Sclerosi multipla e virus: oltre all’herpes simplex, da 40 anni nel mirino anche la mononucleosi

La sclerosi multipla è una malattia autoimmune e infiammatoria in cui il sistema immunitario attacca la guaina mielinica che forma un rivestimento protettivo attorno ai nervi nel cervello e nel midollo spinale e aiuta anche la conduzione dei segnali nervosi nel resto del corpo. Ciò provoca una vasta gamma di problemi e disturbi di equilibrio, movimento e visione che possono diventare gravi nel tempo. Le prove suggeriscono che i virus dell’herpes possono svolgere un ruolo nella patologia della demielinizzazione e studi hanno dimostrato che gli individui che non hanno mai avuto il virus di Epstein-Barr (EBV) hanno un rischio ridotto di sviluppare la sclerosi multipla rispetto agli individui che sono stati infettati. Inoltre, quelli infetti da EBV durante l’adolescenza hanno meno rischi di sviluppare la sclerosi multipla rispetto a quelli infetti in giovane età. L’EBV è un virus dell’herpes altrimenti noto come herpesvirus umano 4 (HHV-4). È più noto per causare la febbre ghiandolare, ma la ricerca mostra che l’infezione da EBV è anche collegata ad un aumentato rischio di varie condizioni autoimmuni, tra cui l’artrite reumatoide, la dermatomiosite e la sclerosi multipla. Gli scienziati sono consapevoli che anche l’herpesvirus umano 6 (HHV-6) è stato trovato associato all’insorgenza della SM.

Le prime prove di un ruolo dell’EBV nella patogenesi della SM sono arrivate nel 1979, quando Fraser e altri (1979) riferirono che i linfociti del sangue periferico provenienti da pazienti con SM clinicamente attiva hanno una maggiore tendenza alla trasformazione spontanea dei linfociti B indotta da EBV in vitro. L’anno seguente, Sumaya e colleghi (1980) riportarono una maggiore frequenza di sieropositività all’EBV, e titoli anticorpali più elevati di siero-EBV, nei pazienti con SM rispetto ai controlli. Studi successivi hanno dimostrato che i pazienti con SM sono quasi universalmente sieropositivi per l’EBV ma non per altri virus. In una meta-analisi di 13 studi caso-controllo che hanno confrontato la sierologia di EBV in pazienti con SM e controlli, il 99,5% dei pazienti con SM era sieropositivo all’EBV rispetto al 94% dei controlli. Studi seriali hanno dimostrato che il rischio di sviluppare la sclerosi multipla è estremamente basso tra gli individui non infetti da EBV ma aumenta bruscamente negli stessi individui dopo l’infezione da EBV. Questi studi suggeriscono che l’infezione da EBV è un prerequisito per lo sviluppo della SM ma, di per sé, non è sufficiente perché la stragrande maggioranza delle persone infette da EBV non sviluppa la malattia; è necessario almeno l’antigene immunitario HLA-DR15.

Il fatto che l’infezione da EBV sia associata ad un drammatico aumento del rischio di sclerosi multipla è oscurato dal fatto che l’EBV infetta una percentuale così grande (~ 95%) della popolazione adulta generale. Nel 2009, un team italiano di ricercatori ha presentato i risultati secondo cui le lesioni cerebrali da soggetti con sclerosi multipla contenevano linfociti B infetti da un accumulo anomalo di EBV. I ricercatori hanno anche dimostrato che i linfociti B nel cervello sono colpiti da una risposta immunitaria che è montata contro di loro, causando infiammazione e, a sua volta, distruzione dei tessuti. Un altro studio attualmente in corso all’università di Birmingham nel Regno Unito sta cercando di stabilire se la risposta immunitaria all’EBV provochi o meno la distruzione autoimmune della mielina. Un altro studio ha esaminato l’espressione dei marcatori di EBV nel cervello di pazienti affetti da sclerosi multipla deceduta. In quasi tutti i casi esaminati (21 su 22), sono state riscontrate infiltrazioni di EBV in cellule B e plasmacellule in una percentuale significativa del cervello. In alcuni casi di sclerosi multipla progressiva secondaria, i follicoli delle cellule B che si formano nelle meningi cerebrali sono risultati siti in cui l’EBV era persistito.

Le proteine ​​virali latenti si sono verificate regolarmente nei campioni in generale, ma la riattivazione effettiva delle particelle virali sembrava essere limitata a questi follicoli a cellule B appena formati. Inoltre, sono state osservate cellule T citotossiche attivate insieme a segni di citotossicità delle cellule plasmatiche in questi principali siti di infezione da EBV. Nel 2017 un altro studio pubblicato su Neurology ha scoperto che anche i bianchi, gli ispanici e i neri che hanno avuto la mononucleosi possono avere un aumentato rischio di sclerosi multipla. Sebbene sia stato infettato in giovane età con EBV, in genere provoca pochi, se del caso, sintomi, un’esposizione ritardata nell’adolescenza o nell’età adulta può causare un quadro clinico grave. Precedenti studi che hanno trovato un legame tra mononucleosi e SM hanno esaminato principalmente le popolazioni bianche. Gli scienziati del Kaiser Permanente Southern California a Pasadena, invece, hanno reclutato 1.090 neri, ispanici e bianchi, per un periodo di tre anni, con ogni gruppo che aveva un equilibrio vicino di persone sane a persone con SM o il suo precursore, chiamato sindrome clinicamente isolata. I partecipanti hanno effettuato esami del sangue per verificare la presenza di anticorpi anti-EBV e gli è stato chiesto se avevano mai avuto mononucleosi.

I ricercatori hanno scoperto che indipendentemente da altri fattori che potrebbero influenzare il rischio di sclerosi multipla, come sesso, età, fumo e origini genetiche, il rischio di sclerosi multipla per coloro che avevano la mononucleosi era maggiore rispetto a quelli che non lo avevano. I neri che avevano la mono avevano una probabilità quattro volte maggiore di sviluppare la SM rispetto a quelli che non lo erano, gli ispanici avevano quasi quattro volte più probabilità e i bianchi erano due volte più probabili. Tra i neri, l’11% con SM aveva avuto mono in passato, rispetto al 3% che non aveva MS. Per gli ispanici, in passato l’8% delle persone con SM era con mono, rispetto al 2% che non aveva la SM. Tra i bianchi, il 20% delle persone con SM aveva avuto in passato la mono, rispetto al 12% di quelli senza la malattia. Ciò implica che ritardare l’infezione da EBV nell’adolescenza o nell’età adulta può essere un fattore di rischio critico per la SM. Una possibile limitazione dello studio è che il gruppo di controllo potrebbe non rappresentare la popolazione in generale. Sebbene non sia chiaro se le cellule B infette da EBV nel sistema nervoso centrale causino lo sviluppo della sclerosi multipla o se ciò si verifica a seguito di un altro processo sconosciuto, molti ricercatori ritengono che la persistenza e la riattivazione dell’EBV siano un importante contributo alla patologia della sclerosi multipla.

Chiaramente, questo non si applica a tutti coloro che sono stati infettati da EBV; altri fattori genetici hanno sicuramente il loro impatto.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2450 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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