Anoressia nervosa: scovate finalmente le aree del cervello che dicono “no” al cibo

L’Associazione Nazionale Disturbi Alimentari americana (NEDA) stima che in ogni dato momento tra lo 0,3-0,4% delle giovani donne e lo 0,1% dei giovani soffrono di anoressia nervosa (ANNE). Uno studio del 2007 ha rilevato che lo 0,9% delle donne e lo 0,3% degli uomini hanno riportato anoressia durante la loro vita. Si stima che i giovani di età compresa tra 15 e 24 anni con ANNE abbiano un rischio di morte 10 volte maggiore rispetto ai coetanei della stessa età. Riguardo alla sua origine, tutti gli esperti del settore sono concordi nell’affermare che il disturbo compare spesso dopo traumi emotivi o psicologici. Caratteristiche comuni che contraddistinguono le persone affette da anoressia nervosa sono: alto livello di perfezionismo, iperattività, mancata consapevolezza della malattia e dismenorrea (nel caso di donne). Il corpo è vissuto da queste persone come un nemico contro cui combattere, i cui bisogni non vengono avvertiti. Quindi è possibile che un trauma psicologico possa fare perno su questo tipo di personalità di fondo. I ricercatori della University of California San Diego School of Medicine hanno scoperto differenze nei circuiti cerebrali che contribuiscono alla fame e alla perdita di peso nelle persone con anoressia nervosa. I risultati, pubblicati online sull’American Journal of Psychiatry, hanno gettato nuova luce sulla neurobiologia della fame e dell’emaciazione – caratteristiche primarie della ANNE.

Nel loro ultimo studio, Kaye e colleghi hanno confrontato le risposte cerebrali di due gruppi di partecipanti femminili che hanno ricevuto sapori di acqua zuccherata e acqua normale dopo il digiuno o dopo un pasto standardizzato. A un gruppo di donne era stata diagnosticata l’ANNE, ma erano in remissione (RAN); l’altro gruppo non aveva anoressia. Le risposte neurali sono state osservate e misurate mediante risonanza magnetica funzionale. La fame nelle persone e negli animali rende il cibo più gratificante perché la fame attiva i circuiti cerebrali che motivano il cibo. La scoperta principale in questo studio, è stata che la fame non è riuscita ad attivare questo circuito di ricompensa alimentare nelle persone con ANNE, il che aumenta la possibilità che il tratto sia alla base di un’alimentazione restrittiva e di una grave perdita di peso nelle persone con una storia di ANNE. In particolare, i dati hanno mostrato che il putamen caudale ventrale del cervello ha prodotto varie risposte alla fame all’interno dei due gruppi di studio. I partecipanti alla RAN e il gruppo di controllo hanno entrambi mostrato risposte simili alla stimolazione del cibo quando sono sazi, ma nel gruppo RAN la risposta alla fame era anormale. Inoltre, il gruppo RAN ha mostrato una ridotta attivazione neurale per stimolare il gusto nell’insula anteriore del cervello, e una ridotta connettività tra l’insula anteriore destra e media dorsale e il putamen caudale ventrale.

Questi risultati evidenziano i circuiti cerebrali specifici che possono svolgere un ruolo chiave nel mangiare non sano in anoressia. In parte, questo circuito coinvolge regioni collegate che sono importanti per riconoscere la sensazione di fame, motivandoci a voler mangiare quando siamo privati ​​del cibo e aiutandoci a iniziare il consumo reale o a decidere di evitarlo. Questo stesso circuito è stato implicato nei cambiamenti di appetito associati alla depressione maggiore. La distorsione dei segnali nel cervello sia nella depressione che nell’anoressia influisce sulla consapevolezza della fame, sulla motivazione a mangiare e sull’evitamento del cibo. Il team afferma che lo studio è il primo a mostrare la sua disfunzione nell’anoressia dopo aver assaggiato il cibo, in particolare dopo un periodo di digiuno. I disturbi di questo circuito possono aiutare a spiegare i sintomi che si verificano spesso nell’anoressia. La maggior parte delle persone riferisce che la fame aumenta la ricompensa e il piacere del cibo e quindi guida la motivazione a mangiare. Gli individui con ANNE, tuttavia, tendono ad avere una disconnessione in questo processo, tendendo ad essere ossessionati dal cibo ma non mangiano. I risultati dello studio supportano l’idea che il cervello nell’anoressia è in grado di riconoscere i segnali della fame, ma gli individui con il disturbo potrebbero non avere un impulso intuitivo per consumare cibo perché non sono in grado di convertire questo segnale della fame in motivazione a mangiare.

Inoltre, molte persone con ANNE descrivono una maggiore ansia quando mangiano, anche quando sono affamate. I ricercatori hanno scoperto che quelli con una storia di AN associavano un’ansia più elevata con un segnale di ricompensa alimentare ridotto in una parte del cervello coinvolta nell’iniziare il comportamento alimentare. La scoperta indica che l’ansia può contribuire alla fame perché compromette la capacità di iniziare a mangiare. I ricercatori hanno affermato che una potente biologia contribuisce a limitare il comportamento alimentare nell’anoressia nervosa e che i risultati forniscono nuove risposte a come i soggetti con anoressia sono in grado di diventare gravemente sottopeso. Walter Kaye, MD, professore emerito di Psichiatria e direttore esecutivo del programma di ricerca e trattamento dei disturbi alimentari, e Christina Wierenga, PhD, professoressa associata e neuropsicologa hanno commentato le implicazioni della ricerca: “Questi dati aprono le porte a potenziali nuovi modi di trattare questo disturbo. Ad esempio, può essere utile sviluppare strategie comportamentali per migliorare l’iniziazione a mangiare o compensare le pulsioni motivazionali alterate. Inoltre, i circuiti cerebrali implicati in questi risultati sono stati evidenziati in altri studi e supportano un nuovo sguardo ai farmaci che agiscono sulla rete cerebrale della dopamina. È stato a lungo sconcertante come le persone con l’anoressia dimagriscano e muoiano di fame, quando la maggior parte delle persone fa fatica a perdere solo qualche chilo. Poiché mancano trattamenti efficaci che normalizzano il quadro clinico, questa malattia è spesso cronica e presenta il più alto tasso di mortalità rispetto a qualsiasi disturbo comportamentale”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Kaye WH et al. Am J Psychiatry 2020 Mar 12:201919030261. 

Watson HJ et al. Nat Genetics 2019 Aug; 51(8):1207-1214.

Duffy ME et al., Keel PK. Int J Eat Disord 2019; 52(2):200-205.

Chen EY, Kaye WH. Clin Psychol (New York) 2018 Mar; 25(1).

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2450 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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