Longevità e dieta: la salute in vecchiaia viene dal meno cibo in gioventù

Sebbene i lipidi siano stati tradizionalmente trattati come dannosi e semplicemente associati a malattie legate all’età, numerosi studi hanno dimostrato che il metabolismo dei lipidi regola efficacemente l’invecchiamento e la durata della vita. Jové et al. (2013), ad esempio, hanno valutato i profili lipidomici plasmatici di 11 diverse specie di mammiferi con longevità che variano da 3,5 a 120 anni. Hanno scoperto che un profilo lipidomico potrebbe prevedere con precisione la durata della vita di un animale e che, in particolare, gli acidi grassi liberi a catena lunga nel plasma, l’indice di perossidabilità e il contenuto del prodotto derivato dalla perossidazione lipidica, sono inversamente correlati alla longevità. Allo stesso modo, Jobson et al. (2010) hanno scansionato i genomi di 25 specie diverse e hanno riferito che i geni coinvolti nella composizione lipidica avevano subito un aumento della pressione selettiva negli animali a vita più lunga. I grassi non sono dannosi se introdotti con la dieta. Non esistono unicamente colesterolo e trigliceridi. Il corpo umano ha bisogno di fosfolipidi, sfingolipidi, trigliceridi e loro combinazioni con molecole di carboidrati (glicolipidi), o coniugati a proteine, che servono alle normali funzioni cellulari ed in particolare del sistema nervoso. Anche gli zuccheri devono essere assunti con la dieta; ma è solo la loro introduzione esagerata che conduce o condurrà a problemi di salute.

La riduzione dell’assunzione di cibo aiuta sia gli animali che gli esseri umani a migliorare la salute in età avanzata e può prolungare la vita. Ma quando si deve cambiare dieta per ottenere questo beneficio nella vecchiaia? Gli scienziati dell’Istituto Max Planck per la Biologia dell’Invecchiamento, il Cluster di Eccellenza per la Ricerca sull’Invecchiamento dell’Università di Colonia, l’Istituto Babraham di Cambridge e l’UCL hanno ora dimostrato che i topi diventano più sani solo se iniziano la riduzione del cibo in anticipo e mangiano meno prima di invecchiare. Come possiamo rimanere in forma e in salute nella vecchiaia il più a lungo possibile? I ricercatori che invecchiano hanno una risposta semplice: mangiare di meno e in modo sano. Ma quando devi iniziare ed è sufficiente se riesci a farlo solo per un breve periodo? Per indagare su questo, i ricercatori guidati da Linda Partridge, direttore dell’Istituto Max Planck per la biologia dell’invecchiamento, in uno studio sugli animali hanno messo a dieta topi giovani e vecchi – con vari gradi di successo. I topi vivono più a lungo e sono più sani in età avanzata se ricevono il 40% in meno di cibo dopo aver raggiunto l’età adulta rispetto agli animali a cui è permesso mangiare quanto vogliono. I topi a dieta sono alimentati con alimenti arricchiti con vitamine e minerali per prevenire la malnutrizione.

Ma se l’assunzione di cibo viene inizialmente ridotta nei topi, iniziano a mangiare meno cibo quando sono già anziani, i ricercatori osservano poco o nessun effetto sull’aspettativa di vita dei topi. D’altra parte, quando i topi sono autorizzati a mangiare quanto vogliono dopo un periodo di riduzione dell’assunzione di cibo, non hanno una protezione a lungo termine, quindi è necessario sostenere una riduzione dell’assunzione di cibo affinché i topi ne traggano i benefici. Pertanto, la riduzione dell’assunzione di cibo deve essere attuata precocemente e mantenuta fino alla fine della loro vita per avere effetti positivi sulla salute in età avanzata. Ma perché i topi più anziani non reagiscono più al cambiamento nella dieta? Oliver Hahn, primo autore dello studio e dottorando nel Dipartimento di Partridge, ha studiato l’attività genetica in diversi organi. Mentre l’attività genetica nel fegato si è rapidamente adattata quando i topi sono trasferiti a una dieta limitata, gli scienziati hanno osservato un “effetto memoria” nel tessuto adiposo degli animali più anziani. Sebbene i topi perdano peso, l’attività dei geni nel tessuto adiposo è simile a quella dei topi che continuano a mangiare quanto vogliono. Inoltre, la composizione grassa nei topi anziani non cambia tanto quanto nei topi giovani. Questo effetto memoria colpisce principalmente i mitocondri, che svolgono un ruolo importante nel processo di invecchiamento.

Di solito, una ridotta assunzione di cibo porta ad una maggiore formazione di mitocondri nei tessuti adiposi.  Ma lo studio ha dimostrato che non è più così quando i topi più anziani passano a una dieta a basso contenuto calorico. Questa incapacità può contribuire alla durata ridotta di questi animali. Gli scienziati concludono che un comportamento sano deve essere stabilito prima nella vita al fine di migliorare la salute in età avanzata e prolungare la durata della vita. Il Dr. Michael Wakelam, autore e direttore del Babraham Institute ha commentato: “Il potere sperimentale di integrare i dati sul metabolismo lipidico e le vie metaboliche, con la comprensione specifica dei tessuti dell’espressione genica nei topi di età e diete diverse, ci ha permesso di dimostrare chiaramente importanza di una memoria nutrizionale nel contribuire a un invecchiamento in buona salute. Tirando le somme, se vuoi rimanere in salute da vecchio, ci devi pensare da giovane”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Yu D et al. Cell Reports 2019 Oct 1; 29(1):236-248.

Witting M et al. Front Mol Biosci. 2018 Nov 14; 5:96.

Ezcurra M et al. Curr Biol. 2018; 28(16):2544-2556.

Hahn O et al Genome Biol. 2017 Mar 28; 18(1):56. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it