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Stress in ufficio: un esperimento in incognito per capire se “staccare la spina” fa bene al sistema

I ricercatori dell’ETH hanno utilizzato un esperimento in un ambiente di ufficio di gruppo simulato per dimostrare per la prima volta che il corpo produce più ormoni dello stress quando le persone vengono ripetutamente interrotte al lavoro. Eppure i soggetti non hanno sperimentato un uguale aumento del loro senso di stress psicologico consapevolmente percepito. Secondo il Job Stress Index 2020 compilato dalla Stiftung Gesundheitsförderung Schweiz, una fondazione sanitaria svizzera, quasi un terzo della forza lavoro svizzera soffre di stress da lavoro. Se questo stress diventa cronico, può portare a stati di esaurimento che hanno un impatto negativo sulla salute pubblica e comportano un costo economico significativo. Al Mobiliar Lab for Analytics dell’ETH di Zurigo, un team interdisciplinare sta lavorando per prevenire tali stati di esaurimento sviluppando un sistema di allerta precoce digitale che utilizza l’apprendimento automatico per rilevare lo stress sul posto di lavoro in tempo reale. Jasmine Kerr, psicologa, sta portando avanti il ​​progetto insieme alla matematica Mara Nägelin e allo scienziato informatico Raphael Weibel.

Hanno utilizzato una piattaforma universitaria per reclutare 90 partecipanti, che hanno accettato di prendere parte a un esperimento della durata di poco meno di due ore. Per condurre il loro esperimento, Kerr, Nägelin e Weibel hanno trasformato il Decision Science Laboratory dell’ETH di Zurigo in tre ambienti di uffici di gruppo. Ogni postazione di lavoro era dotata di una sedia, un computer con monitor e kit per la raccolta dei campioni di saliva. Il loro primo passo è stato scoprire come misurare gli effetti della pressione sociale e delle interruzioni, due delle cause più comuni di stress sul posto di lavoro. Interpretando le parti dei dipendenti di una compagnia di assicurazioni fittizia, ai partecipanti è stato chiesto di svolgere le tipiche mansioni d’ufficio, come digitare informazioni da moduli scritti a mano e fissare appuntamenti con i clienti. Mentre lo facevano, i ricercatori hanno osservato le loro risposte psicobiologiche. In un totale di sei punti durante l’esperimento, i partecipanti hanno valutato il loro stato d’animo su questionari, mentre un dispositivo ECG portatile ha misurato continuamente il loro battito cardiaco.

I ricercatori hanno utilizzato i campioni di saliva per misurare la concentrazione dell’ormone dello stress cortisolo. Per il loro esperimento, i ricercatori hanno diviso i partecipanti in tre gruppi ed hanno esposto ogni gruppo a un diverso livello di stress. A tutti i gruppi è stato assegnato lo stesso carico di lavoro. Nel mezzo dell’esperimento, tutti i partecipanti sono stati visitati da due attori mascherati da rappresentanti del dipartimento risorse umane della compagnia di assicurazioni. Per i partecipanti al gruppo di controllo, gli attori hanno messo in scena un dialogo sul passo di vendita, mentre nei due gruppi di stress fingevano di cercare i candidati più adatti per una promozione. La differenza tra i due gruppi di stress era che i partecipanti al primo gruppo smettevano di lavorare solo per farsi prelevare campioni della loro saliva. Ma i partecipanti al secondo gruppo di stress hanno dovuto fare i conti con ulteriori interruzioni, sotto forma di messaggi di chat dai loro superiori che richiedevano urgentemente informazioni. Dopo la valutazione, i dati indicavano che chiedere ai partecipanti di competere per una promozione fittizia era sufficiente per aumentare la frequenza cardiaca e innescare il rilascio di cortisolo.

I partecipanti al secondo gruppo di stress hanno effettivamente rilasciato quasi il doppio del livello di cortisolo rispetto a quelli del primo gruppo di stress. La maggior parte delle ricerche sulle interruzioni del lavoro svolte fino ad oggi si è concentrata solo sul loro effetto su prestazioni e produttività. Questo studio mostra per la prima volta che influenzano anche il livello di cortisolo che una persona rilascia, in altre parole influenzano effettivamente la risposta allo stress biologico di una persona. Ciò che ha sorpreso i ricercatori sono state le risposte soggettive dei partecipanti in termini di come percepivano lo stress psicologico. Hanno osservato che i partecipanti al secondo gruppo di stress, che sono stati interrotti da messaggi di chat, hanno riferito di essere meno stressati e di umore migliore rispetto ai partecipanti del primo gruppo di stress, che non hanno avuto queste interruzioni. È interessante notare che, sebbene i due gruppi abbiano valutato la situazione come ugualmente impegnativa, il secondo gruppo l’ha trovata meno minacciosa. I ricercatori hanno dedotto che il rilascio di cortisolo innescato dalle interruzioni aggiuntive ha mobilitato più risorse fisiche.

A sua volta questo ha portato a una migliore risposta emotiva e cognitiva allo stress. È anche possibile che le interruzioni abbiano distratto i partecipanti dall’imminente situazione di stress sociale, il che significa che si sentivano meno minacciati e quindi meno stressati. Insomma, staccare la spina un attimo quando la tensione è al vertice potrebbe scaricare la tensione ed evitare l’accumulo cronico di stress in ufficio. Che sia per interruzione casuale o per una battuta o uno scherzo, perdere un attimo di tempo in ufficio potrebbe rilassare di più e permettere una migliore esecuzione del lavoro, senza il rischio di catastrofi finanziarie per qualsivoglia compagnia.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Kerr JI et al. Psychoneuroendocrinology 2020 Oct 28.

Zhen Z, Wang H, Zhu R et al. Stress 2020 Oct 5:1-12. 

Valois RF et al. Appl Res Qual Life 2020; 15(1):273-96.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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