ha rilevato che il 61% dei casi di polmonite grave era causato da virus guidati da RSV, che da soli rappresentavano il 31% dei casi.

Il nuovo studio, noto come Polmonite Etiology Research for Child Health (PERCH), ha incluso 4.232 casi di polmonite ospedaliera grave tra i bambini sotto i 5 anni e 5.119 bambini della comunità senza polmonite per due anni. Lo studio è stato condotto in siti in Bangladesh, Gambia, Kenya, Mali, Sud Africa, Tailandia e Zambia. Per il loro studio, i ricercatori hanno prelevato tamponi nasali e faringei nonché sangue, espettorato e altri campioni di liquidi da casi e controlli e li hanno testati per gli agenti patogeni utilizzando tecniche di laboratorio all’avanguardia. I casi per l’analisi primaria erano limitati a quelli la cui polmonite era confermata dalla radiografia del torace, e i bambini con HIV sono stati considerati in un’analisi separata. Con metodi analitici unici per uno studio di eziologia, i ricercatori hanno confrontato i patogeni rilevati nei campioni da casi di polmonite grave a quelli di altri bambini nella comunità, al fine di stimare la causa più probabile di ciascun caso. In questo modo sono stati in grado di identificare le cause principali della polmonite infantile tra i bambini in questi contesti. In tutti i siti di studio messi insieme, i dati hanno mostrato che i virus rappresentavano il 61,4% dei casi, i batteri per il 27,3% dei casi, il Mycobacterium tuberculosis per il 5,9% dei casi. Le cause fungine e sconosciute hanno rappresentato il resto dei casi.

La principale ricercatrice di studio è Maria Deloria Knoll, PhD, scienziata senior del Dipartimento di salute internazionale della Bloomberg School e direttore scientifico associato presso il Centro di accesso ai vaccini di Johns Hopkins International (IVAC). La dottoressa Katherine O’Brien, MD, ha diretto lo studio PERCH come professore alla Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health (JHSPH) e ora dirige le Immunizzazioni, i vaccini e i biologici presso l’Organizzazione Mondiale della Sanità (WHO). Hanno commentato: “Prima di questo studio, non sapevamo quali virus e batteri specifici stanno causando la maggior parte dei casi gravi di polmonite infantile nel mondo, ma le organizzazioni sanitarie pubbliche ei produttori di vaccini hanno davvero bisogno di quelle informazioni per lavorare a ridurre il sostanziale mortalità infantile che causa ancora la polmonite. Stimare l’eziologia della polmonite era come un puzzle complesso in cui il quadro poteva essere visto chiaramente assemblando più informazioni diverse utilizzando metodi epidemiologici e statistici innovativi. Ora abbiamo un’idea molto migliore di quali nuovi vaccini avrebbero il maggior impatto in termini di riduzione della malattia e della mortalità da polmonite infantile in questi paesi”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Dos Santos Ferreira HL et al. J Med Virol. 2019 Jun 23.

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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