Arteriopatia periferica: gli effetti benefici del cacao su circolazione e muscoli

L’arteriopatia periferica (PAD) è una condizione in cui viene ridotto il flusso sanguigno alle gambe. Colpisce oltre 8 milioni di persone in tutto il mondo che hanno almeno 40 anni. L’individuo con PAD ha difficoltà a camminare, con dolore, senso di oppressione, crampi e debolezza dei muscoli delle gambe che si verificano mentre si cammina. I ricercatori affermano che i mitocondri all’interno delle fibre muscolari delle gambe sono danneggiati, insieme a un flusso sanguigno ridotto e forse a causa di esso. I mitocondri sono la parte della cellula che brucia le molecole di cibo in modo controllato per rilasciare l’energia. Il loro livello di attività e la loro salute sono collegati alla capacità del paziente di camminare meglio. Un giorno, secondo un nuovo studio, i medici potrebbero prescrivere cioccolato o cacao per aiutare i pazienti con malattia arteriosa periferica a camminare più facilmente. Lo studio pubblicato sulla rivista Circulation Research riporta un significativo miglioramento della distanza percorsa a piedi nei pazienti a seguito del consumo regolare di cacao. Lo studio è stato condotto su 44 pazienti con malattia arteriosa periferica, tutti di età superiore ai 60 anni. La metà di loro è stata assegnata a caso a una bevanda contenente cacao ricco di flavanoli, cioè con 15 g di cacao e 75 mg di epicatechina. Il cacao usato era la comune polvere di cacao non zuccherata con un alto contenuto di epicatechina. Il latte o l’acqua sono stati miscelati con il contenuto di un pacchetto di questa polvere.

La bevanda veniva consumata tre volte al giorno per sei mesi. L’altro gruppo ha bevuto un mix di placebo in cui non c’erano cacao o flavanolo. I partecipanti sono stati testati in un test di camminata di 6 minuti prima al basale e poi a sei mesi. Il test è stato ripetuto 150min e 24 ore dopo la bevanda. Hanno anche subito un test di camminata sul tapis roulant. La risonanza magnetica (MRI) è stata utilizzata per misurare il flusso sanguigno alle loro gambe. In quei pazienti che hanno dato il loro consenso, è stata anche presa una biopsia muscolare del polpaccio per valutare la salute muscolare. I ricercatori hanno scoperto che i pazienti che avevano assunto il cacao camminavano in media circa 50m in più rispetto a quando avevano iniziato lo studio, a 2 ore e mezzo dopo aver bevuto il loro cacao nell’ultimo giorno di studio. Anche il flusso sanguigno ai polpacci era migliore in questo gruppo, così come la funzione muscolare dei polpacci. I mitocondri erano più attivi; i muscoli contenevano una maggiore densità capillare e il muscolo del polpaccio era più sano. D’altra parte, nel gruppo placebo, i pazienti hanno camminato di meno, in media di circa 24 m, nello stesso momento. Ciò corrisponde al profilo PAD non trattato, in cui le persone tendono a camminare meno durante il test di 6 minuti col passare del tempo. I ricercatori hanno osservato una mancanza di effetto sulla quantità di tempo in cui i pazienti potevano camminare sul tapis roulant.

Tuttavia, questa misura è meno importante per le attività quotidiane dei pazienti con PAD perché la camminata sul tapis roulant e il test della camminata di 6 minuti non misurano la stessa cosa. Quest’ultimo valuta il tipo di camminata che si verifica nella vita quotidiana. È, quindi, un quadro più accurato del potenziale risultato con questa terapia in pazienti con PAD. È noto che l’esercizio fisico aumenta la capacità di deambulazione nei pazienti con PAD. Ora sembra che il cacao possa unirsi alla lista di aiuti economici e ampiamente disponibili per questo gruppo di pazienti. I risultati sono notevoli perché sono disponibili poche terapie per migliorare le prestazioni del camminare nelle persone con PAD. La migliore attività mitocondriale e la salute muscolare nei muscoli del polpaccio dei pazienti possono essere dovute all’azione dell’epicatechina, che è uno dei principali componenti del flavanolo nel cacao ma si trova a livelli più alti nel cioccolato fondente, che è 85% di cacao rispetto al latte cioccolato. È improbabile che le normali barrette di cioccolato producano questo effetto a causa del basso contenuto di epicatechina. I flavanoli, comprese altre catechine e procianidine, si trovano anche abbondantemente nell’uva e nel vino rosso, oltre che nel thè. Tuttavia, i semi di cacao sono tra le fonti più abbondanti di flavanoli. Questi polifenoli vegetali hanno un effetto benefico sulla salute delle piante.

L’esperta di PAD Naomi Hamburg afferma della mancanza di afflusso di sangue ai muscoli del polpaccio che provoca lesioni correlate alla PAD: “I pazienti con PAD hanno difficoltà a camminare, tanto quanto le persone con insufficienza cardiaca avanzata. In questo studio, il cacao sembra proteggere il muscolo e migliorare il metabolismo. Il nostro studio ha i suoi limiti: la dimensione del campione era piccola e il numero di partecipanti in ciascun gruppo era diverso in termini di sesso, indice di massa corporea ed etnia. Il modello di dieta in ogni gruppo era anche sconosciuto, il che rendeva impossibile misurare il consumo complessivo di componenti dietetici. Tuttavia, se i nostri risultati vengono confermati in uno studio più ampio, questi risultati suggeriscono che il cacao, un prodotto relativamente economico, sicuro e accessibile, potrebbe potenzialmente produrre miglioramenti significativi nella salute dei muscoli del polpaccio, nel flusso sanguigno e nelle prestazioni del cammino per i pazienti con PAD. Avremo bisogno di studi più ampi per confermare se il cacao è un trattamento efficace per la PAD, ma forse, un giorno, se la ricerca lo supporta, potremmo essere in grado di scrivere una prescrizione per il cioccolato per i nostri pazienti con arteriopatia”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Pereira T, Bergqvist J et al. Nutrition. 2019 Jul – Aug; 63-64:175-183. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it