Home ATTUALITA' & SALUTE Mutazioni COVID: le innescano le infezioni stesse per diventare più contagioso

Mutazioni COVID: le innescano le infezioni stesse per diventare più contagioso

Uno studio che ha coinvolto più di 5.000 pazienti COVID-19 a Houston ha scoperto che il virus che causa la malattia sta accumulando mutazioni genetiche, una delle quali potrebbe averlo reso più contagioso. Secondo il documento pubblicato sulla rivista mBIO, quella mutazione, chiamata D614G, si trova nella proteina spike che apre le nostre cellule per l’ingresso virale. È il più grande studio peer-reviewed sulle sequenze del genoma di SARS-CoV-2 in una regione metropolitana degli Stati Uniti fino ad oggi. Il documento mostra che il virus sta mutando a causa di una combinazione di deriva neutra – che significa semplicemente cambiamenti genetici casuali che non aiutano o danneggiano il virus – e la pressione del nostro sistema immunitario. Lo studio è stato condotto da scienziati dello Houston Methodist Hospital, UT Austin e altrove. Durante l’ondata iniziale della pandemia, il 71% dei nuovi coronavirus identificati nei pazienti di Houston presentava questa mutazione. Quando la seconda ondata dell’epidemia ha colpito Houston durante l’estate, questa variante era balzata al 99,9% di prevalenza. Ciò rispecchia una tendenza osservata in tutto il mondo.

Uno studio pubblicato a luglio basato su oltre 28.000 sequenze genomiche ha rilevato che le varianti portatrici della mutazione D614G sono diventate la forma dominante a livello globale di SARS-CoV-2 in circa un mese. SARS-CoV-2 è il coronavirus che causa COVID-19. Allora perché i ceppi contenenti questa mutazione hanno superato quelli che non l’avevano? Forse sono più contagiosi. Uno studio su oltre 25.000 sequenze genomiche nel Regno Unito ha scoperto che i virus con la mutazione tendevano a trasmettersi leggermente più velocemente di quelli senza di essa e causavano gruppi più grandi di infezioni. La selezione naturale favorirebbe i ceppi del virus che si trasmettono più facilmente. Ma non tutti gli scienziati sono convinti. Alcuni hanno suggerito un’altra spiegazione, chiamata “effetti del fondatore”. In quello scenario, la mutazione D614G potrebbe essere stata più comune nei primi virus ad arrivare in Europa e Nord America, essenzialmente dando loro un vantaggio su altri ceppi. La proteina spike continua anche ad accumulare ulteriori mutazioni di significato sconosciuto.

Il team di Houston Methodist-UT Austin ha anche dimostrato in esperimenti di laboratorio che almeno una di queste mutazioni consente alla proteina spike di eludere un anticorpo neutralizzante che gli esseri umani producono naturalmente per combattere le infezioni da SARS-CoV-2. Ciò potrebbe consentire a quella variante del virus di sfuggire più facilmente al nostro sistema immunitario. Sebbene non sia ancora chiaro se ciò si traduca in una più facile trasmissione tra individui. La buona notizia è che questa mutazione è rara e non sembra rendere la malattia più grave per i pazienti infetti. Il gruppo non ha visto virus che hanno imparato a eludere i vaccini di prima generazione e le formulazioni di anticorpi terapeutici. Gli scienziati hanno notato un totale di 285 mutazioni in migliaia di infezioni, anche se la maggior parte non sembra avere un effetto significativo sulla gravità della malattia. Gli studi in corso stanno continuando per sorvegliare la terza ondata di pazienti con COVID-19 e per caratterizzare come il virus si sta adattando agli anticorpi neutralizzanti prodotti dal nostro sistema immunitario.

Ogni nuova infezione è un tiro di dado, un’ulteriore possibilità di sviluppare mutazioni più pericolose. Il team di UT Austin ha testato diverse varianti genetiche della proteina spike del virus, la parte che gli consente di infettare le cellule ospiti, di misurare la stabilità della proteina e di vedere quanto bene si lega a un recettore sulle cellule ospiti e agli anticorpi neutralizzanti. All’inizio dell’anno, McLellan e il suo team dell’UT Austin, hanno scoperto che SARS-CoV-2 è stato introdotto nell’area di Houston molte volte, indipendentemente, da diverse regioni geografiche, con ceppi virali provenienti da Europa, Asia, Sud America e altrove negli Stati Uniti. C’è stata una diffusione diffusa nella comunità subito dopo la segnalazione dei casi di COVID-19 a Houston. Questo fa concludere anche come i viaggi internazionali siano stati responsabili della diffusione del virus ben prima dell’inizio del 2020. E da non ultima, dall’Inghilterra è confermata la presenza dell’ultima mutazione che rende più infettivo il virus perché cambia la conformazione della proteina spike. Si tratta della delezione 69-70, la rimozione di due residui aminoacidici che cambia la conformazione base quanto basta per aumentare la sua affinità per il recettore di entrata.

Questo ha portato gli esperti a ritenere che la potenza di contagiosità del virus possa aumentare di almeno 5 volte.

  • a cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Long SW, Olsen RJ et al. mBIO 2020 Oct 30;

Korber B, Fischer WM et al. Cell 2020; 182(4):812.

Hernández-Huerta M et al. J Med Virol. 2020 Oct 13.

McAuley AJ et al. NPJ Vaccines. 2020 Oct 8; 5:96. 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry specialty in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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