Difetti della mielina e schizofrenia: sono i mattoni della stessa materia nervosa ad essere alterati

La schizofrenia è una malattia mentale che può cambiare profondamente la percezione della realtà di un individuo. Circa 2 milioni di adulti negli Stati Uniti vivono con la schizofrenia, che può causare sintomi come sentire le voci, lottare per organizzare i pensieri e avere allucinazioni visive o delusioni. Sebbene la società stia iniziando a discutere più apertamente della salute mentale, grazie a iniziative come il Mental Health Month, c’è ancora molta stigmatizzazione attorno alla schizofrenia. Vivere con la schizofrenia può anche essere estremamente impegnativo. Le opzioni terapeutiche sono limitate e gli antipsicotici, che sono il trattamento standard di prima linea, sono inefficaci in molti pazienti. I farmaci antipsicotici possono anche avere effetti collaterali spiacevoli, tra cui un notevole aumento di peso, stanchezza e muscoli irrequieti. Uno studio ha anche collegato i farmaci antipsicotici di prima generazione alla perdita di tessuto cerebrale nelle persone con schizofrenia. Tuttavia, un nuovo studio del RIKEN Center for Brain Science (CBS) in Giappone potrebbe aprire una strada diversa per lo sviluppo di farmaci, che si riferisce ai cambiamenti nel metabolismo lipidico.

Lo studio si concentra sulla sostanza bianca, la parte del cervello che comprende assoni che trasportano impulsi nervosi tra i neuroni. La ricerca ha identificato una riduzione della sostanza bianca nelle persone con schizofrenia. La sostanza bianca prende il nome dal suo colore chiaro, che è dovuto alle guaine mieliniche dense di lipidi che circondano gli assoni, facilitando la rapida conduzione degli impulsi nervosi. La perdita di mielina è associata a una serie di condizioni neurologiche, in particolare la sclerosi multipla. Le molecole grasse chiamate sfingolipidi sono importanti nella formazione della mielina e studi precedenti hanno mostrato differenze nei livelli di queste molecole nelle persone con schizofrenia. Tuttavia, molte domande rimangono senza risposta. Per esaminare la connessione tra sfingolipidi e schizofrenia in modo più dettagliato, i ricercatori dietro il nuovo studio hanno analizzato i livelli di queste molecole nel tessuto cerebrale post mortem di 15 persone con schizofrenia. Hanno effettuato la stessa analisi su un numero uguale di controlli abbinati per età e sesso. I ricercatori hanno usato la spettrometria di massa, una tecnica generalmente più familiare ai chimici.

Questa tecnica identifica le particelle presenti in un campione misurando la loro massa, cosa che fa bombardando il campione con elettroni. Il team ha scoperto che i livelli di uno sfingolipide chiamato sfingosina-1-fosfato (S1P) erano più bassi nelle persone con schizofrenia rispetto a quelli senza questa condizione. I livelli erano più bassi in una regione del cervello chiamata corpus callosum – la più grande raccolta di sostanza bianca nel cervello, che collega i suoi due emisferi. Anomalie in questa regione potrebbero portare a una comunicazione irregolare tra i neuroni. Per determinare se questo meccanismo è comune tra i disturbi mentali, gli scienziati hanno anche analizzato il cervello delle persone con disturbo bipolare e disturbo depressivo maggiore. Hanno scoperto che i livelli di S1P in queste persone erano normali, indicando che la carenza è specifica della schizofrenia. Ulteriori esperimenti hanno suggerito che il problema potrebbe non essere dovuto a una produzione alterata di S1P, piuttosto alla degradazione anormale di questo lipide dovuta a più attività o espressione di enzimi specifici, come la sfingosina-1-fosfato liasi. Ciò ha suggerito un suggerimento per gli scienziati.

Il Dr. Takeo Yoshikawa, team leader della RIKEN CBS, ha spiegato la novità della ricerca: “Questo è stato il primo studio psichiatrico del cervello post-mortem a utilizzare l’analisi spettroscopica di massa e la nostra scoperta non sarebbe stata possibile senza la nostra tecnica globale di recente affermazione per sfingolipidi di screening. Poiché non abbiamo un altro punto di vista su ciò che provoca la schizofrenia, molte aziende farmaceutiche si stanno ritirando dallo sviluppo di farmaci correlati alla schizofrenia. Speriamo che i nostri risultati possano fornire al nuovo punto di vista un nuovo obiettivo per lo sviluppo di farmaci”. Il team spera che questa scoperta contribuirà a rinvigorire lo sviluppo di farmaci per la condizione; dicono che è possibile che l’attuale trattamento di sclerosi multipla fingolimod (Gilenya) – che agisce sul recettore per la S1P – potrebbe essere efficace, eliminando la necessità di un lungo processo di sviluppo del farmaco. Tuttavia, non è chiaro se Gilenya agirebbe come trattamento per la schizofrenia e sono necessarie ulteriori ricerche per comprendere l’esatto ruolo che la S1P svolge nella condizione. Il prossimo passo importante è determinare con precisione quali farmaci che agiscono sul recettore S1P sono efficaci negli animali da esperimento e inizieranno con il lavoro sugli animali.

I risultati dello studio sono stati pubblicati sulla rivista Schizophrenia Bulletin.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Esaki K et al., Yoshikawa T. Schizophr Bull. 2020 Apr 29.

Vutukuri R et al. J Neurochem. 2018; 144(2):172-185.

Hamazaki K et al. Eur Psychiatry 2017 Jan; 39:51-56.

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2445 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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