La fitoterapia nelle malattie della retina: cosa cerca di convalidare la scienza?

La degenerazione maculare senile (AMD) è una malattia che causa la progressiva perdita della visione centrale come conseguenza della degenerazione della regione maculare. È stato stimato che circa 196 milioni di persone nel 2020, che aumenteranno a 288 milioni di persone nel 2040, svilupperanno questa malattia in tutto il mondo. Al giorno d’oggi l’8,7% della popolazione adulta mondiale ha la AMD. Pertanto, l’implementazione di programmi di cura degli occhi per prevenire o curare l’AMD è diventata una priorità sanitaria globale. Lo sviluppo di questa malattia è correlato alle caratteristiche istopatologiche, che includono disturbi della pigmentazione, drusen, ispessimento della membrana di Bruch e depositi lamellari basali. I drusen sono depositi di materiale grasso che si accumulano sotto l’epitelio pigmentato retinico (RPE). L’RPE è formato da cellule specializzate che costituiscono la barriera emato-retinica esterna. L’RPE è particolarmente incline allo stress ossidativo, che contribuisce allo sviluppo dell’AMD. Le cellule di questo tessuto possiedono una grande attività metabolica e, quindi, un gran numero di mitocondri.

L’attività mitocondriale porta alla generazione di specie reattive dell’ossigeno (ROS). Inoltre, l’esposizione alla luce aumenta la vulnerabilità degli occhi allo stress ossidativo. Uno squilibrio tra la produzione di ROS e la neutralizzazione porta a stress ossidativo, che innesca danni ai tessuti o morte cellulare. Inoltre con l’invecchiamento degli esseri umani aumenta il rischio di ossidazione dei costituenti cellulari e, di conseguenza, di malfunzionamenti e degenerazione dei tessuti. Altri fattori di rischio per AMD correlati allo stress ossidativo sono il consumo di alcol, il fumo di sigaretta o fattori dietetici. Il trattamento dell’AMD umida si concentra sugli antiossidanti che prevengono o riducono lo stress ossidativo. Gli effetti benefici degli estratti vegetali sono legati ai fitochimici bioattivi, come carotenoidi e polifenoli, e alle loro combinazioni sinergiche. Il vivo interesse mostrato per loro è anche legato alla loro buona tollerabilità (pochi effetti secondari) ed efficacia. Di seguito si riportano le specie vegetali maggiori sotto indagine per la cura della AMD.

Zafferano

Il Crocus sativus L. (Iridaceae), comunemente noto come zafferano, è stato utilizzato fin dall’antichità come erboristeria e come spezia colorante e aromatizzante. Negli ultimi 10 anni, crescenti evidenze hanno evidenziato il profilo farmacologico dello zafferano e dei suoi costituenti, comprese potenziali applicazioni terapeutiche sul sistema nervoso centrale. Anche l’attività neuroprotettiva dello zafferano è stata studiata nell’AMD. Pertanto, gli studi farmacologici sulla terapia di integrazione dello zafferano forniscono prove importanti sulle sue azioni neuroprotettive e diversi lavori di ricerca attribuiscono le proprietà terapeutiche dello zafferano ai suoi componenti principali crocine, crocetina, picrocrocina e safranale. La maggior parte degli studi indica che lo zafferano ha una potente attività antiossidante, principalmente a causa dei carotenoidi dello zafferano. Inoltre, la capacità di legare i metaboliti dello zafferano alle biomolecole le protegge dai radicali liberi.

È interessante notare che molti autori hanno riferito che i componenti dello zafferano possiedono effetti antinfiammatori e protettori cellulari. È anche noto che la crocina e la crocetina aumentano la diffusione dell’ossigeno e migliorano il flusso sanguigno oculare nella retina e nella coroide. Successivamente Corso et al. (2016) hanno descritto un nuovo meccanismo responsabile dell’effetto neuroprotettivo dello zafferano attraverso la regolazione dei recettori P2X7, che sono colpiti dall’AMD. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per chiarire l’esatto meccanismo in quanto le caratteristiche peculiari dei componenti dello zafferano supportano l’ipotesi che lo zafferano non agisca come un semplice antiossidante, ma abbia meccanismi d’azione complessi che vanno dall’attività antiossidante al controllo diretto dell’espressione genica.

