Superstizione e scaramanzia: la psicologia e i significati dietro il fenomeno

Quando il calendario segna per venerdì 13, un gran numero di persone in tutto il mondo eviterà di fare i loro soliti affari perché temono che questo giorno porterà loro “sfortuna”. E Halloween e la festa di tutti i Santi sono appena passate. In questo scorcio di psicologia comportamentale, esaminiamo i meccanismi alla base del pensiero superstizioso. A proposito di affari, non solo le compagnie aeree e gli aeroporti saltano abitualmente una tredicesima navata o la tredicesima porta, ma oltre l’80% degli edifici a più piani in tutto il mondo non ha un tredicesimo piano. Inoltre, alcuni hotel e ospedali spesso scelgono di non avere una stanza con il numero 13. Molti milioni di persone negli Stati Uniti e in tutto il mondo sono superstiziose. Un quarto degli adulti negli Stati Uniti si considera tale e le tendenze recenti rivelano che i giovani sono più superstiziosi degli adulti più anziani. In effetti, il 70% degli studenti statunitensi fa affidamento su portafortuna per una migliore performance accademica. Milioni di persone in Cina pensano che il colore rosso o il numero 8 porterà loro ricchezza e felicità, mentre uno studio sui consumatori di Taiwan ha dimostrato che gli acquirenti tendono a pagare più soldi per un minor numero di articoli in un pacchetto, purché il numero di articoli nel il pacchetto rappresenta un numero “più fortunato”. Molti di noi sanno che queste credenze sono irrazionali, ma le rispettiamo ancora. Perché lo facciamo? Le superstizioni svolgono un ruolo psicologico importante e, in caso affermativo, che cos’è?

Quali sono alcuni dei meccanismi che spiegano queste credenze irrazionali e in che modo le superstizioni influenzano il nostro benessere mentale? Perché crediamo l’incredibile? La cosa affascinante delle superstizioni è che spesso crediamo in esse nonostante sappiamo, ad un certo livello, che non possono essere vere. Perché lo facciamo? Jane Risen, professoressa di Scienza comportamentale presso lo stand dell’Università di Chicago in Illinois e membro dell’American Psychological Society, ha utilizzato il cosiddetto modello di cognizione a doppio processo per spiegare la nostra convinzione nelle superstizioni. Secondo Risen (e altri autori rinomati, come Daniel Kahneman), gli umani possono pensare sia “velocemente” che “lentamente”. Il primo modo di pensare è scattante e intuitivo, mentre il secondo è più razionale e il suo compito principale è quello di scavalcare il giudizio intuitivo quando trova errori. Il modello del doppio pensiero è consolidato, ma nel caso delle superstizioni, Risen suggerisce che il modello dovrebbe subire perfezionamenti. Il ricercatore osserva che il rilevamento degli errori non comporta automaticamente la correzione degli errori. In altre parole, le persone possono rendersi conto che la loro convinzione è sbagliata, ma ancora agire su di essa. Il “modello di pensiero veloce e lento” deve consentire la possibilità che le persone riconoscano, al momento, che la loro convinzione non ha senso, ma agisce su di essa comunque.

In altre parole, il dott. Risen afferma che le persone possono rilevare un errore, ma scelgono di non correggerlo, un processo che definisco acquiescenza. Ma le superstizioni non sono semplicemente una manifestazione della nostra cognizione imperfetta. A volte le superstizioni offrono una serie di vantaggi. A volte le superstizioni possono avere un effetto calmante, alleviando l’ansia per l’ignoto e dando alle persone un senso di controllo sulla propria vita. Questo potrebbe anche essere il motivo per cui le superstizioni sono sopravvissute per così tanto tempo – le persone le hanno trasmesse di generazione in generazione. Come afferma un articolo pubblicato sull’International Journal of Psychology and Behavioral Sciences: “La superstizione ha le sue radici nella giovinezza della nostra specie quando i nostri antenati non potevano capire le forze e i capricci del mondo naturale. La sopravvivenza dei nostri antenati era minacciata dalla predazione o altre forze naturali. Di conseguenza, le superstizioni si sono “evolute” per produrre “un falso senso di avere il controllo sulle condizioni esterne” e ridurre l’ansia. Questo è anche il motivo per cui le superstizioni sono prevalenti in condizioni di assenza di fiducia, insicurezza, paura e minaccia”. Molti di coloro che descrivono le varie superstizioni dei loro genitori, fanno eco allo stesso sentimento. “Mia mamma ha tonnellate di superstizioni. Non può camminare sotto una scala, non può mettere nuove scarpe sul tavolo, non può rompere uno specchio, non può dare una borsa senza soldi in esso, deve gettare un pizzico di sale sulla spalla sinistra se ne versa un po’ a terra”.

