Abitudini alimentari: le molle che ne spingono la ricerca non sono quelle dei nostri antenati

Il corpo umano, attraverso migliaia di anni di evoluzione, è programmato per consumare più cibo possibile finché è disponibile. Ha detto che questo proviene da una storia molto precedente quando la gente cacciava o raccoglieva cibo e aveva brevi periodi di abbondanza, come dopo un’uccisione e quindi periodi potenzialmente lunghi di carestia. Gli umani erano anche potenziali prede di grandi animali e così attivamente cercavano cibo durante il giorno, e si riparavano e riposavano di notte. La dieta negli Stati Uniti e in altre nazioni è cambiata radicalmente negli ultimi 50 anni, con cibi altamente trasformati prontamente ed economici disponibili in qualsiasi momento del giorno o della notte. Molti di questi alimenti sono ricchi di zuccheri, carboidrati e calorie, il che rende una dieta malsana se consumato regolarmente per molti anni. Durante gli anni dal 1976 al 1980, il 15% degli adulti statunitensi era obeso. Oggi, circa il 40% degli adulti è obeso. Un altro 33% è in sovrappeso. In concomitanza con questo aumento di peso sono i tassi in costante aumento di malattie cardiache, diabete, cancro e complicazioni di salute causati dall’obesità, come l’ipertensione. Anche la malattia di Alzheimer può essere in parte attribuibile all’obesità e all’inattività fisica.

In uno studio pubblicato sulla rivista Current Biology, il professore di Biologia Alì Guler, all’Università della Virginia e il suo team dimostrano che il centro del piacere del cervello che produce la dopamina, e l’orologio biologico separato del cervello che regola i ritmi fisiologici quotidiani, sono collegati; e che gli alimenti ad alto contenuto calorico – che portano piacere – interrompono i normali programmi di alimentazione, causando un consumo eccessivo. Usando i topi come modelli di studio, i ricercatori hanno imitato la disponibilità 24 ore su 24, 7 giorni su 7 di una dieta ricca di grassi, e hanno dimostrato che in qualsiasi momento uno spuntino si traduce in obesità e relativi problemi di salute. Il team ha scoperto che i topi nutrivano una dieta paragonabile a una dieta selvaggia in calorie e grassi mantenendo normali programmi alimentari e di allenamento e peso adeguato. Ma i topi nutriti con diete ipercaloriche cariche di grassi e zuccheri hanno iniziato a “fare spuntini” a tutte le ore e sono diventati obesi. Inoltre, i cosiddetti topi “knockout” che avevano interrotto la segnalazione della dopamina, il che significa che non cercavano il piacere gratificante della dieta ricca di grassi, mantenevano un normale programma alimentare e non diventavano obesi, anche se presentati con ininterrotta disponibilità di alimenti ipercalorici.

Parlando della moderna dieta umana, Güler ha dichiarato: “Abbiamo dimostrato che la segnalazione della dopamina nel cervello governa la biologia circadiana e porta al consumo di cibi ad alta intensità energetica tra i pasti e durante le ore dispari. Le calorie di un pasto completo ora possono essere confezionate in un piccolo volume, come un brownie o una soda di grandi dimensioni. È molto facile per le persone consumare calorie in eccesso e aumentare di peso, causando spesso obesità e una vita di problemi di salute correlati. La metà delle malattie che colpiscono gli esseri umani sono aggravati dall’obesità e ciò comporta la necessità di maggiori cure mediche e costi di assistenza sanitaria più elevati per gli individui e la società. Alla fine, ci siamo evoluti sotto pressioni che non abbiamo più. È naturale che i nostri corpi come organismi desiderino consumare il più possibile, immagazzinare grasso, perché il corpo non sa quando arriverà il prossimo pasto. Ma, naturalmente, il cibo è ora abbondante e il nostro prossimo pasto è vicino alla cucina o al più vicino McDonald, o proprio qui sulla nostra scrivania. Spesso, questi alimenti sono ricchi di grassi, zuccheri e quindi calorie, ed è per questo che hanno un buon sapore. È facile consumare troppo e, nel tempo, questo ha un impatto sulla nostra salute”.

Altri studi hanno dimostrato che quando i topi si nutrono di cibi ricchi di grassi tra i pasti o durante quelle che dovrebbero essere normali ore di riposo, le calorie in eccesso vengono immagazzinate come grassi molto più facilmente rispetto allo stesso numero di calorie consumate solo durante i normali periodi di alimentazione. Questo alla fine si traduce in obesità e malattie legate all’obesità, come il diabete. Inoltre, Güler ha spiegato: “Prima dell’avvento della nostra società alimentata dall’elettricità, le persone hanno iniziato la giornata all’alba, hanno lavorato tutto il giorno, spesso facendo lavoro manuale, e poi sono andati a dormire con il tramonto del sole. L’attività umana, quindi, era sincronizzata con il giorno e la notte. Oggi stiamo lavorando, suonando, rimanendo connessi – e mangiando – giorno e notte. Ciò influisce sugli orologi del nostro corpo, che si sono evoluti per funzionare su un ciclo sonno-veglia a tempo di attività diurna, alimentazione moderata e riposo notturno. Questo stile di vita sempre acceso, sempre e sempre in qualsiasi momento rielabora i modelli alimentari e influenza il modo in cui il corpo utilizza energia, altera il metabolismo – come mostra il nostro studio – e porta all’obesità, che causa la malattia. Stiamo imparando che quando mangiamo è importante quanto mangiamo”.

Alcuni di questi concetti di relazione fra evoluzione e abitudini alimentari sono stati esposti nell’articolo dello scorso Dicembre 2019 intitolato “Evoluzione ed immunità: come abitudine insegna, il sistema immunitario impara”. Lo si può consultare per ulteriori approfondimenti (vedere Archivio). In conclusione, una caloria non è solo una caloria. Le calorie consumate tra i pasti o nelle ore dispari vengono immagazzinate come grasso, e questa è la ricetta per una cattiva salute.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Grippo RM, Güler AD. Yale J Biol Med. 2019; 92(2):271-281. 

McHuron EA et al. Conserv Physiol. 2019 Dec 26;7(1):coz103.

Bruening M et al. Health Behav Policy Rev. 2017; 4(5):419-426.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 1866 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it