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Quanto dura l’immunità dopo il COVID? Un ultimo studio conferma almeno 6 mesi

Recenti presunti casi di reinfezione da SARS-CoV-2, il coronavirus che causa COVID-19, hanno sollevato preoccupazioni sul fatto che il sistema immunitario umano possa fornire solo una protezione a breve termine contro il virus. Inoltre, una scarsa ricerca ha suggerito che il numero di anticorpi nel circolo sanguigno di una persona che è in grado di disabilitare il virus diminuisce drasticamente dopo un’infezione iniziale. Tuttavia, gli scienziati del College of Medicine dell’Università dell’Arizona di Tucson hanno ora trovato prove di un’immunità duratura nelle persone che hanno avuto COVID-19. Hanno testato la presenza di anticorpi contro il virus in quasi 6.000 individui e poi li hanno seguiti per diversi mesi.

La dottoressa Deepta Bhattacharya, professore associato di Immunobiologia all’università, che ha co-condotto la ricerca, ha commentato: “Vediamo chiaramente che gli anticorpi di alta qualità vengono ancora prodotti 5-7 mesi dopo l’infezione da SARS-CoV-2. Molte preoccupazioni sono state espresse sull’immunità contro COVID-19 non duratura. Abbiamo utilizzato questo studio per indagare su questa domanda e abbiamo scoperto che l’immunità è stabile per almeno 5 mesi. Inoltre, le persone che hanno contratto il virus SARS-CoV responsabile dell’epidemia di SARS del 2002-2004 erano ancora immuni 12-17 anni dopo l’infezione. Questo virus è molto simile a SARS-CoV-2. Se SARS-CoV-2 è qualcosa di simile al primo, ci aspettiamo che gli anticorpi durino almeno 2 anni, e sarebbe improbabile per qualcosa di molto più breve”.

Nel loro articolo, pubblicato sulla rivista Immunity, gli scienziati notano anche che su quasi 30 milioni di casi di COVID-19 da dicembre 2019, ci sono stati solo circa 10 casi confermati di reinfezione. I ricercatori hanno iniziato a reclutare volontari per i test nella contea di Pima, in Arizona, il 20 aprile 2020. L’obiettivo principale della ricerca era sviluppare un accurato esame del sangue degli anticorpi che potesse identificare le persone che hanno contratto il virus. I test esistenti che selezionano gli anticorpi contro un singolo bersaglio sulla particella del virus tendono a produrre molti “falsi positivi”. Ciò significa che alcune persone che non hanno mai contratto il virus risulteranno positive.

Per aggirare questo problema, gli scienziati hanno sviluppato un test che cerca prima gli anticorpi contro un bersaglio sul virus. Se il test li rileva, il campione viene quindi sottoposto a screening per gli anticorpi verso un altro target. Una persona risulterà positiva solo se ha anticorpi contro entrambi i bersagli. Uno degli obiettivi del nuovo test è il dominio di legame del recettore, o RBD, che è la parte della proteina spike del virus che utilizza per invadere le cellule ospiti. L’altro obiettivo è un’altra sezione del picco chiamata S2. Per confermare l’efficacia del test, i ricercatori hanno incubato campioni di plasma con il virus vivo in un laboratorio ad alta sicurezza. Hanno quindi esposto colture cellulari alla miscela per vedere se gli anticorpi nei campioni avevano neutralizzato il virus.

Questi controlli hanno rivelato che solo un test su 5.882 aveva dato un risultato falso positivo. In altre parole, se una popolazione fosse sottoposta a screening, meno dello 0,02% dei test indicherebbe falsamente che qualcuno aveva contratto il virus. Nell’agosto 2020, la FDA ha rilasciato il nuovo test “autorizzazione all’uso di emergenza”. Di conseguenza, Bhattacharya e il suo team hanno ora testato quasi 30.000 persone in Arizona. Gli scienziati hanno anche monitorato la durata dell’immunità al virus tra coloro che inizialmente sono risultati positivi. Ciò ha dimostrato che i livelli di immunità erano più forti tra coloro che hanno subito le infezioni più gravi. Tuttavia, la forza dell’immunità non sembrava variare in base all’età o al sesso.

Inoltre, la loro ricerca ha rivelato che dopo un declino iniziale, i livelli di immunità si sono stabilizzati e persistevano per almeno 5-7 mesi dopo il follow-up. Altri studi hanno suggerito che l’immunità è di breve durata, in particolare, tra quelli con infezioni lievi. Gli autori del nuovo studio ritengono che questi studi abbiano commesso l’errore di estrapolare l’immunità a lungo termine dalle prime cadute che hanno visto negli anticorpi neutralizzanti. Affermano che in una tipica infezione virale, c’è un’ondata iniziale di cellule immunitarie che producono anticorpi di breve durata, che poi diminuiscono rapidamente di numero. Tuttavia, ciò che segue è la creazione di un numero minore di cellule produttrici di anticorpi a vita più lunga, che possono durare per anni.

Pertanto, il decadimento della produzione di anticorpi dopo l’infezione o la vaccinazione non è lineare e non può essere estrapolato dai primi tempi, dimostrando la necessità di studi di follow-up a lungo termine. Gli autori notano due limiti del loro studio. In primo luogo, dicono che esiste la possibilità che alcuni individui che avevano contratto il virus abbiano perso la loro immunità prima di eseguire il test degli anticorpi e, quindi, sono risultati negativi. In secondo luogo, il follow-up massimo è stato di 226 giorni dopo l’inizio della malattia. Rimane la possibilità che i livelli di anticorpi possano diminuire bruscamente in seguito.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD; specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Baumgarth N et al. J Immunol. 2020 Nov 1; 205(9):2342-50.

Nguyen-Contant P et al. mBio 2020 Sep 25; 11(5):e01991-20. 

Nikolich-Zugich J et al. Geroscience 2020 Apr; 42(2):505-14. 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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