Gingko biloba

I benefici terapeutici degli estratti di ginkgo (Ginkgo biloba L., Ginkgoaceae) sono noti da tempo, con una lunga storia di utilizzo nella medicina tradizionale cinese. Più recentemente, studi sperimentali e clinici hanno rivelato i potenziali benefici del ginkgo per un’ampia gamma di condizioni patologiche, comprese le attività neuroprotettive. Per quanto riguarda la sua composizione chimica, due gruppi principali di metaboliti bioattivi sono considerati responsabili degli effetti medicinali del ginkgo: lattoni terpenici (Ginkgolidi A, B, C e J e bilobalide) e flavoni del ginkgo (quercetina, kaempferolo e iso-ramnetina glicosidi come flavonoidi principali, insieme ai biflavonoidi ginkgetina e isoginkgetina). Gli estratti di foglie di ginkgo farmacologicamente attivi sono disponibili come preparati standardizzati EGb761 ed LI1370.

Le proprietà di estinzione dei radicali liberi, la riduzione dell’aggregazione piastrinica e il miglioramento del flusso sanguigno degli estratti di ginkgo sono attribuiti alle proprietà antiossidanti dei flavonoidi e dei terpenoidi, insieme alla potente inibizione del fattore di attivazione delle piastrine. Inoltre, i flavonoidi riducono il danno ossidativo alle membrane lipidiche. Di conseguenza, a causa di fattori vascolari e danno ossidativo sono ipotizzati come potenziali meccanismi nella patologia AMD, un interesse nell’utilizzo dell’estratto di ginkgo ha suscitato per il trattamento AMD. Attualmente, l’estratto di ginkgo è considerato sicuro entro l’intervallo di dose giornaliera. Esperimenti in vitro e in vivo hanno dimostrato gli effetti benefici di EGb761 sulla compromissione della retina, sulla microcircolazione retinica e sulla protezione del tessuto retinico dallo stress ossidativo.

Bacche e frutti di bosco

Gli estratti di bacche contenenti antociani sono diventati molto popolari negli ultimi anni tra i pazienti con AMD. Il mirtillo (Vaccinium myrtillus e Vaccinium corymbosum) contiene una varietà di composti fenolici, inclusi flavonoli (quercetina, catechine), tannini, ellagitannini e acidi fenolici. Tuttavia, gli antociani forniscono di gran lunga il maggior contributo alla loro miscela fitochimica. Gli antociani sono usati per molti disturbi oculari legati all’età, ma mancano dati sull’uomo sul mirtillo rosso per i disturbi oculari. I meccanismi d’azione alla base dell’effetto benefico delle bacche sugli occhi non sono completamente compresi. La capacità di migliorare l’apporto di ossigeno e sangue all’occhio e le loro potenti proprietà antiossidanti e di eliminazione dei radicali liberi suggeriscono un potenziale beneficio per l’AMD. Inoltre, come dimostrato molto tempo fa, gli antocianosidi hanno un’affinità per l’area dell’epitelio pigmentato della retina, la porzione della retina responsabile della visione e degli adattamenti alla luce e all’oscurità. Le prove hanno anche dimostrato che gli antociani del mirtillo rosso modulano gli enzimi di difesa dallo stress ossidativo nelle cellule RPE umane.

Una delle cause dell’AMD è l’accumulo di lipofuscina A2E (un piridinio bisretinoide) e il danno mediato dall’illuminazione a luce blu. A2E assorbe la luce blu e forma l’ossigeno singoletto attraverso l’eccitazione, che può causare danni alle cellule epiteliali del pigmento retinico. A2E non può essere degradato enzimaticamente e si accumula nell’RPE con l’età. Infatti lo studio di Jang et al. (2007) ha dimostrato che gli antociani dei mirtilli sono in grado di ridurre l’ossidazione A2E estinguendo l’ossigeno singoletto e proteggendo le cellule RPE dalla tossicità A2E. Più recentemente, Osada et al. (2017) hanno dimostrato che l’estratto di mirtillo attenua l’apoptosi fotoindotta e la disfunzione visiva. Ciò è molto probabilmente dovuto, almeno in parte, alla riduzione dei ROS. È importante sottolineare che la principale complicanza per la diffusione clinica degli antociani è il potenziale lieve assorbimento nelle cellule o nel sistema circolatorio in quanto gli antociani sono grandi molecole altamente solubili in acqua. Kalt et al. (2008) hanno rivelato che i suini nutriti con diete integrate con 0%, 1%, 2% o 4% di mirtilli per 4 settimane, hanno accumulato antociani in varie aree cerebrali).

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Bungau S et al. Oxid Med Cell Longev; 2019:9783429.  

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2484 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it