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Giornata mondiale per l’Alzheimer: lo slogan è “non si può curare, solo prevenire”

La malattia di Alzheimer colpisce milioni di persone negli Stati Uniti e in tutto il mondo, ma fino ad ora non esiste una cura per questa condizione neurodegenerativa progressiva. La principale caratteristica fisiologica della condizione è l’aggregazione di beta-amiloide e proteina tau nel cervello, che interrompono i normali percorsi di comunicazione tra le cellule cerebrali. Gli scienziati sono consapevoli di questo aspetto dell’Alzheimer da anni ma finora non sono stati in grado di impedire agli aggregati di formarli o dissolverli una volta formati – non negli umani, almeno. Ma ora, i ricercatori affiliati a NeuroEM Therapeutics – un’azienda di dispositivi medici con sede a Phoenix, in Arizona – hanno sviluppato un dispositivo indossabile che, secondo il loro recente studio clinico in aperto, può ridurre significativamente la perdita di memoria nell’Alzheimer disaggregando le proteine ​​tossiche formate nel cervello. Una sperimentazione clinica in aperto che ha lavorato con otto persone con malattia di Alzheimer ha concluso che un nuovo dispositivo indossabile che emette impulsi elettromagnetici è stato in grado di migliorare significativamente la perdita di memoria in sette di questi partecipanti entro 2 mesi. 

Il dispositivo ha la forma di un cappuccio ed emette onde elettromagnetiche con una frequenza che, come hanno dimostrato studi preclinici sui topi, può aiutare a invertire la perdita di memoria. Il team di ricerca che ha condotto la sperimentazione clinica riporta i risultati rivoluzionari in un documento di studio che appare sul Journal of Alzheimer’s Disease. Per lo studio, i ricercatori hanno lavorato con otto partecipanti con malattia di Alzheimer da lieve a moderata e con i loro custodi, che hanno ricevuto istruzioni su come utilizzare il dispositivo terapeutico a casa. I partecipanti hanno ricevuto il trattamento due volte al giorno per 2 mesi e ogni sessione è durata solo 1 ora. Entro la fine dei 2 mesi, nessuno dei partecipanti aveva avuto effetti collaterali. Le scansioni cerebrali condotte dai ricercatori alla fine dello studio hanno mostrato che gli otto individui non avevano sviluppato tumori o sanguinamento cerebrale a seguito dell’utilizzo del dispositivo. Per valutare se il trattamento avesse aiutato i partecipanti, gli investigatori hanno usato il test ADAS-cog, il metodo più ampiamente riconosciuto per valutare la funzione cognitiva.

Il team ha scoperto che sette degli otto partecipanti hanno visto un aumento di oltre 4 punti nelle prestazioni cognitive sulla scala ADAS-cog dopo 2 mesi. Questo, spiegano i ricercatori, è come se la funzione cognitiva dei partecipanti fosse “ringiovanita” di un anno. I ricercatori hanno anche raccolto campioni di sangue e liquido cerebrospinale dai partecipanti sia al basale che alla fine della sperimentazione clinica. Nell’analizzarli, hanno scoperto che l’intervento sembrava aver portato alla disaggregazione delle placche beta-amiloidi e dei grovigli di tau, che sono associati a una progressiva compromissione della funzione cognitiva. Inoltre, le scansioni MRI hanno anche suggerito che, dopo il periodo di trattamento di 2 mesi, i partecipanti avevano una migliore comunicazione tra le cellule cerebrali presenti nella corteccia cingolata, che svolge un ruolo chiave nella funzione cognitiva, incluso il processo decisionale. I ricercatori hanno anche notato che hanno ricevuto il miglior feedback possibile: tutti i partecipanti hanno deciso di aggrapparsi ai dispositivi che avevano ottenuto nell’ambito della sperimentazione clinica.

Il team è particolarmente entusiasta dell’effetto del dispositivo sulle placche cerebrali tossiche. Dicono che i farmaci testati negli studi clinici finora abbiano avuto molto meno successo nel disaggregare questi accumuli dirompenti. Quindi, gli investigatori non hanno intenzione di fermarsi in questo piccolo studio clinico. In futuro, hanno offerto ai partecipanti alla sperimentazione attuale l’opportunità di prendere parte a una sperimentazione clinica molto più ampia, che il team di ricerca sta ora organizzando. Amanda Smith, direttore della ricerca clinica presso il Byrd Alzheimer’s Institute dell’Università di South Florida a Tampa, ha spiegato: “Nonostante gli sforzi significativi per quasi 20 anni, l’arresto o l’inversione della compromissione della memoria nelle persone con malattia di Alzheimer ha eluso i ricercatori. Questi risultati forniscono prove preliminari che l’amministrazione [trattamento elettromagnetico transcranico] che abbiamo valutato in questo piccolo studio sulla malattia di Alzheimer, può avere la capacità di migliorare le prestazioni cognitive in pazienti con malattia da lieve a moderata”.

