Connessione sociale: si può essere tra la folla, ma non sempre il cervello vede così

La connessione sociale con gli altri è fondamentale per il benessere mentale e fisico di una persona. Il modo in cui il cervello mappa le relazioni con le altre persone in relazione a se stessi è da tempo un mistero. Uno studio di Dartmouth scopre che più ti senti vicino alle persone emotivamente, più similmente le rappresenti nel tuo cervello. Al contrario, le persone che sentono la disconnessione sociale sembrano avere un’autorappresentazione neuronale più solitaria. I risultati sono stati pubblicati sul Journal of Neuroscience. Meghan L. Meyer, Studente autore senior e professore associato di Scienze psicologiche e cerebrali, anche direttore del Dartmouth Social Neuroscience Lab, ha spiegato: “Se avessimo un marchio di attività neuronale che riflettesse la tua autorappresentazione e uno che riflettesse quello di le persone a cui sei vicino, per la maggior parte di noi, i nostri segni di attività neurale sarebbero abbastanza simili. Tuttavia, per le persone più sole, l’attività neurale era davvero differenziata da quella delle altre persone”.

Lo studio era composto da 50 studenti universitari e membri della comunità di età compresa tra 18 e 47 anni. Prima di entrare in uno scanner fMRI, ai partecipanti è stato chiesto di nominare e classificare cinque persone a cui sono più vicini e cinque conoscenti. Durante la scansione, ai partecipanti è stato chiesto di esprimere giudizi sui tratti su se stessi, le persone a cui sono più vicini e le conoscenze che avevano appena nominato e cinque celebrità. Ai partecipanti è stato chiesto di valutare quanto una caratteristica descriveva una persona (come se la persona fosse amichevole) su una scala da 1 a 4 (da niente a molto). I risultati hanno mostrato come il cervello sembrava raggruppare le rappresentazioni delle persone in tre diverse cricche: 1) se stessi, 2) il proprio social network e 3) persone ben conosciute, come le celebrità. Più i partecipanti si sentivano vicini a qualcuno, più il loro cervello rappresentava in modo simile tutto il loro cervello sociale, compresa la corteccia prefrontale mediale (mPFC), la regione associata al concetto di sé.

La mPFC è un’area premotoria che si proietta sul midollo ventrale rostrale ed è noto per essere coinvolto nel cervello sociale adulto, in particolare cognizione e comportamento sociale umano. In altre parole, mantiene una mappa strutturata del social network di una persona, in base alla sua vicinanza con gli altri. Le persone più solitarie hanno mostrato una minore somiglianza neurale tra loro e gli altri nella mPFC, e le demarcazioni tra le tre cricche erano più sfocate nella loro attività neurale. In parole semplici, più le persone sono più sole, meno simile è il loro cervello quando pensano a sé stessi e agli altri. La Dr.ssa Meyer ha aggiunto: “È quasi come se avessi una costellazione specifica di attività neurale che si attiva quando pensi a te stesso. E quando pensi ai tuoi amici, viene reclutata gran parte della stessa costellazione. Se sei solo, però, attivi una costellazione abbastanza diversa quando pensi agli altri rispetto a quando pensi a te stesso. È come se la rappresentazione del tuo cervello di te stesso fosse più disconnessa dalle altre persone, il che è coerente con il modo in cui le persone sole dicono di sentirsi”.

I risultati mostrano come la solitudine sembra essere associata a distorsioni nella mappatura neurale delle connessioni sociali con gli altri. Il cervello può mappare i legami interpersonali delle persone e le alterazioni in questa mappa possono aiutare a spiegare perché le persone sole possono sentire che le persone sono intorno a loro, ma “non con loro”. Ciò significa che anche se le persone sono intorno agli altri, possono comunque sentirsi soli. È probabile che la solitudine abbia poco a che fare con l’essere soli e più con il sentirsi soli, indipendentemente dalla situazione, anche se circondati da altri. Il Dr. Meyer non sa che questo dipende dall’individuo stesso o da come è cresciuto nell’ambiente culturale. Il Dr. Meyer ha anche studiato il senso di educazione come contributore del benessere. Fornire cure di supporto e di sostegno ad altre persone è un predittore emergente di salute e benessere. Ad esempio, dare supporto è associato a una maggiore longevità e una maggiore salute mentale e fisica auto-ripresentata.

I benefici per la salute offerti dal sostegno suggeriscono che le persone potrebbero essere particolarmente inclini a impegnarsi in comportamenti così focalizzati sugli altri. In effetti, rispetto ad altre specie di mammiferi, gli esseri umani mostrano alcuni dei più alti livelli di comportamento di cura e di supporto; molti individui si prendono cura degli altri su base giornaliera. Tuttavia, esiste una variabilità nella quantità di sostegno e assistenza che le persone danno agli altri e questa variabilità ha implicazioni per gli esiti sanitari correlati alla fornitura di sostegno. È possibile che le persone più solitarie abbiano ricevuto una forma diversa di attenzione, ad es. meno manifesta, che ha lasciato maturare nel loro cervello come quella vita e la cura dell’essere umano è nel modo che hanno visto con i loro occhi. Non possiamo esserne sicuri di questo, ma varrebbe la pensa di farselo dire.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Courtney AL, Meyer ML. J Neurosci 2020 June15: JN-RM-2826-19. 

Meyer ML, Collier E. Soc Cogn Affect Neurosci. 2020 Jan; 15(1):63-73. no

Inagaki TK, Meyer ML. Soc Cogn Affect Neurosci. 2019 Jul 3:nsz052. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it
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