Lotta al COVID-19: immunizzarsi col vaccino della tubercolosi per alzare le difese immunitarie

In tutto il mondo, tranne in Cina, il luogo in cui tutto ebbe inizio, la pandemia di COVID-19 si sta facendo strada senza sosta attraverso la popolazione. Finora ha causato quasi 34.000 morti, di cui 10.800 in Italia, oltre 6000 in Spagna e 2489 morti negli Stai Uniti. In Australia, il numero di casi è salito a oltre 4000, con 16 morti dichiarati. Mentre i sistemi sanitari si preparano a rispondere alla sfida di dieci volte più pazienti senza adeguati letti di terapia intensiva, dispositivi di protezione individuale o personale sufficiente, varie iniziative di ricerca stanno prendendo forma per proteggere quelli in prima linea. Al momento, non esiste né un vaccino né un medicinale in grado di trattare efficacemente gli operatori sanitari esposti. Molti di loro sono malati o in quarantena, aumentando il pedaggio umano e mettendo a dura prova i servizi sanitari. Migliaia di medici e altri professionisti sanitari sono noti per essere stati infettati in varie parti del mondo e molti sono morti. Questo è il risultato inevitabile dell’esposizione ripetuta e ravvicinata a casi infetti, spesso senza adeguati dispositivi di protezione individuale. Ma ora, il Murdoch Children’s Research Institute di Melbourne si sta preparando per iniziare una sperimentazione clinica per verificare se il vaccino contro la tubercolosi, BCG, secolare nel tempo, produrrà immunità duratura contro il nuovo coronavirus.

Il vaccino BCG (Bacille Calmette-Guerin) è progettato per proteggere dalla tubercolosi. Utilizzato per la prima volta nel 1921, viene ancora somministrato a oltre 130 milioni di neonati in tutto il mondo, in luoghi in cui la tubercolosi è ancora dilagante, a questo scopo. Tuttavia, il meccanismo d’azione mostra che ha un effetto più ampio sull’immunità umana, aumentando la forza della risposta immunitaria a una serie di nuove infezioni. Gli straordinari effetti di potenziamento immunitario del vaccino BCG sono dovuti alla sua capacità di attivare l’immunità innata, la prima linea di difesa dell’organismo contro gli intrusi. Ciò include virus e batteri, che vengono incontrati e eliminati prima ancora che incontrino barriere immunitarie più specifiche, in molti casi. Essendo stato usato per oltre un secolo, la sua bassa incidenza di gravi effetti collaterali è un punto in più. Il più grave di questi è l’insorgenza di un piccolo granuloma nel sito di iniezione, che sfuma in una piccola cicatrice. Il vaccino BCG è incluso nell’elenco dei medicinali essenziali dell’OMS, necessario in un sistema sanitario. Il professor Nigel Curtis, ricercatore, sottolinea: “Come risultato di questa attività, le persone che hanno ricevuto il vaccino sono molto più resistenti alle malattie respiratorie. Dopo l’immunizzazione con BCG, le persone che vengono infettate da un virus mostrano cariche virali molto più basse nel sangue rispetto a quelle non immunizzate”.

Non è, tuttavia, un antidoto specifico al virus. A causa dell’eradicazione della tubercolosi in Australia, il BCG non è attualmente disponibile nel paese. Se il vaccino funziona, verrà prodotto in grandi quantità per proteggere i gruppi ad alto rischio dal virus, come gli anziani. Ottenere il vaccino non altererà né ostacolerà i benefici di altri farmaci che sono attualmente in fase di sperimentazione contro il virus. Lo studio multicentrico sarà progettato per soddisfare i più alti standard scientifici e per l’uso innovativo dei vaccini esistenti per far fronte alla minaccia COVID-19. Comprenderà 4.000 persone che lavorano in vari ospedali in tutto il paese e, se possibile, è previsto che inizi la prossima settimana. La metà di loro riceverà il vaccino e le differenze tra i gruppi saranno valutate utilizzando un’app. Il follow-up durerà sei mesi ed è destinato a raccogliere i primi segni di COVID-19 e anche a valutare la gravità dei sintomi nelle persone che sono infettate a seguito della vaccinazione con BCG. Il processo BRACE, come viene chiamato, si baserà su ricerche precedenti che indicano che BCG abbassa il livello di virus simili al SARS-CoV-2 nelle persone infette. La speranza è che ciò comporti meno e meno intensi sintomi di COVID-19 negli operatori sanitari che sono stati vaccinati con BCG.

Parlando dei doni generosi che hanno reso possibile questo rapido sforzo di ricerca, la professoressa Kathryn North ha dichiarato: “Utilizzando fondi di provenienza rapida e immediatamente utilizzabili, questi studi consentiranno il rapido avanzamento dei candidati più promettenti alla pratica clinica, dandoci il maggior numero di tiri in porta contro il COVID-19 possibile. Prove simili sono in corso in Germania, Spagna e Stati Uniti. Questa prova consentirà di testare correttamente l’efficacia del vaccino contro i sintomi del COVID-19 e potrebbe aiutare a salvare la vita della nostra eroica linea frontale operatori sanitari, in realtà affermano che potrebbe essere utile come vaccino standardizzato che agisce contro diversi virus per proteggere da infezioni diffuse anche in future pandemie”. Un altro approccio sono i farmaci. Un farmaco antivirale chiamato remdesivir inizialmente sviluppato per combattere lo scoppio dell’Ebola nel 2009, ma non messo in servizio a causa della sua inefficacia, ha guadagnato un potenziale nuovo contratto di salvavita. Il farmaco lo si sta sperimentando in tutto il mondo in diversi contesti clinici, da un uomo italiano di 79 anni a cui è stato confermato di avere COVID-19, è stato trattato con remdesivir, e successivamente ha avuto un test negativo, a 13 pazienti che sono stati infettati a bordo della nave da crociera Diamond Princess. L’italiano è stato descritto dal politico Giovanni Toti come “il primo vero caso di coronavirus curato”.

Remdesivir è anche uno dei farmaci in fase di sperimentazione clinica nell’imponente sperimentazione avviata dalla WHO per testare i quattro farmaci più promettenti per il trattamento di COVID-19 – che comprendono i farmaci antimalarici clorochina e idrossi-clorochina e i farmaci anti-HIV lopinavir e ritonavir.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

https://www.mcri.edu.au/news/murdoch-children%E2%80%99s-research-institute-trial-preventative-vaccine-covid-19-healthcare-workers

https://www.theage.com.au/national/tuberculosis-vaccine-could-help-protect-health-workers-from-covid-19-20200326-p54e7h.html

https://www.sbs.com.au/news/tuberculosis-vaccine-to-be-trialled-on-australian-health-workers-treating-coronavirus-patients

Zhang C, Huang S, Zheng F, Dai Y. J Med Virol. 2020 Mar 26. 

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2445 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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