La carenza di Vitamina B12

Introduzione

La vitamina B12 (vero nome cianocobalamina) è una vitamina idrosolubile, come tutte le altre vitamine del gruppo B. La vitamina B12 è la vitamina più grande e strutturalmente complicata. Si trova naturalmente nei prodotti a base di carne e può essere prodotto solo industrialmente attraverso la sintesi della fermentazione batterica. Il corpo umano può immagazzinare vitamina B12 fino a quattro anni. Qualsiasi dose di vitamina B12 in eccesso o indesiderata viene escreta nelle urine. La vitamina B12 si trova naturalmente nei prodotti di origine animale, come pesce, carne, uova e latticini, mentre in genere non si trova nei cibi vegetali. È sempre meglio mantenere una dieta equilibrata e ricevere quantità salutari di nutrienti prima che sia necessario un trattamento attivo. I sintomi di carenza sono facilmente evitati con una dieta salutare. Le migliori fonti dietetiche di vitamina B12 sono: carne di manzo e di maiale, pollame, agnello, uova, tonno, latticini, come latte, formaggio e yogurt ed il lievito di birra.

Funzioni biologiche

La vitamina B12 è fondamentale per la normale funzione del cervello e del sistema nervoso. È anche coinvolto nella formazione dei globuli rossi e contribuisce a creare e regolare la sintesi del DNA. Il metabolismo degli acidi nucleici di ogni cellula dipende dalla vitamina B12, in quanto serve alla sintesi delle basi nucleotidiche. La vitamina B12 consente al corpo umano anche di assorbire l’acido folico, anch’esso coinvolto nella duplicazione cellulare. Secondariamente, la vitamina B12 cura alcuni aspetti anche nella sintesi degli acidi grassi.

Per tale ragione è fondamentale per tutti tipi di tessuto che si rinnovano continuamente, cioè la pelle, le mucose, le cellule dell’apparato riproduttivo ed il midollo osseo. La produzione di globuli rossi si riduce se i livelli di vitamina B12 sono troppo bassi. La riserva maggiore di vitamina B12 è il fegato; quando il corpo ha esaurito le riserve comincia la sofferenza cellulare di altri tipi cellulari, come le cellule nervose e poi quelle muscolari, da cui i sintomi clinici da carenza.

Epidemiologia della carenza di vit. B12

L’epidemiologia della carenza di vitamina B12 varia in base all’eziologia. Nella popolazione generale, alcuni studi hanno dimostrato che tra i pazienti con anemia, circa l’1-2% è dovuto alla carenza di vitamina B12. Altri studi hanno dimostrato che tra i pazienti con macrocitosi clinica (definita come MCV> 100), il 18-20% era dovuto a carenza di vitamina B12. La carenza di vitamina B12 è più comune negli anziani, indipendentemente dalla causa. La carenza di vitamina B12 dovuta all’anemia perniciosa è più comune nelle persone di origine nordeuropea. L’incidenza dell’anemia perniciosa è inferiore nelle persone di origine africana o nelle persone di altre aree dell’Europa.

Requisiti di assunzione

Negli Stati Uniti, il National Institutes of Health (NIH) raccomanda che adolescenti e adulti di età superiore ai 14 anni debbano consumare 2,4 microgrammi (mcg) di vitamina B12 al giorno. Le donne incinte dovrebbero essere sicure di consumare 2,6 mcg e le donne che allattano 2,8 mcg. L’assunzione eccessiva di vitamina B12 non ha dimostrato qualità tossiche o nocive. Tuttavia, si consiglia sempre alle persone di parlare con il proprio medico prima di iniziare a prendere integratori. Alcuni farmaci possono interagire con la vitamina B12. Questi includono la metformina, protettori gastrici come il lansoprazolo e agonisti del recettore H2 (ranitidina). Tutti questi farmaci possono interferire con l’assorbimento della vitamina B12. L’antibiotico cloramfenicolo può anche interferire con la produzione di globuli rossi nelle persone che assumono integratori a base di questa vitamina.

Sintomi di carenza

La carenza di vitamina B12 può provocare danni irreversibili e potenzialmente gravi, specialmente al sistema nervoso e al cervello. Anche livelli leggermente inferiori al normale di vitamina B12 possono scatenare sintomi di carenza, come depressione, confusione, problemi di memoria e affaticamento. Tuttavia, questi sintomi da soli non sono abbastanza specifici per diagnosticare la carenza di vitamina B12.

Altri sintomi di carenza di vitamina B12 includono costipazione, perdita di appetito e perdita di peso. Una volta che i sintomi si intensificano, possono includere cambiamenti neurologici, come intorpidimento e formicolio alle mani e ai piedi. Alcune persone potrebbero avere difficoltà a mantenere l’equilibrio. I neonati che mancano di vitamina B12 possono manifestare movimenti inusuali, come tremori al viso, così come difficoltà di alimentazione, riflessi alterati, irritazione ed eventuali problemi di crescita se la mancanza non viene trattata. La carenza di vitamina B12 comporta un serio rischio di danni permanenti neurologici: alcune persone con insufficiente vitamina B12 hanno un rischio più elevato di sviluppare psicosi, alcune forma di mania e degenerazione cognitiva.

Prima della comparsa di sintomi neurologici, però, la carenza di vitamina B12 si manifesta come anemia, i cui sintomi più comuni sono affaticamento, respiro affannoso e battito cardiaco irregolare. Le persone con anemia potrebbero anche sperimentare: dolore alla lingua (glossite), pelle pallida o ingiallita, diarrea ed irregolarità mestruali. Essendo essenziale anche al funzionamento dei globuli bianchi, la carenza di vitamina B12 lascia le persone più sensibili alle infezioni.

