Inquinamento e COVID: dopo i primi sospetti, sempre più studi sono concordi sul collegamento

L’esposizione a lungo termine all’inquinamento atmosferico è stata collegata a un aumento del rischio di morte per COVID-19 e, per la prima volta, uno studio ha stimato la percentuale di decessi per coronavirus che potrebbe essere attribuita agli effetti esacerbanti dell’inquinamento atmosferico per ogni paese del mondo. Lo studio ha stimato che circa il 15% dei decessi in tutto il mondo dovuti a COVID-19 potrebbe essere attribuito all’esposizione a lungo termine all’inquinamento atmosferico. In Europa la proporzione era di circa il 19%, 17% in Nord America e in Asia orientale del 27%. Nel loro articolo, i ricercatori scrivono che queste proporzioni sono una stima della “frazione di morti per COVID-19 che potrebbe essere evitata se la popolazione fosse esposta a livelli di inquinamento atmosferico controfattuali inferiori senza emissioni legate ai combustibili fossili e altre emissioni causate dagli esseri umani”. Aggiungono che questa frazione attribuibile non implica un rapporto diretto di causa-effetto tra inquinamento atmosferico e mortalità da COVID-19 (sebbene possibile), ma si riferisce invece a rapporti tra i due, diretti e indiretti, cioè aggravando comorbilità che potrebbero portare a mortalità da virus.

I ricercatori hanno utilizzato i dati epidemiologici di precedenti studi statunitensi e cinesi sull’inquinamento atmosferico, COVID-19 e l’epidemia di SARS nel 2003, supportati da dati aggiuntivi dall’Italia. Hanno combinato questo con i dati satellitari che mostrano l’esposizione globale a particelle fini inquinanti note come  particolato (noto come PM2.5), informazioni sulle condizioni atmosferiche e reti di monitoraggio dell’inquinamento a terra, creare un modello per calcolare la frazione di morti per coronavirus che potrebbe essere attribuibile all’esposizione a lungo termine al PM2,5. I risultati si basano sui dati epidemiologici raccolti nella terza settimana di giugno 2020 e i ricercatori affermano che una valutazione completa dovrà seguire dopo che la pandemia si sarà placata. Le stime per i singoli paesi mostrano, ad esempio, che l’inquinamento atmosferico ha contribuito al 29% dei decessi da coronavirus nella Repubblica Ceca, 27% in Cina, 26% in Germania, 22% in Svizzera, 21% in Belgio, 19% nei Paesi Bassi, 18% in Francia, 16% in Svezia, 15% in Italia, 14% nel Regno Unito, 12% in Brasile e 11% in Portogallo.

Lo scorso giugno, un gruppo di ricerca della School of Public Health, Imperial College London di Londra,  ha pubblicato uno studio sugli effetti dell’esposizione a lungo termine a NO2 e PM2.5 sui decessi di COVID-19 fino al 30 giugno 2020, in Inghilterra con l’uso di alta risoluzione geografica. Gli autori includevano 38.573 morti per COVID-19 provenienti da 32.844 piccole aree. Inoltre, hanno recuperato i valori di concentrazione medi di NO2 e PM2,5 durante il 2014-2018 dal modello di mappatura climatica dell’inquinamento. Infine, in una rigorosa analisi post hoc, i ricercatori hanno studiato se l’evidenza di un effetto di NO2 sulla mortalità da COVID-19 possa essere attribuita a condizioni preesistenti. Più specificamente, il diabete, l’ipertensione e la broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO) sono stati selezionati a causa della disponibilità di dati e della recente letteratura medica. Il modello risultante indica che per ogni aumento di 1μg/m3 dell’esposizione a lungo termine a NO2 e PM2,5 i tassi di mortalità COVID-19 aumentano rispettivamente dello 0,5% e dell’1,4%.

Gli scienziati riconoscono che poiché il numero di morti per COVID-19 è in costante aumento, non è possibile fornire numeri esatti o finali di morti per COVID-19 per paese che possono essere attribuiti all’inquinamento atmosferico. Tuttavia, ad esempio, nel Regno Unito ci sono stati oltre 44.000 decessi per coronavirus e stimiamo che la frazione attribuibile all’inquinamento atmosferico sia del 14%, il che significa che più di 6.100 decessi potrebbero essere attribuiti all’inquinamento atmosferico. Negli Stati Uniti, più di 220.000 morti per COVID con una frazione del 18% producono circa 40.000 decessi attribuibili all’inquinamento atmosferico. Quando le persone inalano aria inquinata, le piccolissime particelle inquinanti, il PM2,5, migrano dai polmoni al sangue e ai vasi sanguigni, causando infiammazione e grave stress ossidativo, che è uno squilibrio tra i radicali liberi e gli ossidanti nel corpo che normalmente si riparano danno alle cellule. Ciò causa danni al rivestimento interno delle arterie, l’endotelio e porta al restringimento e all’irrigidimento delle arterie. Il virus COVID-19 entra anche nel corpo attraverso i polmoni, causando danni simili ai vasi sanguigni, ed è ora considerato una malattia endoteliale.

Se l’esposizione a lungo termine all’inquinamento atmosferico e l’infezione con il virus COVID-19 si uniscono, allora si ha un effetto negativo aggiuntivo sulla salute, in particolare per quanto riguarda il cuore e i vasi sanguigni, che porta a una maggiore vulnerabilità e minore resilienza a COVID 19. Se hai già una malattia cardiaca, l’inquinamento atmosferico e l’infezione da coronavirus causeranno problemi che possono portare ad attacchi di cuore, insufficienza cardiaca e ictus. Quindi è probabile che il particolato svolga un ruolo negli “eventi di super diffusione” favorendo la trasmissione. Una lezione dal punto di vista ambientale della pandemia COVID-19 è che la ricerca di politiche efficaci per ridurre le emissioni antropiche, che causano sia l’inquinamento atmosferico che il cambiamento climatico, deve essere accelerata. La pandemia si conclude con la vaccinazione della popolazione o con l’immunità di gregge attraverso un’estesa infezione della popolazione. Tuttavia, non esistono vaccini contro la cattiva qualità dell’aria e il cambiamento climatico. Il rimedio è mitigare le emissioni.

La transizione verso un’economia verde con fonti energetiche pulite e rinnovabili favorirà sia l’ambiente che la salute pubblica locale, attraverso una migliore qualità dell’aria e a livello globale limitando il cambiamento climatico. Di questo gli esperti ne sono convinti, tanto che in soli 10 giorni di questo mese (dal 13 al 23) sono state pubblicate ben sette recensioni sull’argomento (citazioni bibliografiche allegate all’articolo) da svariati centri di ricerca sparsi per il mondo.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD; specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Rosse VP, Pereira JN et al. Air Qual Atmos Health 2020 Oct 23:1-10. 

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Informazioni su Dott. Gianfrancesco Cormaci 2534 Articoli
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it