Pappa reale: il mito di elisir lunga giovinezza trova spiegazione?

Pappa reale: il mito della lunga giovinezza trova spiegazione?

Nella complessa gerarchia dell’alveare, l’ape regina è la sacra matriarca che mantiene viva e organizzata la colonia. L’ape regina depone le uova dalle quali si schiudono le larve. Queste larve diventano in seguito i nuovi lavoratori, che sono le api femminili che fanno tutto il lavoro intorno all’alveare, o i fuchi, le api maschili il cui compito è quello di accoppiarsi con la regina. Quando un’ape regina muore, la colonia deve assicurarsi che ne venga sostituita una nuova. Per produrre una nuova ape regina, le api operaie selezionano le larve più adatte e le alimentano con la pappa reale. Ciò consentirà a uno di loro di svilupparsi nella femmina adulta sana, forte ed estremamente fertile che poi diventerà la nuova ape regina. La pappa reale comprende acqua, minerali, proteine, zuccheri e fattori ormono-simili, ma quanto esattamente stimola alcune larve a diventare regine, piuttosto che le api operaie, è rimasto poco chiaro. Tuttavia, a causa delle sue proprietà apparentemente “magiche”, molte persone considerano questa sostanza un ingrediente miracoloso che può migliorare la salute e aiutare a mantenere la giovinezza.

In un nuovo studio della Stanford University School of Medicine in California, un team di ricercatori ha deciso di indagare su come e perché la pappa reale potrebbe essere utile. Hanno esaminato i suoi effetti su uno degli obiettivi più promettenti della ricerca clinica, vale a dire le cellule staminali dei mammiferi. Queste cellule indifferenziate sono in grado di trasformarsi in cellule specializzate, servendo qualsiasi funzione. I ricercatori raccontano la storia delle loro attuali scoperte sulla rivista Nature Communications. In questo studio, il Dr. Wang e il suo team hanno studato una proteina chiamata royalactina che è presente nella pappa reale. Credevano che questa proteina potesse essere, in gran parte, responsabile per stimolare l’impressionante crescita cellulare nelle larve che le api operaie scelgono di diventare api regine. Per studiarne gli effetti, i ricercatori hanno deciso di applicare la royalactina alle cellule staminali embrionali o alle cellule indifferenziate che avevano raccolto dai topi.

L’autore senior Dr. Kevin Wang spiega: “Nel folklore, la pappa reale è un po ‘come una super-medicina, in particolare in Asia e in Europa, ma la sequenza del DNA della royalactina, il componente attivo nella pappa, è unica per le api. Abbiamo identificato una proteina di mammifero strutturalmente simile in grado di mantenere la pluripotenza delle cellule staminali. Sono sempre stato interessato al controllo delle dimensioni delle cellule, e l’ape è un modello fantastico per studiarlo. “Queste larve iniziano tutte la stessa giornata zero, ma finiscono con differenze drammatiche e durature nelle dimensioni. Come succede? Quasi sicuramente, perché la pappa reale abbia un effetto sullo sviluppo della regina, deve lavorare sulle prime cellule progenitrici delle larve delle api. Così abbiamo deciso di vedere quale effetto aveva, se del caso, sulle cellule staminali embrionali. Sono il candidato perfetto nella ricerca clinica poiché hanno il potenziale per trasformarsi in qualsiasi cellula specializzata, giocando qualsiasi ruolo. Questo potenziale è chiamato “pluripotenza”.

Sostituire l’invecchiamento, le cellule specializzate danneggiate con quelle fresche che sono cresciute dalle cellule staminali ha, in teoria, il potenziale per aiutare ad affrontare qualsiasi tipo di malattie. Di conseguenza, è importante che i ricercatori abbiano accesso a cellule staminali sane e “giovani” che possono conservare nei laboratori nelle loro forme indifferenziate fino a quando non hanno bisogno di usarle. Tuttavia, spiega il Dr. Wang, le cellule staminali si differenziano presto in condizioni di laboratorio e diventano inutilizzabili. Per mantenere intatta la loro pluripotenza, i ricercatori hanno dovuto escogitare inibitori farmacologici. Quando hanno aggiunto royalactina alle cellule staminali embrionali, gli investigatori hanno scoperto che manteneva la loro pluripotenza più a lungo – in particolare, per 20 generazioni – senza la necessità di somministrare i soliti inibitori. Normalmente, queste cellule staminali embrionali sono coltivate in presenza di un inibitore chiamato fattore di inibizione delle leucemie (LIF) che impedisce loro di differenziare in modo inappropriato in coltura, ma la royalactina inibisce la differenziazione anche in presenza del LIF.

Tuttavia, i ricercatori non hanno capito questa risposta. Sentivano che le cellule staminali dei mammiferi non avrebbero dovuto rispondere così bene alla royalactina poiché i mammiferi non producono quella proteina. Poi si sono chiesti se potessero trovare una proteina prodotta da mammiferi che potesse corrispondere alla forma di royalactin, piuttosto che alla sua sequenza e che potrebbe anche servire allo scopo di sostenere la “radice” delle cellule. Hanno così identificato una proteina di mammifero chiamata NHLRC3 che, pensavano, potrebbe avere una struttura vicina a quella della royalactina e potrebbe servire a uno scopo simile. NHLRC3 compare in tutti i primi embrioni animali, inclusi quelli umani. Quando i ricercatori hanno applicato questa proteina alle cellule staminali embrionali di topo, hanno scoperto che, come la royalactina, aiutava a mantenere la loro pluripotenza tramite l’espressione genica. Per questo motivo, il team ha deciso di rinominare questa proteina “Regina”. In futuro, i ricercatori hanno in programma di scoprire se Regina può migliorare la guarigione delle ferite e la rigenerazione cellulare. Vogliono anche esaminare altri modi per mantenere le cellule staminali “giovani” in laboratorio.

Qualcosa legato al mito, al folklore e persino a leggenda, trova sempre una spiegazione scientifica di fondo prima o poi.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Wan DC et al., Wang KC. Nat Commun. 2018 Dec; 9(1):5078.

Detienne G, De Haes W et al. Exp Gerontol. 2014; 60:129-35.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 1714 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it