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L’elaboratore NASA non mente: meno inquinamento con lockdown. Ma è anche meno COVID con meno inquinamento?

Il biossido di azoto è un inquinante atmosferico prodotto principalmente dalla combustione di combustibili fossili utilizzati dall’industria e dai trasporti, entrambi ridotti in modo significativo durante l’altezza della pandemia per impedire la diffusione del nuovo coronavirus. I legami tra eccessivo inquinamento e facilità di diffusione del nuovo coronavirus sono stati sospettati da tempo. E diverse decine di articoli esistono già nella letteratura scientifica internazionale (disponibile su PubMed) sulle comprovate relazioni fra eccesso di smog urbano e diffusione del SARS-CoV2. Questo giustifica le preoccupazioni degli esperti sulla relazione fra gravità dell’attuale tasso di inquinamento e prevalenza o gravità del COVID-19, nonché di altre patologie respiratorie come asma e bronchite cronica. Dall’inizio dell’attuale pandemia, le osservazioni spaziali e terrestri hanno dimostrato che l’atmosfera terrestre ha visto riduzioni significative di alcuni inquinanti atmosferici. Tuttavia, gli scienziati volevano sapere quanto di quel declino può essere attribuito ai cambiamenti nell’attività umana durante gli arresti legati alla pandemia, rispetto a quanto si sarebbe verificato in un 2020 senza pandemia.

I ricercatori della NASA hanno scoperto che da febbraio, le restrizioni pandemiche hanno ridotto le concentrazioni globali di biossido di azoto di quasi il 20%. I risultati sono stati presentati alla Conferenza internazionale del 2020 per Elaborazione, Rete, Archiviazione e Analisi ad alte prestazioni. Christoph Keller che lavora presso il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, ha dichiarato: “Sapevamo tutti che i blocchi avrebbero avuto un impatto sulla qualità dell’aria; è stato presto anche chiaro che sarebbe stato difficile quantificare quanto di quel cambiamento è correlato alle misure di blocco, rispetto alla stagionalità generale o alla variabilità dell’inquinamento. In un certo senso sono rimasto sorpreso da quanto è caduto il tasso di questa sostanza inquinante. Molti paesi hanno già fatto un ottimo lavoro nell’abbassare le loro concentrazioni di biossido di azoto negli ultimi decenni, grazie alle normative sull’aria pulita, ma ciò che i nostri risultati mostrano chiaramente è che esiste ancora un contributo significativo guidato dal comportamento umano”.

Non esistono due anni esattamente uguali. Le normali variazioni del tempo e della circolazione atmosferica modificano la composizione e la chimica dell’atmosfera terrestre. Il confronto delle concentrazioni di biossido di azoto del 2020 con i dati del solo 2019 o 2018 non terrebbe conto delle differenze da un anno all’altro. Tuttavia, poiché le proiezioni del modello della NASA tengono conto di queste variazioni naturali, gli scienziati possono utilizzarle per analizzare quanto del cambiamento della composizione atmosferica del 2020 è stato causato dalle misure di contenimento del COVID-19. Anche con i modelli, non era possibile prevedere i cambiamenti improvvisi e drastici nel comportamento umano poiché il nuovo coronavirus – e le normative che tentavano di controllarlo – si diffondevano rapidamente. Invece di provare a riprogrammare il loro modello con questo evento inaspettato, Keller ei suoi colleghi hanno tenuto conto del COVID-19 facendo sì che il modello ignori del tutto la pandemia. La simulazione del modello e l’analisi dell’auto-apprendimento si sono svolte presso il NASA Center for Climate Simulation.

Il suo scenario ha mostrato una versione della realtà alternativa del 2020, una che non ha subito cambiamenti inaspettati nel comportamento umano causati dalla pandemia. Da lì è semplice sottrazione. La differenza tra i valori simulati del modello e le osservazioni al suolo misurate rappresenta la variazione delle emissioni dovuta alla risposta pandemica. I ricercatori hanno ricevuto dati da 46 paesi – per un totale di 5.756 siti di osservazione a terra – che trasmettono misurazioni orarie della composizione atmosferica quasi in tempo reale. A livello di città, 50 delle 61 città analizzate mostrano riduzioni di biossido di azoto tra il 20-50%. Wuhan, in Cina, è stata la prima municipalità a segnalare un focolaio di COVID-19. È stato anche il primo a mostrare una riduzione delle emissioni di biossido di azoto grazie al lockdown, inferiore del 60% rispetto ai valori simulati previsti. Seguirono a breve una diminuzione del 60% a Milano e del 45% a New York. Il dottor Keller ha confrontato le sue stime sulle diminuzioni del biossido di azoto con i numeri economici riportati, ovvero i prodotti interni lordi, delle nazioni incluse nello studio. Secondo Keller, si sono allineati incredibilmente bene.

E la sua collega Dr.ssa Emma Knowland ha concluso così il lavoro: “A volte si poteva persino vedere la diminuzione del biossido di azoto prima che le politiche ufficiali entrassero in vigore. Le persone probabilmente stavano riducendo il loro transito perché i discorsi sulla minaccia COVID-19 erano già in corso, prima che ci fosse effettivamente detto di chiudere. Le restrizioni sono state allentate, le diminuzioni del biossido di azoto sono diminuite, ma sono rimaste al di sotto dei valori attesi “business as usual”. Ci aspetteremmo che fossero in qualche modo correlati, perché il biossido di azoto è così strettamente legato alle attività economiche, come le persone che viaggiano e le fabbriche che gestiscono. Sembra che i nostri dati ne facciano una fotografia fedele”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Fonte corrente: NASA/Goddard Space Flight Center

Forster PM, Forster HI et al. Nat Clim Changes 2020 Aug 14:1. 

Weng H, Lin J, Martin R et al. Sci Data 2020 May 20; 7(1):148. 

Weagle CL et al. Environ Sci Technol 2018; 52(20):11670-681. 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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