COVID-19: i dati dicono che l’immunità potrebbe durare a lungo nei sopravvissuti gravi

La maggior parte delle persone esposte a SARS-CoV2, il coronavirus che causa il COVID-19, manifesta solo sintomi lievi o del tutto assenti. Tuttavia, l’infezione può ancora passare da loro ad altre persone e il tasso complessivo di mortalità dei casi sembra convergere sullo 0,5-1,0%. È quindi importante stabilire se le persone che hanno contratto il virus una volta possono contrarlo di nuovo e diventare contagiose, o se sono immuni a future infezioni. Secondo il dottor Marcus Buggert, immunologo presso il Karolinska Institutet di Solna, Svezia, in assenza di un vaccino protettivo, è fondamentale determinare se le persone esposte o infette, specialmente quelle con forme asintomatiche o molto lievi della malattia che probabilmente agiscono inavvertitamente come i principali trasmettitori, sviluppano robuste risposte immunitarie adattive contro SARS-CoV-2. La ricerca suggerisce che non tutti gli individui che hanno contratto SARS-CoV-2 in passato producono anticorpi in grado di neutralizzare il virus, in particolare se hanno avuto solo una lieve infezione.

Gli studi hanno anche scoperto che le cellule immunitarie note come cellule B della memoria, che producono anticorpi contro infezioni incontrate in precedenza, tendono ad essere di breve durata dopo l’infezione con il coronavirus SARS-CoV strettamente correlato, che causa la sindrome respiratoria acuta grave (SARS). Al contrario, un altro tipo di cellula immunitaria chiamata cellula T della memoria, che può riconoscere un patogeno incontrato in precedenza e avviare una risposta immunitaria ad esso, può persistere per anni dopo l’infezione iniziale. In un nuovo studio, le cellule T della memoria protette contro l’infezione da SARS-CoV-2, anche in assenza di anticorpi contro il virus. Nella nuova ricerca, Buggert ei suoi colleghi hanno studiato lo stato immunitario di 206 individui in Svezia, dove le misure per controllare la diffusione della SARS-CoV-2 sono state meno rigorose rispetto ad altri paesi europei.
I loro partecipanti erano suddivisi in cinque categorie:
• persone con COVID-19 moderato o grave in corso
• soggetti in convalescenza dopo un’infezione lieve o grave
• membri della famiglia asintomatici esposti all’infezione
• individui sani che hanno donato sangue durante la pandemia
• individui sani che hanno donato sangue nel 2019, prima della pandemia.

Come previsto, il team ha trovato forti risposte dei linfociti T della memoria e alti livelli di anticorpi specifici per il virus in tutte le 23 persone che si erano riprese da una grave COVID-19. Più sorprendentemente, 30 delle 31 persone che si sono riprese da una lieve infezione avevano risposte dei linfociti T della memoria al virus e 27 avevano anticorpi contro di esso. Su 28 membri della famiglia esposti a un individuo infetto, 26 erano in grado di attivare le risposte dei linfociti T al virus e 17 avevano anticorpi contro di esso. Anche dopo un’infezione molto lieve, le risposte dei linfociti T della memoria erano spesso rilevabili mesi dopo, a volte anche in assenza di anticorpi SARS-CoV2. Sorprendentemente, nel 28% di coloro che avevano donato campioni di sangue nel 2019, prima dell’attuale pandemia, i ricercatori hanno rilevato cellule T che hanno reagito a SARS-CoV2. I ricercatori ritengono che ciò rifletta l’immunità indotta dall’esposizione ad altri coronavirus che hanno sequenze proteiche in comune con SARS-CoV2.

Il dottor Buggert ha dichiarato: “I nostri risultati suggeriscono che la dipendenza dalle risposte anticorpali può sottostimare l’entità dell’immunità a livello di popolazione contro SARS-CoV2. L’ovvio passo successivo è determinare se le risposte robuste dei linfociti T della memoria in assenza di anticorpi rilevabili possono proteggere contro COVID-19 a lungo termine. Il nostro set di dati collettivi mostra che SARS-CoV2 suscita risposte dei linfociti T di memoria robuste, ampie e altamente funzionali, suggerendo che l’esposizione naturale o l’infezione possono prevenire episodi ricorrenti di COVID-19 grave. Ipotizziamo che queste risposte possano fornire una certa protezione contro il nuovo coronavirus, anche se attualmente mancano prove dirette di ciò. Inoltre, dimostriamo che i macachi rhesus infettati da SARS-CoV2 sviluppano un’immunità quasi completa contro future infezioni con il virus. Riconosciamo, tuttavia, che lo studio era limitato dal piccolo numero in ciascun gruppo e dalla mancanza di follow-up clinico”.

Pertanto, resta da determinare se risposte robuste dei linfociti T della memoria in assenza di anticorpi circolanti rilevabili possano proteggere contro forme gravi di COVID-19. Finora, tuttavia, nessuno degli individui nel loro studio che si è ripreso dall’infezione ha sperimentato ulteriori episodi di COVID-19. C’è, tuttavia, un’eccezione nel mondo: un soggetto di 33 anni ricoverato in ospedale a Chicago lo scorso aprile per COVID-19, è sopravvissuto ed è andato in Europa dopo la riapertura dei confini, tornando dalla Spagna attraverso il Regno Unito. E’ stato ricoverato nuovamente due giorni fa per positività al COVID-19.

  • A cura del Dott. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Maucourant C et al. Sci Immunol 2020 Aug 21; 5(50):eabd6832.

Sekine T et al., Buggert M. Sci Immunol. 2020 Jul; 5(49):eaba7918. 

Schmidt F, Weisblum Y et al. J Exp Med. 2020; 217(11):e20201181. 

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- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it