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Surfen: l’agente che stabilizza l’insulina, tiene il cancro al cervello sotto scacco

Il glioblastoma è un tumore a forma di ragnatela in rapida crescita che deriva da tessuto di supporto attorno al cervello e resiste al trattamento chirurgico. Descritto da alcuni come “sabbia nell’erba”, le cellule GBM sono difficili da rimuovere e tendono a protendersi in modo tentacolare attraverso il tessuto cerebrale sano circostante. Secondo la National Foundation for Cancer Research, oltre la metà dei pazienti di nuova diagnosi muoiono entro i primi 15 mesi. I defunti senatori statunitensi John McCain e Ted Kennedy morirono entrambi per questo cancro, aumentando la consapevolezza nazionale della malattia mortale. Un gruppo di ricerca del Centro di bioscienza rigenerativa dell’Università della Georgia ha scoperto che una molecola composta utilizzata per la somministrazione di insulina potrebbe essere utilizzata per trattare il glioblastoma, una forma aggressiva, solitamente fatale di cancro al cervello. Surfen, una molecola organica descritta per la prima volta nel 1938, è un agente farmaceutico utilizzato per ottimizzare la somministrazione di insulina. I ricercatori UGA hanno identificato che le cellule trattate con surfen erano “bloccate” dalla crescita tumorale e dalla diffusione delle cellule tumorali nel cervello. Lohitash Karumbaiah, professore associato di Medicina Rigenerativa presso il College of Agricultural and Environmental Sciences della UGA, ha dichiarato: “Questo studio dimostra che possiamo soffocare la crescita dei tumori cerebrali invasivi con un composto che ha un sostanziale vantaggio clinico e può aiutare nella riduzione o perfezionamento dei trattamenti tradizionali”.

Lo studio è il primo uso noto del surfen come applicazione per il trattamento del glioblastoma. Per testare l’approccio, il team di ricerca ha prima utilizzato cellule coltivate per osservare le proprietà di legame del composto surfen. Successivamente, hanno introdotto modelli di roditori vivi con cellule che potrebbero trasformarsi in tumori invasivi. I ricercatori hanno scoperto che gli animali trattati con surfen hanno mostrato tumori più piccoli e hanno sostanzialmente ridotto il volume delle emorragie cerebrali rispetto agli animali di controllo. In termini di base, surfen ha una carica altamente positiva e si legherà a cose con carica negativa. Dal momento che gli zuccheri nel cervello sono generalmente fortemente caricati negativamente, il team ha chiesto: “Perché non provare a usare cariche positive per bloccare quelle negative?”. Negli animali trattati con surfen, i ricercatori hanno visto che i tumori erano in realtà molto più limitati e aveva confini più definiti. Per esplorare ulteriormente la molecola di surf, il team ha lavorato con Leidong Mao, professore associato presso il College of Engineering della UGA e co-sviluppatore di un dispositivo microfluidico utilizzato per esaminare glicosaminoglicani (GAG), molecole a carica altamente negativa prodotte da tumori cerebrali Progettato per imitare i percorsi neurali del cervello, il dispositivo consente il monitoraggio in tempo reale dell’adesione e della crescita delle cellule tumorali Gli scienziati non si aspettavano di vedere una risposta così robusta: il blocco dei GAG carichi dalle cellule tumorali ha effettivamente smorzato il loro capacità invasiva.

La cosa curiosa è che il surfen è il precursore di un’altra molecola nata negli anni ’20 dalla Bayer, come agente per la cura della malattia del sonno, la suramina. A differenza di questa, che ha molte cariche negative, il surfen invece ha cariche positive. Non solo il surfen ha interferito con il legame dei GAGs ai loro recettori, ma ha ridotto le proteine cellulari ERK e c-Akt necessarie alla duplicazione maligna. Sulla base della scoperta dello studio secondo cui Surfen aveva isolato il tumore, il team ha anche analizzato le immagini MRI per valutare l’efficacia del trattamento. Qun Zhao, professore associato di fisica presso il Franklin College of Arts and Sciences della UGA e un altro collaboratore della RBC nel progetto, ha riportato i risultati: “Nell’immagine MRI si vedono gli effetti del piuttosto drastici del surfen, non in termini di uccidere il GBM ma nel bloccare la sua preda. Nell’immagine non trattata, si osserva una crescita invasiva dilagante, rispetto ai modelli di surfen in cui si vede un tumore ben contenuto e quasi circolare. Il tumore può ancora crescere, ma a almeno ora non ha vie invasive per insinuarsi in altre parti del cervello. Ciò potrebbe essere clinicamente vantaggioso per un chirurgo che desidera rimuovere il tumore e non doversi preoccupare di cellule cancerose canaglia”. Guardando al futuro, il professor Karumbaiah spera che il riproporre un composto noto per essere sicuro, con proprietà di legame comprovate e benefiche, possa aiutare ad accelerare la revisione e l’approvazione di questo potenziale nuovo terapeutico e avanzare la considerazione per aiutare ad accelerare il processo di approvazione del farmaco.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Pudełko A et al. FEBS J. 2019 May; 286(10):1815-1837.

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Warford JR et al. Acta Neuropathol Commun. 2018; 6(1):4.

Logun MT et al. J Mater Chem B. 2016; 4(36):6052-64.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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