Inoltre, alleviando l’ansia, le superstizioni possono migliorare oggettivamente le prestazioni. Stuart Vyse, autore di “Believing in Magic: The Psychology of Superstition” ed ex professore di psicologia al Connecticut College, spiega in un’intervista per la British Psychological Society: “Esistono prove che superstizioni positive che aumentano la fortuna forniscono un vantaggio psicologico che può migliorare prestazione qualificata. C’è ansia associata al tipo di eventi che fanno emergere la superstizione. L’assenza di controllo su un risultato importante crea ansia. Quindi, anche quando sappiamo a livello razionale che non c’è magia, le superstizioni possono essere mantenute dal loro beneficio emotivo”. In effetti, uno studio che ha esaminato le prestazioni in “giochi di golf, destrezza motoria, memoria e anagrammi” ha scoperto che fare gesti, come tenere le dita incrociate o pronunciare parole, come “rompere una gamba” o “buona fortuna” hanno potenziato le prestazioni dei partecipanti. Questo meccanismo è mediato da una maggiore fiducia in sé stessi, scrivono gli autori. Questi benefici prestazionali sembrano prodotti da cambiamenti nell’autoefficacia percepita. L’attivazione di una superstizione aumenta la fiducia dei partecipanti nel padroneggiare le attività imminenti, il che a sua volta migliora le prestazioni. Una volta che sai che si applica una superstizione, le persone non vogliono tentare il destino non impiegandolo.

Ad esempio, bussare rapidamente su una superficie di legno quando si commenta che si è stati in ottima salute per anni è un piccolo prezzo da pagare rispetto alle conseguenze potenzialmente devastanti della malattia. Uno studio lo conferma e spiega che le superstizioni fanno appello alle persone perché i vantaggi di portare con sé un portafortuna, ad esempio, superano gli svantaggi di un cosiddetto scenario di esplorazione costoso, una situazione in cui una persona deve esplorare un ambiente incerto. Secondo gli autori, le superstizioni che implicano il trasporto di piccoli e leggeri incantesimi fortunati potrebbero persistere perché le stesse regole generali di apprendimento per identificare le relazioni causali in altri contesti sono vantaggiose, mentre qui fanno quasi nulla. Allo stesso modo, evitare il numero 13 può imporre un costo relativamente piccolo con benefici potenzialmente grandi, il che potrebbe spiegare il motivo per cui questa superstizione persiste. Le cose cambiano, tuttavia, quando comportamenti che sembrano superstiziosi si ripetono più volte in un periodo di tempo ragionevolmente breve. Sebbene tale abitudine possa sembrare insolita per alcune persone, coloro che eseguono questi comportamenti rituali spesso traggono conforto da loro. Comportamenti ripetuti possono segnalare una condizione più grave dell’ansia, come il disturbo ossessivo-compulsivo (DOC).

La ricerca consolidata riconosce le superstizioni come un esempio di “compulsioni eseguite in risposta alle ossessioni”, insieme a “lavaggio eccessivo delle mani, bagno o toelettatura ritualizzati, controllo di comportamenti, rituali mentali, necessità di ripetere attività, rileggere testi e comportamenti di accaparramento”. Tuttavia, si è discusso molto sulla questione se il DOC e le superstizioni condividano un continuum. Molti ricercatori suggeriscono che non lo fanno, sottolineando che le superstizioni e il DOC utilizzano aree cerebrali diverse. Tuttavia, il DOC e le superstizioni condividono molti tratti sovrapposti, come l’esecuzione di rituali per scongiurare i danni. Inoltre, alcuni ricercatori hanno definito rituali superstiziosi come “metodi disadattivi per tentare di ottenere il controllo in situazioni incerte. Allo stesso modo, i comportamenti compulsivi sono disadattivi ed eseguiti con l’intento di prevenire o ridurre l’ansia associata al pensiero ossessivo”. Tuttavia, è importante ricordare che, sebbene sembri esserci una connessione stabilita tra superstizione e disturbo ossessivo compulsivo, ci sono discrepanze nei risultati dei vari studi che hanno affrontato questo legame. Perciò, va bene che il gatto nero era il simbolo delle streghe, che passare sotto la scala ti apra “la porta della sfortuna”, che il cappello sul letto sia quello per un funerale, o mai in 13 a tavola per paura di tradimenti e così via.

Ma quando ci si tocca le parti basse, per cosa sarebbe?

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.
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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it