Ansia e depressione: come la salute mentale trae giovamento da batteri e fibre alimentari

Trilioni di microbi vivono nel tratto digestivo, con almeno 400 specie di batteri nell’intestino. Ciò significa che ci sono più batteri nell’intestino rispetto alle cellule in tutto il corpo. Questi microbi sono essenziali per digerire il cibo, scongiurare potenziali agenti patogeni o microrganismi dannosi e sintetizzare le vitamine. Secondo il National Center for Complementary and Integrative Health (NCCIH), è noto da tempo che il cervello comunica con l’intestino, ma recenti ricerche mostrano che si tratta di una connessione a due vie. Inoltre, il microbiota intestinale può influire sul comportamento e sulle emozioni, il che può influire sulla chimica del cervello. Alterare i batteri nell’intestino attraverso diete specifiche può aiutare a trattare i disturbi legati allo stress e allo sviluppo neurologico, come l’autismo e il disturbo da iperattività. Prebiotici e probiotici supportano il corpo nel mantenere una colonia di batteri sani. Questi batteri aiutano la digestione e supportano la salute dell’intestino. I prebiotici si trovano principalmente in diversi tipi di carboidrati e fibre che l’uomo non può digerire. Le più conosciute sono inulina e frutto-oligosaccaridi; queste sono fonti alimentari essenziali per i batteri benefici dell’intestino.

Nel frattempo, i probiotici sono batteri vivi presenti in determinati alimenti o integratori che forniscono molti benefici per la salute. Ricerche precedenti hanno legato problemi di salute mentale e disturbi dello sviluppo alla salute dell’intestino. Sempre più prove scientifiche indicano l’origine del benessere mentale dalla salute dell’intestino. La depressione è uno dei disturbi di salute mentale più comuni al mondo. L’OMS stima che il numero di persone con depressione superi i 300 milioni nel 2015. Molte persone soffrono anche di disturbi d’ansia, che sono comunemente vissuti simultaneamente. La depressione maggiore è un disturbo di salute mentale comune negli Stati Uniti. Si stima che 17 milioni di persone abbiano avuto almeno un episodio depressivo maggiore, pari al 7,1% di tutti gli adulti negli Stati Uniti. La prevalenza della depressione è più elevata tra le donne rispetto ai maschi e, in termini di età, è più diffusa nelle persone di età compresa tra 18 e 25 anni. Inoltre, il NIMH (Istituto Nazionale di Salute Mentale) riferisce che circa il 19% degli adulti americani ha avuto disturbi d’ansia nell’ultimo anno, più nelle femmine che nei maschi.

Ora, un team di scienziati britannici ha dimostrato che gli alimenti che ampliano il profilo di batteri utili nell’intestino, noti collettivamente come probiotici, possono aiutare ad alleviare l’ansia e la depressione. I ricercatori della Brighton and Sussex Medical School e dell’Università di Brighton miravano a determinare se gli alimenti contenenti batteri che influenzano positivamente il microbiota gastrointestinale, potessero influenzare le terapie per il trattamento di condizioni psichiatriche, come l’ansia e la depressione. Per arrivare ai loro risultati, pubblicati sul British Medical Journal, il team ha esaminato 71 studi pubblicati tra il 2003 e il 2019, che hanno esaminato come i probiotici e i prebiotici possono aiutare gli adulti con disturbi d’ansia e depressione. I ricercatori hanno identificato sette studi specifici. Tutti questi hanno mostrato miglioramenti in uno o più dei risultati misurando l’effetto dell’assunzione di prebiotici e probiotici rispetto a nessun trattamento o placebo. I risultati suggeriscono che l’utilizzo di pre- e probiotici può essere un trattamento aggiuntivo potenzialmente prezioso per alleviare i sintomi di ansia e depressione.

Inoltre, il team ha scoperto che i pazienti con comorbilità come la sindrome dell’intestino irritabile (IBS) potrebbero sperimentare risultati più significativi benché traggano beneficio da tali trattamenti. Il team di ricerca ha concluso: “I nostri risultati affermano che la terapia pre / probiotica merita ulteriori indagini. Gli sforzi dovrebbero mirare a chiarire se l’efficacia percepita della terapia pre / probiotica nella depressione o nei disturbi d’ansia possa essere replicata in popolazioni di test più estese e se tali effetti siano mantenuti attraverso il trattamento continuato o dopo la cessazione. Gli interventi dovrebbero anche essere studiati in modo isolato, non in combinazione, per accertare dove gli effetti osservati sono attribuibili. Gli sforzi per produrre spiegazioni meccanicistiche per tale effetto dovrebbero essere una priorità”.

A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Thomann AK et al. Aliment Pharmacol Ther. 2020 Jul; 52(2):247. 

Barros-Santos T et al. PLoS One. 2020 Jun 19; 15(6):e0234037.

Chao L, Liu C et al., Guo S. Front Neurol. 2020 May 22; 11:421.

Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2480 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it