Dolcificanti sintetici: il trucco non è nelle calorie ma nel gusto stesso

Ultimamente, nei media abbiamo sentito molto parlare dei pericoli del consumo di zucchero. Lo zucchero aggiunto aumenta il rischio di obesità, malattie cardiovascolari e diabete di tipo 2, per non parlare dell’effetto di dipendenza sul cervello. Pertanto, nel tentativo di evitare lo zucchero, molte persone si sono invece rivolte a dolcificanti a basso contenuto calorico. I dolcificanti artificiali forniscono al gusto dolce nessuno degli effetti collaterali, quindi sembra essere un “trucco” gradito e salutare. Quindi, molte persone hanno capito che, secondo alcune stime, circa un quarto dei bambini americani, e oltre il 40% degli adulti, sta attualmente consumando dolcificanti a basso contenuto calorico. Ma i dolcificanti artificiali sono innocui come la gente sembra pensare? Una ricerca di alcuni anni fa ha suggerito che i dolcificanti artificiali possono ancora promuovere il diabete e l’obesità. E comunque sucralosio e saccarina, i due più comuni non sono così inerti a livello metabolico come ritenuto in precedenza. E ora, un nuovo studio aggiunge altre evidenze. In effetti, l’ultimo studio suggerisce che il semplice assaggio di qualcosa di dolce potrebbe alterare il nostro metabolismo e il controllo del glucosio. M. Yanina Pepino, professore di Scienze dell’Alimentazione e Nutrizione umana all’Università dell’Illinois a Chicago, è l’autore principale del nuovo documento, che appare adesso sulla rivista Nutrients.

L’ipotesi che il Prof. Pepino e i suoi colleghi hanno deciso di testare era che il sucralosio, o dolcificante artificiale trovato in edulcoranti ipocalorici, avrebbe influenzato la risposta metabolica delle persone di peso moderato e quella di coloro che vivono con l’obesità in modo diverso. Per verificare la loro ipotesi, i ricercatori hanno chiesto a 21 partecipanti – 10 con peso normale e 11 con obesità – di eseguire test di tolleranza al glucosio orale (OGTT) dopo aver ingerito glucosio e sucralosio. Nessuno dei partecipanti aveva il diabete o consumava regolarmente dolcificanti artificiali. In primo luogo, i partecipanti hanno preso un OGTT dopo aver bevuto acqua distillata. Quindi, a una settimana di distanza, hanno ripreso il test dopo aver consumato acqua con 48 grammi di sucralosio – l’equivalente di una tipica lattina di soda – e infine un terzo test quando hanno assaggiato la stessa quantità di sucralosio per 5 secondi ma senza ingoiarlo. Hanno fatto gli OGTT dopo aver bevuto anche una soluzione che conteneva 75 grammi di glucosio. Hanno preso il glucosio 10 minuti dopo una delle tre sostanze sopra. I ricercatori hanno raccolto campioni di sangue dai partecipanti a 40, 30, 20, 10, 8, 6, 4 e 2 minuti prima e a 0, 10, 20, 30, 40, 50 e 60 minuti dopo l’ingestione di glucosio, e poi ogni 20 min per altre 4h per esaminare come il corpo ha risposto al glucosio.

Gli scienziati hanno esaminato i livelli ematici dei partecipanti di sucralosio, insulina, glucosio e C-peptide. Per le persone con un peso normale, la deglutizione del sucralosio ha comportato una modesta riduzione dei livelli di insulina entro la prima ora e un aumento della sensibilità all’insulina di circa il 50%, riferiscono gli autori. Al contrario, quando le persone con obesità hanno ingerito il dolcificante, i loro livelli di insulina sono aumentati molto di più rispetto a quando hanno bevuto acqua distillata o quando hanno solo assaggiato il dolcificante. Mentre le risposte all’insulina alla degustazione o alla deglutizione del sucralosio erano simili in quelle di peso normale, quelle risposte erano molto diverse nelle persone con obesità. Pertanto, gli studiosi ipotizzano che alcuni effetti post-ingestivi di sucralosio possano verificarsi solo nelle persone con obesità. Essi avvertono, tuttavia, che diversi dolcificanti hanno strutture chimiche diverse, quindi i risultati di questo studio, relativi agli “effetti post-ingestivi”, possono applicarsi esclusivamente al sucralosio. Tuttavia, l’effetto del gusto dolce da solo può essere più generalizzabile. Stranamente, e contrariamente a quanto i ricercatori si aspettavano, lo studio ha anche scoperto che anche solo l’assaggio del dolcificante aveva un effetto metabolico.

Il professor Pepino ha spiegato e commentato: “È interessante notare che abbiamo scoperto che in entrambi i gruppi di persone – quelli con obesità e quelli di peso normale – c’era una riduzione della risposta insulinica al test di tolleranza al glucosio quando avevano appena assaggiato la dolcezza prima di bere la soluzione di glucosio. È stata la scoperta più sorprendente, e la stiamo seguendo in un nuovo studio. Il messaggio più importante da portare a casa è che il gusto dolce in sé può avere un impatto sul metabolismo dei carboidrati e sul controllo del glucosio. Ciò che i nostri dati suggeriscono è che ci sono meccanismi che non capiamo chiaramente su come il corpo umano regola il glucosio e sui potenziali effetti metabolici di assaggiare qualcosa di dolce oltre a fornire un senso di piacere. Per cui è importante mangiare cibi dolci con moderazione. Anche se la popolazione campione nel nostro studio era piccola, i risultati si aggiungono a una serie di prove che suggeriscono che la dolcezza dovrebbe essere consumata con moderazione, indipendentemente dalle calorie”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Nichol A et al. Pepino MY. Nutrients. 2019 Dec 20; 12(1).

Mejia E, Pearlman M. Curr Diab Rep. 2019 Nov; 19(12):142.

Pearlman M et l. Curr Gastroenterol Rep. 2017; 19(12):64. 

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2445 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it