Come gli estrogeni rendono le donne più suscettibili agli alcolici: un pò di neurobiologia pratica

L’uso degli alcolici per passatempo può degenerare in qualcosa di più terribile come l’eccessivo consumo eccessivo di alcol o persino un disturbo da consumo di alcol. Le donne sono più sensibili degli uomini a questi effetti negativi dell’alcol, potenzialmente a causa dell’ormone sessuale estrogeno. Un nuovo studio condotto da ricercatori dell’Università dell’Illinois a Chicago mostra che alti livelli di estrogeni possono rendere l’alcol più gratificante per i topi femmine. Lo studio, pubblicato sul Journal of Neuroscience, suggerisce che il trattamento per il disturbo da uso di alcol o il comportamento di abbuffata può essere più efficace se si considerano le differenze sessuali. Amy Lasek, professoressa associata di Psichiatria, Anatomia e Biologia cellulare, ha guidato la ricerca, che ha esaminato specificamente i recettori degli estrogeni nel cervello per determinare i meccanismi con cui gli estrogeni regolano la sensibilità all’alcol. In un esperimento, i ricercatori hanno analizzato campioni di tessuto cerebrale post-mortem da topi femmine in due fasi del ciclo riproduttivo: uno caratterizzato da alti livelli di estrogeni e uno caratterizzato da bassi livelli di estrogeni. Hanno attivato i recettori degli estrogeni e monitorato il modo in cui i neuroni della dopamina rispondevano all’alcol.

Questo è ciò che ha spiegato la dottoressa Lasek: “Abbiamo scoperto che quando un recettore alfa degli estrogeni era attivato, i neuroni della dopamina si attivavano a velocità maggiori in risposta all’alcool. L’effetto era anche maggiore nei tessuti prelevati dai topi in fasi estrogene. Questa maggiore attività neurale potrebbe tradursi in una maggiore sensazione di piacere quando si beve. E questa maggiore sensazione di ricompensa può rendere più probabile l’abuso di alcol, in particolare il comportamento di abbuffata”. In un altro esperimento, i ricercatori hanno bloccato i recettori degli estrogeni situati nell’area tegmentale ventrale del cervello (la regione nota per contenere i neuroni della dopamina associati all’uso di droghe) e hanno monitorato i comportamenti dei topi sia femminili che maschili in presenza di alcol. Hanno scoperto che la riduzione del numero di recettori degli estrogeni alfa, ha portato a una riduzione del comportamento alimentare, ma solo nei topi femmine. Questa è una nuova scoperta che suggerisce che potrebbe esserci un ruolo specifico del sesso dei recettori degli estrogeni nell’area tegmentale ventrale quando si tratta dell’uso di alcol. Il team non sa ancora perfettamente come questo sia collegato alla chimica della dopamina.

La ricerca degli ultimi 30 anni ha chiaramente delineato i circuiti coinvolti in diversi aspetti della dipendenza. Come un circuito elettrico, l’interruzione di un punto chiave delle vie cerebrali coinvolte nell’espressione dei sintomi della dipendenza da alcol può essere sufficiente per interrompere gli aspetti della dipendenza (brama, ad esempio) che impediscono il mantenimento della sobrietà. L’area tegmentale ventrale (VTA) è nota per essere importante nella mediazione della ricompensa e del rafforzamento delle droghe d’abuso e dei rinforzi naturali come il cibo. Mentre i cambiamenti nel VTA indotti dall’esposizione all’alcol possono precedere l’alterazione indotta dall’alcol in altre aree del cervello, il ruolo della dopamina può continuare ad essere significativo nel corso dei disturbi del consumo di alcol. L’interruzione della segnalazione della dopamina può essere un evento precoce che porta o aggrava la patologia in altre regioni del cervello. Inoltre, il ripristino o il miglioramento della neurotrasmissione dopaminergica può aiutare a interrompere gli adattamenti patologici all’esposizione e al ritiro cronici di alcol, come sta iniziando a essere esaminato in altri disturbi che creano dipendenza

La professoressa Lasek ha spiegato le implicazioni dietro la scoperta: “Mentre impariamo di più sul ruolo degli estrogeni nella sensibilizzazione del cervello agli effetti dell’alcol, noi possiamo essere in grado di sviluppare trattamenti più su misura per il disturbo da uso di alcolici, o essere in grado di fornire una migliore istruzione alle donne su come il bere può influenzarle in modo diverso durante le varie fasi del loro ciclo riproduttivo. Ciò è particolarmente importante perché, sebbene a più uomini venga diagnosticato un disturbo da uso di alcol, il problema affligge anche più di 5 milioni di donne nei soli Stati Uniti. Esistono prove del fatto che le donne passano più rapidamente dal consumo problematico di alcol a un disturbo da uso di alcol e soffrono degli effetti negativi sulla salute dell’alcol, come un aumento del rischio di cancro, danni al fegato, malattie cardiache e danni al cervello. E più di tre milioni di persone ogni anno perdono la vita ca causa dell’alcol”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Vandegrift BJ et al. J Neurosci 2020 June 1:JN-RM-2364-19.

You C et al. Neuropharmacology 2019 Jan; 144:29-36. 

You C et al. Psychopharmacology 2018; 235(6):1711-26. 

Satta R et al. Alcohol Clin Exp Res. 2018; 42(2):286-294.

Hilderbrand ER, Lasek AW. Horm Behav 2018; 98:159-64. 

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2449 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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