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Il Prof. Zhang è affiliato con i dipartimenti di Neurologia, Neuroterapia e Medicina Interna presso il Southwestern Medical Center dell’Università del Texas, a Dallas. In precedenza, lui e il suo team hanno dedicato i loro sforzi allo studio del rapporto tra esercizio fisico e demenza. Uno di questi studi, riportato da Medical News Today, ha rilevato che l’esercizio aerobico preserva la salute del cervello delle persone con deficit cognitivo lieve. La nuova ricerca è una sperimentazione controllata randomizzata di 1 anno condotta dallo stesso prof. Rong Zhang. Il team ha pubblicato i loro risultati sul Journal of Alzheimer’s Disease. Nello specifico, quello studio ha scoperto che un esercizio regolare mantiene l’integrità della sostanza bianca del cervello, che comprende miliardi di fibre nervose ed è collegato a una migliore funzione esecutiva. La funzione esecutiva si riferisce alla capacità del cervello di pianificare, organizzare e completare le attività. Ora, la nuova ricerca ha esaminato gli effetti dell’esercizio in 70 adulti di età pari o superiore a 55 anni.

 

I partecipanti presentavano un danno cognitivo lieve amnestico, la forma più comune di danno cognitivo lieve che colpisce in particolare la memoria. Anche il cervello dei partecipanti presentava accumuli di beta-amiloide, una proteina che è un marker dell’Alzheimer quando raggiunge livelli tossici. Parlando della motivazione per la nuova ricerca, il prof. Zhang chiede, retoricamente: “Che cosa dovresti fare se hai l’amiloide che si raggruppa nel cervello? In questo momento i medici non possono prescrivere nulla. Quindi, abbiamo monitorato l’effetto di un programma progressivo, da moderato ad alta intensità di esercizio aerobico su memoria, funzione esecutiva, volume cerebrale e livelli corticali di beta-amiloide. Abbiamo anche monitorato il volume cerebrale totale e il volume cerebrale dell’ippocampo come esiti secondari. L’ippocampo si occupa principalmente di apprendimento e memoria, e l’Alzheimer di solito colpisce gravemente quest’area”. Gli scienziati hanno così diviso i partecipanti in due gruppi. Un gruppo ha fatto allenamento aerobico, mentre l’altro ha eseguito stretching e mantenimento del tono muscolare.

 

Alla fine della sperimentazione, entrambi i gruppi avevano livelli simili di capacità cognitiva, in particolare in termini di memoria e risoluzione dei problemi. Tuttavia, l’imaging cerebrale ha rivelato vantaggi unici per i partecipanti che avevano già accumulato beta-amiloide e che si erano esercitati regolarmente. In particolare, il loro ippocampo era diminuito di dimensioni molto meno, rispetto ai partecipanti che non si erano affatto esercitati. È interessante notare che il cervello dei partecipanti con amiloide ha risposto più all’esercizio aerobico rispetto agli altri. Sebbene gli interventi non abbiano impedito all’ippocampo di ridursi, anche rallentare il tasso di atrofia attraverso l’esercizio potrebbe essere una rivelazione eccitante. Tuttavia, gli autori sottolineano che non sanno ancora se questa ridotta atrofia si traduca effettivamente in benefici cognitivi. Sono entusiasti dei risultati, ma solo fino a un certo punto, perché si tratta di uno studio di prova del concetto e non sono ancora in grado di trarre conclusioni definitive.

 

Attualmente, il Prof. Zhang sta conducendo una sperimentazione clinica nazionale che studierà ulteriormente il legame tra esercizio fisico e demenza. Lo studio durerà 5 anni e sta esaminando se l’allenamento aerobico in combinazione con farmaci che abbassano la pressione sanguigna e il colesterolo può proteggere la cognizione e mantenere intatto il volume del cervello. Se questi risultati possono essere replicati in uno studio più ampio, forse un giorno i medici diranno ai pazienti ad alto rischio di iniziare un piano di esercizi. In effetti, non c’è nulla di male nel farlo ora. “

 

Dove i farmaci non hanno avuto successo, forse la tecnologia e la prevenzione sfonderanno.

 

A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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