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DDT: bandito da tempo, ancora in giro e possibile colpevole per l’autismo

L’autismo è un disturbo dello sviluppo che colpisce circa 1 su 60 bambini negli Stati Uniti. Anche se le condizioni variano tra le persone, i sintomi includono comunemente comportamenti ripetitivi, difficoltà ad adattarsi al cambiamento e problemi nelle situazioni sociali. Esattamente ciò che causa l’autismo e come si sviluppa è ancora in discussione, ma è ampiamente riconosciuto che è probabile che vi sia un’interazione tra fattori ambientali e genetici. Sono stati fatti molti progressi nella ricerca sull’autismo – ma, ad oggi, ci sono poche risposte definitive e non esiste una cura. Recentemente, un gruppo di ricercatori ha cercato di indagare se ci potrebbero essere collegamenti tra l’esposizione ai pesticidi e il rischio di autismo. In particolare, erano interessati al diclorodifenil-tricloroetano (DDT). Gli scienziati della Mailman School of Public Health della Columbia University di New York City, NY, hanno unito le forze con i ricercatori dell’Università di Turku e l’Istituto nazionale per la salute e il benessere, entrambi in Finlandia.

Sintetizzato per la prima volta nel 1874, il DDT uccide una vasta gamma di vettori di malattie e fu usato durante la seconda guerra mondiale per controllare il tifo e la malaria in Europa e nel Pacifico meridionale. È un pesticida così efficace che il tifo è stato quasi debellato in alcune parti d’Europa. Nel 1945 era disponibile per l’acquisto negli Stati Uniti e ampiamente utilizzato nelle case private e nelle aziende agricole. Sebbene siano stati sollevati problemi di sicurezza legittimi, il DDT è stato infine vietato in molti paesi. Negli Stati Uniti, ad esempio, è stato bandito nel 1972. Tuttavia, l’interruzione dell’uso di DDT non ha fatto sparire la sostanza chimica. Il DDT è un inquinante persistente, il che significa che si rompe lentamente per decenni, entrando facilmente nella catena alimentare. Nel tempo, i livelli della sostanza chimica si accumulano in un organismo, specialmente nei tessuti grassi. Sebbene l’impatto esatto dell’esposizione a lungo termine al DDT sulla salute umana non sia ancora confermato, si ritiene che sia un distruttore endocrino e un potenziale cancerogeno.

Poiché l’esposizione a breve termine al pesticida è considerata relativamente sicura, è ancora utilizzata per controllare le zanzare e altri parassiti in aree con tassi particolarmente elevati di malaria, come alcune parti dell’Africa sub-sahariana. Il fattore preoccupante è che il DDT può attraversare la placenta, perchè è una molecola idrofoba, ovvero si scioglie nei grassi e può accumularsi nel tessuto adiposo. Quindi, se una donna porta già alcuni dei pesticidi, può influenzare il suo bambino non ancora nato. Per scoprire se il DDT è collegato in qualche modo allo sviluppo dell’autismo in alcune persone, hanno usato i dati dello studio prenatale finlandese sull’autismo. Gli scienziati hanno analizzato campioni di siero di oltre 750 bambini con autismo e un gran numero di controlli abbinati senza autismo. Il team ha misurato i livelli di p’p’-diclorodifenil-dicloroetilene (DDE), un prodotto di degradazione del DDT. Hanno scoperto che il rischio che un bambino sviluppasse l’autismo era di circa un terzo più alto se la madre aveva livelli elevati di DDE nel sangue.

Allo stesso modo, il rischio di un bambino con autismo con disabilità intellettiva è più che raddoppiato quando i livelli di DDE della madre erano nel 75° percentile o sopra. Le scoperte degli autori forniscono la prima prova basata sui biomarkers che l’esposizione materna agli insetticidi è associata all’autismo tra la prole. Nelle donne incinte, sono passati al feto in via di sviluppo. Insieme a fattori genetici e altri fattori ambientali; i loro risultati suggeriscono che l’esposizione prenatale alla tossina DDT può essere un fattore scatenante per l’autismo. Gli autori sono pronti a notare che hanno scoperto un’associazione, che non è una prova di causalità. Tuttavia, dopo aver controllato per fattori confondenti come l’età materna e precedenti condizioni psichiatriche, i risultati sono rimasti significativi. Hanno anche misurato i livelli di una sostanza chimica industriale nota come policlorobifenili (PCB). Sebbene studi precedenti avessero trovato collegamenti tra PCB e rischio di autismo, questo studio non ha trovato alcuna relazione di questo tipo.

Poiché l’autismo è apparentemente in aumento in prevalenza, è probabile che questa ricerca attiri l’attenzione. Se il collegamento si dimostrerà essere causale, la prossima sfida potrebbe essere il modo di rimuovere il DDT dall’ambiente e dal corpo umano. 

  • a cura del Dr Gianfrancesco Cormaci. PhD, specialista In Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Cheslack-Postava K et al. Neurotoxicol Teratol. 2013 Jul-Aug; 38:1-5.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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