Idratazione: il campanello rotto della sete compromette la cognitività negli anziani

La disidratazione può causare mal di testa, letargia, vertigini e molti altri problemi, a seconda di quanto sia grave. Gli studi hanno teso a concentrarsi sugli effetti della disidratazione nelle popolazioni più giovani, specialmente nel contesto dello sport e del fitness, in cui sforzi eccessivi e sudorazione abbondante possono far perdere più liquidi di quanti ne ingeriscano. Tuttavia, un segmento della popolazione è particolarmente suscettibile alla disidratazione: gli anziani. Ricerche recenti hanno dimostrato di rivelare se i livelli di idratazione possono influenzare o meno le prestazioni cognitive negli anziani. Infatti, con l’avanzare dell’età, le nostre riserve idriche diminuiscono a causa della riduzione della massa muscolare, i nostri reni diventano meno efficaci nel trattenere l’acqua e i segnali ormonali che scatenano la sete e motivano l’assunzione di acqua diventano smussati. Naturalmente hanno anche un rischio maggiore di fisiologica compromissione cognitiva. I loro livelli di idratazione e le loro prestazioni cognitive sono collegati in qualche modo?

Questo è ciò che gli scienziati guidati da Hilary Bethancourt, PhD, del Pennsylvania State University College of Health and Human Development in State College, hanno voluto indagare. Bethancourt e colleghi hanno deciso di rispondere a questa domanda in un nuovo studio, poiché hanno ritenuto che fosse particolarmente importante esaminare le prestazioni cognitive in relazione allo stato di idratazione e all’assunzione di acqua tra gli adulti più anziani, che possono essere regolarmente disidratati. I loro risultati ora appaiono sull’European Journal of Nutrition. Nel loro studio, i ricercatori hanno analizzato i dati di 2.506 partecipanti, 1271 donne e 1235 uomini, di età pari o superiore a 60 anni. L’indagine sull’esame della nutrizione e della salute ha raccolto questi dati nel periodo 2011-2014. Tutti i partecipanti coinvolti nello studio sono stati in grado di fornire campioni di sangue. Hanno anche fornito informazioni su ciò che avevano consumato durante il giorno precedente la raccolta del campione di sangue.

Per misurare i livelli di idratazione di ciascun partecipante, i ricercatori hanno esaminato la concentrazione di diverse sostanze e composti – tra cui sodio, potassio, glucosio e azoto ureico – nel loro sangue. Tutti i partecipanti hanno anche intrapreso test di funzione cognitiva, inclusi compiti progettati per valutare il richiamo verbale e la fluidità, ed esercizi focalizzati sui livelli di attenzione e memoria di lavoro. A prima vista, i ricercatori hanno trovato un’associazione tra idratazione appropriata e buoni punteggi nei test di funzione cognitiva. Tuttavia, i risultati sono diventati meno chiari quando i ricercatori hanno modificato la loro analisi per fattori di confondimento. Una volta che hanno tenuto conto dell’età, dell’istruzione, delle ore di sonno, del livello di attività fisica e dello stato del diabete e hanno analizzato i dati separatamente per uomini e donne, le associazioni con lo stato di idratazione e l’assunzione di acqua sono diminuite. Dopo questi riadattamenti, solo alcuni dei collegamenti sono rimasti di interesse.

In particolare, i ricercatori hanno visto che le donne sembravano mostrare prestazioni cognitive più scarse quando erano disidratate. Lo stesso valeva quando erano iperidratati. Il test in cui coloro che erano stati iperidratati o sottoidratati avevano il peggio era il test di attenzione, velocità di elaborazione e memoria di lavoro. Tuttavia, i ricercatori non sono stati in grado di confermare se i livelli di idratazione non ideali causassero un peggioramento delle prestazioni cognitive o se gli individui che potrebbero già aver avuto alcune disabilità cognitive fossero anche più propensi a bere troppi o troppi liquidi. Anche la mancanza di un legame tra i livelli di idratazione e le prestazioni cognitive negli uomini più anziani rimane un mistero. Precedenti studi hanno mostrato cambiamenti cerebrali globali reversibili (ingrossamento ventricolare, diminuzione della materia grigia) senza specificità regionale in risposta alla restrizione idrica e all’esercizio intenso, ma solo nei soggetti più giovani.

La dott.ssa Bethancourt ha spiegato i risultati e ciò che è ancora noto: “Una tendenza verso punteggi più bassi su [uno dei test di funzione cognitiva] tra le donne che sono state classificate come sottoidratate o iperidratate, è stata la scoperta più importante che è rimasta dopo che abbiamo tenuto conto altri fattori influenti. È stato interessante notare che, sebbene questo test abbia impiegato solo pochi minuti, è stato quello più fortemente associato a livelli di idratazione più bassi. Altre ricerche hanno similmente suggerito che l’attenzione potrebbe essere uno dei domini cognitivi più colpiti dall’idratazione. E tutti sanno quanto gli anziani trascurino la presenza dello stimolo della sete, specie se sono presenti appunto disturbi cognitivi”. Questo ha lasciato gli scienziati a chiedersi quali potrebbero essere gli effetti di un’idratazione inadeguata su compiti più difficili che richiedono periodi più lunghi di concentrazione.

Fra l’altro, i risultati convalidano la ricerca pubblicata nel Giugno 2019 di un gruppo di ricerca della New York University School of Medicine, che tramite l’utilizzo di neuroimaging (RMN) hanno correlato lo stato di idratazione con il volume dell’ippocampo, un’area cerebrale particolarmente vulnerabile. Se confermato, la scoperta di un’associazione tra disidratazione sottile e struttura dell’ippocampo potrebbe fornire una spiegazione neuroanatomica degli importanti effetti cognitivi della disidratazione comunemente osservati negli anziani. Sebbene molte domande rimangano a cui rispondere, il co-autore Prof. Asher Rosinger consiglia agli adulti più anziani di non rischiare la propria salute trascurando un’adeguata idratazione: “Perché gli adulti più anziani potrebbero non avere necessariamente sete quando il loro corpo sta raggiungendo uno stato di disidratazione e potrebbe, prendendo diuretici che possono aumentare l’escrezione di sale, è importante che gli adulti più anziani e i loro medici comprendano meglio i sintomi di essere sia sotto che eccessivamente idratati”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Bethancourt HJ et al., Rosinger AY. Eur J Nutr. 2019 Nov 27. 

Anjo I, Amaral TF, Afonso C et al. J Hum Nutr Diet. 2019 Oct 2. 

Butler T et al. Am J Geriatr Psychiatry 2019 Jun; 27(6):653-654. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it