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La diarrea come forma di COVID: quali sono le stime e il loro peso epidemiologico

Perché ci sono le forme intestinali di COVID-19?

Nelle prime fasi della pandemia, si pensava che il virus del coronavirus respiratorio acuto grave 2 (SARS-CoV-2) causasse malattie del sistema respiratorio, con le cellule sottili del sistema respiratorio che fornivano un ambiente per la diffusione dell’infezione tra gli esseri umani attraverso le vie respiratorie. In tutto il mondo, alle popolazioni è stato chiesto di rimanere vigili su tre sintomi classici: febbre, tosse nuova e continua e mancanza di respiro Con il protrarsi della pandemia, sono aumentate le prove che l’infezione può manifestarsi con sintomi non respiratori. Attualmente, i Centers for Disease Control and Prevention (CDC) elencano undici sintomi come indicativi di COVID-19, inclusi due sintomi gastrointestinali. L’interesse per l’impatto del COVID-19 sul sistema gastrointestinale ha iniziato a emergere in linea con un numero crescente di pazienti che presentavano sintomi tra cui nausea, diminuzione dell’appetito e diarrea. I primi casi clinici hanno dimostrato la presenza del virus nei campioni di feci, suggerendo una via aggiuntiva alla trasmissione per via fecale-orale.

È ampiamente accettato che il SARS-CoV2 possa entrare e infettare le cellule ospiti tramite l’enzima 2 di conversione dell’angiotensina (ACE-2). La proteina spike del virus SARS-CoV-2 si lega con ACE-2 sulla superficie della cellula ospite, determinando l’endocitosi del virus e dell’enzima nella cellula. L’ACE-2 è altamente espresso nel tratto gastrointestinale superiore e inferiore, fornendo un prerequisito per l’infezione da SARS-Cov-2. Ma il perché in certi pazienti la sintomatologia gastrointestinale sia prevalente sopra quella respiratoria non è ancora noto. È molto probabile che questi pazienti non abbiano acquisito il virus per via respiratoria; nella media questo è poco probabile per via delle restrizioni sociali. La manipolazione o il contatto di superfici contaminate dal virus o da tracce biologiche lasciate da altri individui (saliva, mani sporche, tracce fecali e similari), potrebbe invece essere l’origine del loro quadro clinico. Il meccanismo patogenetico, a questo punto potrebbe non differire molto da altri virus causa di gastroenteriti, come rotavirus, norovirus, adenovirus e congeneri.

Prevalenza di diarrea in COVID-19 e sottostime

La diarrea come sintomo di COVID-19 ha conseguenze significative per la salute pubblica. Il potenziale di trasmissione del virus per via fecale-orale presenta ulteriori sfide per le aree con scarsa igiene. Le attuali strategie di disinfezione come la clorazione possono rivelarsi insufficienti contro il virus. Una revisione sistematica dei sintomi gastrointestinali nel COVID-19 ha mostrato una prevalenza complessiva di diarrea tra il 5 e il 10%, sebbene i tassi variavano ampiamente tra gli studi. Studi di coorte più ampi riportano tassi di prevalenza tra il 20-30%. Ma questa potrebbe essere sottostimata.

Gli studi che esaminano la prevalenza dei sintomi di diarrea a seguito di infezioni da SARS-CoV-2 hanno riportato tassi inferiori rispetto a quelli osservati in altri coronavirus, con studi che riportano diarrea fino al 50% dei pazienti con SARS e il 75% dei pazienti con MERS. Tuttavia, i ricercatori ritengono che i dati attualmente disponibili possano sottovalutare il peso della diarrea correlata a COVID-19. Pochi studi condotti fino ad oggi hanno incluso un criterio specifico per descrivere la diarrea, né in termini di descrizione del numero di evacuazioni giornaliere né di consistenza delle feci.

Gli studi che descrivono la sintomatologia del COVID-19 tendono a concentrarsi sui pazienti più critici: quelli che sono a rischio di malattie gravi, effetti a lungo termine o mortalità. L’impatto del virus sul sistema respiratorio o circolatorio ha avuto la precedenza sull’impatto dell’infezione sul sistema gastrointestinale. Inoltre, poiché i programmi di test COVID-19 e i programmi di informazione sulla salute pubblica si sono concentrati in gran parte sulla descrizione dei sintomi respiratori, è plausibile suggerire che possa esserci una coorte di pazienti non diagnosticati con malattia di bassa gravità ma con sintomi digestivi, come la diarrea.

Implicazioni prognostiche della diarrea in COVID-19

Le correlazioni tra diarrea e gravità dei sintomi e diarrea ed esiti clinici in COVID-19 richiedono ancora chiarimenti. In alcuni casi, gli studi hanno rilevato che la diarrea è più prevalente nei pazienti con COVID-19 grave rispetto ai pazienti con malattia lieve o moderata. Allo stesso modo, è stato dimostrato che la presenza di COVID-19 con sintomi gastrointestinali aumenta il rischio di sindrome da distress respiratorio acuto e ventilazione meccanica, rispetto a COVID-19 senza sintomi gastrointestinali. Altri studi, tuttavia, non hanno trovato tali associazioni tra la presenza di diarrea e la gravità del COVID-19. Anche la ricerca relativa al fatto che i sintomi gastrointestinali emergano prima o dopo i sintomi respiratori è mista. In uno studio condotto negli Stati Uniti, i pazienti hanno sviluppato diarrea esclusivamente dopo aver sviluppato il classico COVID-19 respiratorio.

Più recentemente, uno studio ha identificato sottogruppi di pazienti con COVID-19: un gruppo che ha sviluppato solo sintomi respiratori, un gruppo che ha sviluppato sintomi sia respiratori che gastrointestinali e un piccolo sottogruppo finale che ha sviluppato solo sintomi gastrointestinali. I pazienti che presentavano sintomi digestivi avevano un decorso più lungo tra l’insorgenza dei sintomi e la clearance virale, indicando un possibile carico virale più elevato. Fondamentalmente, questi pazienti hanno anche impiegato più tempo per cercare cure mediche. Questo, unito all’assenza di sintomi respiratori, potrebbe indicare un sottogruppo di pazienti che potrebbero diffondere involontariamente il virus.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di un brevetto sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of a patent concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica, salute e benessere sui siti web salutesicilia.com e medicomunicare.it

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