Nuovo vaccino per l’epatite B: nuova la strategia di produzione, nuovi i meccanismi

I ricercatori dell’Helmholtz Zentrum München, dell’Università tecnica di Monaco (TUM) e del Centro tedesco per la ricerca sulle infezioni (DZIF) hanno sviluppato un nuovo approccio terapeutico per curare l’epatite B. I ricercatori hanno scoperto che la grande quantità di proteine ​​del virus dell’epatite B espresse nel il fegato impedisce al sistema immunitario di sconfiggere il virus, impedendo di conseguenza una terapia efficace. I ricercatori sono stati in grado di dimostrare che l’abbattimento dell’espressione delle proteine ​​del virus consente una vaccinazione efficace con TherVacB, un nuovo vaccino terapeutico. Circa 260 milioni di persone, oltre il 3% della popolazione mondiale, sono cronicamente infetti dal virus dell’epatite B. Di conseguenza, ogni anno 880.000 persone in tutto il mondo muoiono per insufficienza epatica o carcinoma epatocellulare. Attualmente non è disponibile alcuna terapia curativa. Le terapie disponibili fino ad oggi inibiscono la replicazione del virus, ma devono essere somministrate a lungo termine. Finché le persone infette non possono formare una risposta immunitaria adeguata, il virus sopravviverà. È proprio qui che iniziano la prof.ssa Ulrike Protzer, capo dell’Istituto di virologia di Helmholtz Zentrum München e TUM, e il suo team.

Utilizzando un modello preclinico di topo, i ricercatori hanno scoperto che le proteine ​​del virus dell’epatite B impediscono che determinate cellule immunitarie del corpo, le cosiddette cellule T CD8+, diventino efficaci. Sulla base di questi risultati, gli scienziati hanno sviluppato un nuovo approccio terapeutico: in primo luogo, i livelli di espressione delle proteine ​​virali vengono abbattuti, quindi le cellule immunitarie vengono attivate dalla vaccinazione terapeutica. Contrariamente alle vaccinazioni convenzionali, che mirano a prevenire le malattie prima dell’epidemia, tale vaccinazione terapeutica mira a curare malattie croniche già esistenti. Di conseguenza, i ricercatori hanno inizialmente sviluppato un metodo per sopprimere le proteine ​​del virus dell’epatite B. Hanno usato siRNA, piccole molecole di acido ribonucleico che si legano all’RNA messaggero delle proteine ​​del virus. Etichettando l’RNA messaggero con siRNA, la cellula infetta riceve il segnale che l’RNA virale è indesiderato e lo rimuove. In questo modo l’espressione proteica viene abbattuta. Tuttavia, la soppressione dell’espressione proteica da sola non è stata sufficiente per invertire l’inibizione delle cellule T CD8+ nei topi con infezione cronica.

Pertanto, gli scienziati hanno dovuto fare un ulteriore passo avanti, come ha spiegato il dott. Thomas Michler, medico e uno dei due primi autori dello studio: “Abbiamo quindi combinato il metodo siRNA con una vaccinazione terapeutica sviluppata da noi. Questo ci ha permesso di innescare una forte risposta immunitaria contro il virus. Ciò ha portato alla cura dell’infezione da virus dell’epatite B in due diversi modelli di topo. Il vaccino di recente sviluppo, chiamato TherVacB, sarà testato come immunoterapia in uno studio clinico di due anni a partire dal 2021. Il vaccino terapeutico che abbiamo sviluppato è davvero molto promettente in quanto induce anticorpi neutralizzanti e risposte delle cellule T. Il vaccino verrà somministrato in tre dosi ogni quattro settimane. È stato progettato per colpire la maggior parte di tutti virus dell’epatite B e quindi saranno utili per la maggior parte delle persone infette in tutto il mondo. Siamo molto lieti che per gli studi clinici di TherVacB siamo in grado di collaborare con un consorzio di virologi, immunologi ed epatologi leader in Europa, guidati da Helmholtz Zentrum München”. Il consorzio riceverà un finanziamento di oltre 10 milioni di euro dall’Unione Europea nell’ambito del programma Horizon 2020.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Michler T et al. Gastroenterology 2020 Jan 28.

Velkov S et al. Genes (Basel). 2018 Oct 15; 9(10).

Schiwon M et al. Mol Ther Nucl Acids 2018;12: 242. 

Michler T et al. EMBO Mol Med. 2016; 8(9):1082-98. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it