Caffè di buon mattino o esercizio mattutino? Potrebbero essere gli stessi

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Quanti di noi usano la caffeina per accendere il cervello al mattino o quando vogliamo inchiodare una scadenza? In un nuovo studio, che appare Nature Scientific Reports, i ricercatori hanno confrontato gli effetti della caffeina e dell’esercizio fisico sulla memoria di lavoro, concludendo che l’esercizio fisico acuto può essere buono sia per la mente che per il corpo. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità, la caffeina è una delle “sostanze psicoattive più utilizzate al mondo”. Ed è vero che ottenere una dose regolare di caffeina può avere un effetto positivo sulla salute. Gli studi hanno collegato la caffeina a tutto, dalla memoria a lungo termine alla lotta contro le malattie. Per quanto suoni una tazza di caffè, non c’è modo di sfuggire al fatto che la caffeina è una sostanza psicoattiva e che alcuni effetti collaterali ne derivano. Gli effetti collaterali del consumo di caffeina sono stati l’ispirazione per un nuovo studio condotto di recente da Harry Prapavessis, direttore del Laboratorio di Psicologia dell’esercizio e della Salute presso la Western University in Ontario, Canada. Insieme all’ex studente laureato Matthew Fagan e alla studentessa Anisa Morava, Prapavessis ha confrontato gli effetti dell’esercizio fisico e della caffeina. Per quanto a conoscenza degli autori, nessuno studio precedente ha esaminato l’esercizio acuto rispetto alla somministrazione di caffeina sui sintomi cognitivi o di astinenza da caffeina.

Nonostante gli aspetti positivi che conosciamo della caffeina, gli aspetti negativi possono spesso superare i benefici. Sintomi simili all’ansia, tremori del corpo e, naturalmente, astinenza, hanno tutti un’associazione con il consumo regolare di caffeina. La Food and Drug Administration (FDA) consiglia che 4-5 tazze di caffè sono un’assunzione sicura. Tuttavia, alcune persone sono più sensibili alla caffeina rispetto ad altre e i seguenti sintomi possono indicare troppa caffeina: insonnia, mal di testa, ansia e mal di stomaco. La sospensione della caffeina può essere una sorpresa sgradita per chiunque cerchi di ridurre. Nausea, affaticamento, bassa energia, irritabilità, umore basso e “cervello offuscato” sono tutti sintomi comuni. Una revisione degli studi che indagano sull’astinenza dalla caffeina ha rilevato che il 50% delle persone ha avuto mal di testa che è durato fino a 9 giorni dopo aver smesso di consumare caffeina. L’astinenza da caffeina può influire sulla funzione cognitiva, che può essere una preoccupazione per chiunque usi caffeina per mantenere il proprio cervello. Ricerche recenti hanno suggerito che un solo periodo di esercizio fisico migliora l’umore e la cognizione. Innumerevoli altri studi suggeriscono che l’esercizio fisico può portare benefici per la salute, come combattere le malattie e prolungare la vita. Eppure, spesso prendiamo un caffè invece di uscire dalla porta e muoverci. Lo scopo di questo nuovo studio era di confrontare l’esercizio fisico e la caffeina in termini di efficacia nel migliorare la memoria di lavoro.

La memoria di lavoro è la chiave della nostra capacità di funzionare come un curioso essere umano. Aiuta il processo di apprendimento e consente di memorizzare informazioni, come numeri di telefono o una lista della spesa, a breve termine. Per testare questa parte funzionale della nostra cognizione, il team ha utilizzato un test n-back, che ricorda le coppie di giochi di carte o lo snap. In tali giochi, l’obiettivo è individuare la ripetizione di elementi che compaiono in successione. Nello studio di Western, i ricercatori hanno presentato ai partecipanti un elenco di elementi. Come nel popolare gioco di carte, dovevano individuare eventuali ripetizioni di un oggetto. Prapavessis e il suo team hanno testato se i partecipanti potevano individuare elementi ripetuti fino a tre elementi nell’elenco. Più articoli dove i partecipanti dovevano tornare, più chiara era la quantità di informazioni che la loro memoria di lavoro poteva conservare e tenere pronta per essere richiamata. Per confrontare gli effetti della caffeina e dell’esercizio fisico sulla memoria di lavoro, il team ha assegnato casualmente ciascun partecipante a uno dei due gruppi. Nella prima parte dello studio, sia i consumatori di caffeina che i consumatori non di caffeina sono stati sottoposti ai compiti n-back prima e dopo l’esercizio acuto e la somministrazione di caffeina. La seconda parte dello studio si è concentrata sul ritiro della caffeina. Qui, i bevitori di caffeina hanno eseguito gli stessi test n-back dopo 12 ore di deprivazione di caffeina. I risultati dello studio hanno mostrato che sia l’esercizio fisico che la caffeina avevano un effetto simile.

I miglioramenti nella memoria di lavoro dei partecipanti erano simili dopo aver trascorso 20 minuti su un tapis roulant e aver consumato una singola dose di caffeina. Potrebbe sembrare una buona notizia per le persone che si godono un triplo espresso regolare. Questi risultati sono ancora più significativi, considerando gli effetti collaterali della caffeina e dei sintomi di astinenza da caffeina. Lo studio porta anche alcune buone notizie per i bevitori di caffè, scoprendo che l’esercizio fisico può aiutare anche con i sintomi di astinenza da caffeina, nel caso in cui una persona decida di ridurre. Tuttavia, il principale obiettivo di questo studio è che l’esercizio fisico, con tutti i suoi benefici a lungo termine, può aiutare a migliorare l’umore e la concentrazione tanto quanto la caffeina.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Morava A, Fagan MJ et al. Sci Rep. 2019 Dec 23; 9(1):19644. 

Benjamim C et al. Valenti VE. J Am Coll Nutr. 2019 Dec 20:1-11.

Santos-Mariano AC et al. PLoS One. 2019 Nov; 14(11):0224794.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 1971 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it