Chi è a rischio di carenza?

I vegani corrono il rischio di carenza di vitamina B12, poiché la loro dieta esclude i prodotti alimentari di origine animale. La gravidanza e l’allattamento possono peggiorare la carenza in questa categoria; gli alimenti di origine vegetale, infatti, non hanno abbastanza cianocobalamina per garantire la salute a lungo termine. Le persone con carenza di cobalamina (Cbl)  possono sviluppare la cosiddetta anemia perniciosa. L’anemia perniciosa è una malattia autoimmune che colpisce il sangue. I pazienti con questo disturbo non hanno a sufficienza una proteina nello stomaco, che consente al corpo di assorbire la vitamina B12, chiamato fattore intrinseco di Castle.

Altri gruppi a rischio includono persone con problemi di intestino tenue, per esempio, dovuto a resezione chirurgica, ad esempio per malattia di Crohn. Anche la gastrite cronica, l’alcolismo cronico e la celiachia possono portare a una deficienza, perché queste condizioni causano la riduzione dell’assorbimento dei nutrienti. Proprio perchè il fattore intrinseco si trova nello stomaco, anche coloro che si sottopongono a resezione gastrica per trattare l’obesità sono una categoria a rischio di sviluppare carenza di questa vitamina. Infine, i pazienti che trattano il diabete con metformina sono invitati a monitorare i loro livelli di vitamina B12. poichè questo farmaco potrebbe ridurne l’assorbimento. Il trattamento correttivo è a base di vitamina B12 intramuscolo o endovena. 

Sebbene sia noto che i livelli di Cbl tendono a diminuire con l’avanzare dell’età, ci sono pochi dati sulla reale prevalenza di deficienza negli anziani. Ciò è in parte spiegato dalle grandi differenze tra i soggetti inclusi negli studi epidemiologici, che variano per età, etnia, consumo di cibo (ad esempio, fortificato o meno) e comorbidità. Ulteriori incertezze derivano dall’assenza di test e cut-off “gold standard”. Molti studi, infatti, hanno considerato i livelli sierici di Cbl da soli (con diversi intervalli standard), altri hanno utilizzato la riduzione di Cbl in combinazione con ulteriori biomarcatori sierici. Attualmente, la prevalenza stimata di CblD varia dal 4-5% negli anziani che vivono in comunità a circa il 30-40% nei soggetti istituzionalizzati con comorbidità multiple. Tra questi ultimi, CblD era responsabile dell’anemia nel 4% dei casi.

Poiché la presenza di anemia o macrocitosi non predice accuratamente la CblD, alcuni Autori hanno sostenuto lo screening biochimico generalizzato per la CblD nella popolazione anziana. Negli anziani, inoltre, l’assunzione di molti farmaci lungo termine per le comorbidità può favorire la deficienza di Cbl. I gastroprotettori sopprimono sia la secrezione acida gastrica che la produzione di fattore intrinseco. Uno studio che ha incluso >200.000 soggetti ha mostrato che la carenza di Cbl era più comune nelle persone che assumevano omeprazolo o lansoprazolo per >2 anni, specialmente in quelle trattate con la dose più alta. Allo stesso modo, una recente revisione sistematica e una meta-analisi erano coerenti con un rischio più elevato di CblD nelle persone che utilizzano cronicamente PPI. La metformina interferisce con l’assorbimento di Cbl attraverso una riduzione dose-dipendente degli ioni calcio liberi intestinali necessari per l’assorbimento del complesso Cbl-IF da parte dei recettori degli enterociti ileali.

Diagnosi di laboratorio

La misurazione del Cbl circolante è spesso il test di prima linea da eseguire. Gli intervalli di riferimento variano tra i laboratori, ma, in generale, i livelli inferiori a 150 pmol / l (200 pg / ml) sono compatibili con la carenza, mentre i livelli superiori a 300 pmol / l (400 pg / ml) sono considerati normali. Tuttavia, questo test ha ridotto sensibilità e specificità. La diagnosi può essere trascurata in presenza di livelli di Cbl circolanti falsamente normali, come è stato osservato in condizioni normali, come malattie epatiche croniche, neoplasie mieloproliferative o in presenza di anticorpi anti-fattore intrinseco. Inoltre, il test misura le due forme endogene di Cbl, oloaptocorrina e l’unica olotranscobalamina biologicamente attiva (HoloTC). Una riduzione dei livelli totali di Cbl può effettivamente riflettere una mera compromissione della sintesi dell’oloaptocorrina (ad esempio, durante il cancro, la gravidanza, la malattia del fegato e le malattie autoimmuni), con poco (se presente) significato clinico. In assenza di funzionalità renale compromessa, un aumento dell’MMA (> 350 nmol / l) è il biomarcatore più specifico. L’aumento di Hcy (> 15 μmol / l) è sensibile ma meno specifico, aumentando anche in caso di carenza di folati, carenza di vitamina B6, ipotiroidismo e riduzione della funzionalità renale.

Integrazione alimentare

Alcune persone hanno difficoltà ad assorbire vitamina B12 da fonti alimentari e potrebbero dover assumere integratori. Questo include gli anziani, i pazienti con anemia perniciosa e quelli con acloridria o disturbi intestinali, possono avere problemi ad assorbire la vitamina B12 dal cibo. I supplementi possono essere assunti per via orale, ma questi non aiutano in molti casi di manifestazioni cliniche aperte. In queste circostanze, la vitamina B12 può essere somministrata per via parenterale. I vegani possono assumere integratori per evitare carenze, in quanto la dieta vegana rimuove i prodotti a base di carne e uova che forniscono naturalmente B12. Questo è particolarmente importante durante la gravidanza e l’allattamento di chi sceglie questo stile di vita.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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