Stress traumatici: come si connettono col rischio di neurodegenerazione futura

Un nuovo studio pubblicato sulla rivista JAMA Neurology nel corrente Marzo suggerisce che i disturbi legati allo stress aumentano il rischio di un successivo sviluppo di demenza e altri disturbi neurodegenerativi. Un disturbo correlato allo stress viene diagnosticato dai sintomi e dalla presenza di uno o più stress che causano il disturbo. Sia l’evento della vita che lo sconvolgimento mentale che provoca possono causare un disturbo dell’adattamento. Tuttavia, la minaccia di un trauma può provocare una reazione di stress acuto immediato o cronica chiamata PTSD. Sebbene comuni, questi comportano gravi effetti sulla salute a lungo termine, principalmente sotto forma di malattie cardiache e ictus. Studi precedenti hanno mostrato il legame tra PTSD e demenza. PTSD e disturbo dell’adattamento sono anche noti per aumentare il rischio di malattia di Parkinson. Mentre la demenza, che è il disturbo neurodegenerativo più comune, è nota per essere una sequela del disturbo post-traumatico da stress (PTSD), non si sa molto su come altre condizioni legate allo stress sono legate alla neurodegenerazione. È noto che lo stress cronico induce una risposta allo stress mal regolata, che a sua volta può innescare l’insorgenza di malattie degenerative del cervello, come il morbo di Alzheimer (AD).

L’evidenza epidemiologica mostra che il rischio di tali condizioni di demenza, ma non di condizioni come la sclerosi laterale amiotrofica (SLA) è aumentato con l’esposizione allo stress a lungo termine, che si tratti di vita quotidiana, lavoro, trauma o altri eventi di impatto nella vita. L’attuale studio è stato motivato dal desiderio di sapere come altre condizioni neurologiche fossero correlate allo stress. Inoltre, molti studi precedenti erano basati su campioni limitati, che potrebbero non essere stati generalizzabili. Il presente studio si è quindi basato sulla popolazione generale e sulle coorti di pari livello. Un secondo obiettivo era rilevare le associazioni tra le malattie neurodegenerative primarie e quelle che erano causate da disturbi vascolari poiché i disturbi legati allo stress sono correlati alle malattie cardiovascolari. I ricercatori hanno condotto uno studio di coorte su due gruppi di persone della popolazione generale che sono stati abbinati per anno di nascita, sesso e contea di nascita. L’obiettivo era di confrontare il rischio di disturbi neurodegenerativi tra i due gruppi. Per adattarsi ai fattori di confondimento, hanno anche eseguito uno studio di coorte di fratelli per eliminare il ruolo dei fattori familiari genetici e non genetici che potrebbero spiegare il disturbo correlato allo stress.

Il registro nazionale dei pazienti svedese (NPR) è stato utilizzato per selezionare prima un gruppo di svedesi con una diagnosi di disturbo correlato allo stress fatta durante il periodo di studio. L’NPR copre oltre l’80% dei pazienti ambulatoriali e di tutti i pazienti ricoverati. Questo gruppo è stato quindi sottoposto a screening per fattori confondenti come una storia di malattia neurodegenerativa, inadeguata qualità delle informazioni o i cui legami familiari mancavano, nonché quelli che sarebbero stati inferiori a 40 durante il periodo di follow-up. Questo perché l’incidenza della malattia neurodegenerativa è bassa tra gli under 40. La coorte corrispondente è stata anche selezionata a caso dal registro della popolazione totale svedese, da persone che non avevano né disturbi legati allo stress né disturbi neurologici. Infine, coppie di fratelli, uno dei quali aveva e l’altro non avevano un disturbo correlato allo stress, sono stati studiati usando l’NPR. C’erano quasi 93.000 fratelli di circa 48.000 individui con un disturbo legato allo stress, che a loro volta non avevano né questo né alcun disturbo neurodegenerativo alla data di diagnosi del loro fratello con il disturbo. Il follow-up è stato eseguito dalla data di diagnosi del disturbo correlato allo stress, per gli individui affetti, i loro fratelli e i loro controlli corrispondenti.

