Alzheimer: la musica che piace al paziente come “terapia personalizzata”

Nell’Alzheimer, il cervello diventa progressivamente danneggiato, causando gravi perdite di memoria e compromissione di molte altre funzioni cerebrali. Questi possono includere il processo decisionale quotidiano, l’auto-cura e l’uso della lingua. I dati forniti dall’Associazione Alzheimer indicano che 5,7 milioni di persone negli Stati Uniti vivono con questa condizione. Si prevede che questo numero aumenti fino a 14 milioni di casi diagnosticati entro il 2050. Ciò richiede non solo migliori trattamenti dei sintomi e possibili cause dell’Alzheimer, ma anche migliori metodi per aiutare i pazienti a far fronte agli effetti secondari di questa malattia, come l’ansia. Molte persone con il morbo di Alzheimer potrebbero sperimentare intensi stati di ansia per i loro ricordi confusi e la loro ridotta capacità di interazione con il loro ambiente. Questo è un effetto che i caregivers e gli operatori sanitari devono elaborare strategie per prevenire o alleviare.

Gli scienziati si sono sempre più interessati a un particolare modo di alleviare l’ansia correlata all’Alzheimer, o addirittura di allontanare alcuni aspetti del declino cognitivo: ascoltare la musica. Uno studio dello scorso anno ha esaminato le persone con declino cognitivo soggettivo – una condizione che può spesso evolvere in Alzheimer – e ha scoperto che coloro che ascoltavano i programmi musicali potevano migliorare la funzione di memoria soggettiva e le prestazioni cognitive oggettive. In seguito ai risultati di questo e di altri studi analoghi, gli scienziati della University of Utah Health di Salt Lake City hanno deciso di indagare sugli effetti che l’ascolto della musica ha sul cervello delle persone con Alzheimer. Il coautore dello studio Dr. Jeff Anderson, spiega: “Le persone affette da demenza si trovano di fronte a un mondo che non è loro familiare, causa disorientamento e ansia. Crediamo che la musica attingerà alla rete di salienza del cervello che è ancora relativamente funzionante”.

La rete di salienza del cervello deve rilevare quali stimoli dall’ambiente esterno sono abbastanza importanti da giustificare una reazione dal corpo umano. Il Dr. Anderson e il team erano interessati a vedere come la musica potesse stimolare le regioni non danneggiate di questa e di altre reti cerebrali. I ricercatori hanno lavorato con 17 persone con malattia di Alzheimer. In primo luogo, per un periodo di 3 settimane, hanno aiutato i partecipanti a trovare e selezionare canzoni che erano familiari e sembravano significative per loro. Ciò ha permesso al team di creare playlist personalizzate, che poi hanno caricato su lettori multimediali portatili che hanno poi istruito i partecipanti e i loro operatori sanitari su come utilizzare. Gli effetti visibili sui pazienti che ascoltano musica sono commoventi, dicono gli scienziati. “Quando si mettono le cuffie sui pazienti affetti da demenza e si suona musica familiare, diventano vivi: la musica è come un’ancora, riportando il paziente nella realtà”, afferma il dott. Jace King.

Successivamente, gli scienziati hanno eseguito scansioni RMN dei cervelli dei partecipanti mentre ascoltavano montaggi che pettinavano frammenti di melodie di 20 secondi, oltre a blocchi di silenzio. I soggetti hanno ascoltato otto frammenti di canzoni selezionate dalle loro playlist personalizzate, più le stesse otto selezioni musicali, ma suonate al contrario, e anche a otto periodi di silenzio. Le scansioni MRI hanno rivelato che la musica proveniente dalle playlist dei partecipanti stimolava efficacemente non solo l’attività delle singole reti cerebrali, ma anche la comunicazione tra dette reti. Queste erano la rete visiva, la rete di salienza e la rete esecutiva, così come le coppie di reti cerebellari e cortico-cerebellari. Si tratta di prove obiettive dall’imaging cerebrale, che mostrano che la musica personale è una strada alternativa per comunicare con pazienti affetti da malattia di Alzheimer. I percorsi linguistici e di memoria visiva sono danneggiati precocemente con il progredire della malattia, ma programmi musicali personalizzati possono attivare il cervello, specialmente per i pazienti che perdono il contatto con il loro ambiente.

Nonostante i risultati incoraggianti dello studio, i suoi autori mettono in guardia dal pensare che la musica sia un trattamento facile per i sintomi associati all’Alzheimer. Il numero limitato di partecipanti allo studio e le sessioni di risonanza magnetica non replicate potrebbero significare che i risultati potrebbero non reggere a un esame più attento. I ricercatori non sono stati in grado di chiarire per quanto tempo gli effetti positivi della musica sarebbero durati. Quindi, ulteriori ricerche, dicono, dovrebbero concentrarsi sul fatto che la stimolazione delle reti cerebrali osservata nel nuovo studio possa essere vista solo a breve termine o che sia molto più duratura. Tuttavia il Dr. Anderson osserva: “Esporre le persone a stimoli calmanti, come quello della musica familiare, non dovrebbe essere trascurato come una strategia di gestione. Nessuno dice che suonare musica sarà una cura per il morbo di Alzheimer, ma potrebbe rendere i sintomi più gestibili, diminuire il costo delle cure e migliorare la qualità della vita di un paziente e, di riflesso, del suo caregiver”.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it