È iniziato dall’età di 40 o 5 anni dopo la diagnosi, a seconda di quale avveniva in seguito. Si è conclusa con la morte, la diagnosi di malattia neurodegenerativa, l’emigrazione o la fine del periodo di follow-up nel dicembre 2013. I ricercatori hanno avuto quasi 62000 individui con disturbo correlato allo stress e circa 595.000 persone senza questa esposizione. Nella coorte di fratelli, c’erano circa 45.000 esposti e 78.000 fratelli non esposti. Le persone con disturbi legati allo stress avevano maggiori probabilità di avere una storia di altre malattie psichiatriche, erano più povere, di classe sociale inferiore e livello di istruzione e avevano maggiori probabilità di divorziare o vedove. Il follow-up ha prodotto quasi 4.000 persone con nuove diagnosi di malattie neurodegenerative, con un rischio nella coorte esposta che era quasi il doppio di quello degli individui non esposti (1,50 contro 0,82). Anche dopo essersi adattati a tutti i fattori di confondimento, le persone con disturbi legati allo stress erano 1,6 volte il rischio di malattie neurodegenerative presenti nelle persone non esposte. C’era una differenza tra il rischio di demenza vascolare dovuta a cause vascolari in contrasto con la neurodegenerazione primaria, rispettivamente a 1,8 vs. 1,3. Tra le demenze specifiche, solo l’AD ha mostrato una significativa associazione con il disturbo correlato allo stress. La malattia neurodegenerativa ha iniziato a manifestarsi 5 o più anni dopo la diagnosi del disturbo correlato allo stress.

Non sono state osservate differenze significative con il sesso, una storia di malattia psichiatrica, una storia familiare di malattia neurodegenerativa o la durata dal follow-up. Le persone che hanno sofferto di un disturbo legato allo stress all’inizio della vita hanno mostrato un rischio più elevato di sviluppare malattie neurodegenerative, con quasi 2,5 volte il rischio di soggetti non esposti di età inferiore ai 35 anni, 1,7 a 36-51 anni e 1,45 sopra 52 anni. Gli stessi schemi sono stati ripetuti sia per le malattie neurodegenerative vascolari che primarie. È stato anche osservato con la coorte di fratelli. Questa solida associazione è rimasta nonostante si adeguasse a fattori di confondimento. La relazione più debole tra PD o SLA e disturbo legato allo stress può essere dovuta al fatto che queste coorti erano più giovani, a cui l’età delle condizioni precedenti era relativamente rara. L’aumentata associazione con la malattia neurodegenerativa vascolare può suggerire una componente vascolare a seguito di stress. Il meccanismo potrebbe coinvolgere l’asse ipotalamo-ipofisi-surrene, che a sua volta porta a cambiamenti nei livelli dell’ormone dello stress. Ciò potrebbe attivare microglia e astrociti, portando a lungo termine stress ossidativo e neuroinfiammazione. Il risultato è una malattia neurodegenerativa. D’altra parte, anche le anomalie dei vasi sanguigni cerebrali possono essere influenzate, forse allo stesso modo, dallo stress psicologico.

Questo potrebbe anche essere parte della malattia cardiovascolare che complica così spesso i disturbi legati allo stress. Questo può spiegare perché l’aggiustamento per le malattie cardiovascolari riduce la forza della relazione tra neurodegenerazione vascolare e disturbi legati allo stress. Il verificarsi simultaneo di AD con demenza vascolare potrebbe rendere difficile distinguere queste condizioni. Al contrario, i fattori vascolari potrebbero guidare il processo della malattia e il decorso della malattia anche nell’AD. La compromissione vascolare può quindi essere parzialmente responsabile anche delle malattie neurodegenerative primarie. I disturbi legati allo stress possono introdurre o peggiorare cambiamenti nello stile di vita come fumo, consumo di alcol, abuso di sostanze o disturbi del sonno. Sebbene lo studio abbia limitazioni come il potenziale di causalità inversa e pregiudizi di sorveglianza, il ritardo di 5 anni per il follow-up riduce al minimo queste preoccupazioni. Gli autori hanno concluso che i dati di questo studio di coorte sembrano supportare l’ipotesi che gli individui con una diagnosi di disturbo correlata allo stress corrano un rischio maggiore di sviluppare una malattia neurodegenerativa più avanti nella vita.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Comes AL et al. Int J Bipolar Disord. 2020 Feb 12; 8(1):9.

Iacono D et al. J Neuropathol Exp Neurol. 2020; 79(2):144-162.

Desmarais P et al. Am J Geriatr Psychiatry 2020; 28(1):48-60.

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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