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Polmoniti virali infantili: le stime le danno molto più frequenti delle forme batteriche

La polmonite è la principale causa di morte in tutto il mondo tra i bambini sotto i 5 anni, con circa 900.000 morti e oltre 100 milioni di casi segnalati ogni anno. Questo rende la polmonite una causa maggiore di mortalità infantile rispetto alla malaria, alla tubercolosi, all’HIV, al virus Zika e al virus Ebola messi insieme. Il virus respiratorio sinciziale (RSV) ha rappresentato quasi un terzo di tutti i casi ed è stata la principale causa di polmonite grave in ciascuno dei sette paesi studiati. L’RSV è da tempo noto come patogeno respiratorio comune e potenzialmente grave tra i bambini e gli anziani. Rimane la principale causa di polmonite nei bambini di età inferiore a 1 anno negli Stati Uniti, secondo il CDC. La manifestazione clinica del RSV varia ampiamente dalle infezioni lievi delle vie respiratorie superiori alle infezioni gravi del tratto respiratorio inferiore (LRTI), principalmente bronchiolite e polmonite, che portano a ospedalizzazione, gravi complicazioni (come insufficienza respiratoria) e conseguenze rilevanti nell’infanzia e nell’età adulta (es. Respiro sibilante, asma e vie aeree iper-reattive). I bambini nei loro primi 2 anni di vita costituiscono il principale gruppo a rischio di malattia grave da VRS, con un picco nei bambini di circa 3 mesi, dopodiché l’incidenza diminuisce gradualmente con l’età.

È stato ipotizzato che quasi tutti i bambini di età <2 anni sperimentino almeno un episodio di infezione da RSV e metà di loro siano reinfettati durante il secondo o terzo anno di vita. I fattori di rischio per gravi infezioni da RSV sono prematurità, basso peso alla nascita, sesso maschile, displasia broncopolmonare, cardiopatia congenita, immunodeficienza, paralisi cerebrale e sindrome di Down. Inoltre, i bambini con la cosiddetta complessità medica, inclusi non solo soggetti con problemi medici cronici specifici precedentemente citati, ma anche quelli con altre potenziali condizioni per tutta la vita associate a fragilità medica. Diversi candidati biologici del vaccino RSV sono stati sviluppati e valutati in studi clinici. Una terapia con anticorpi monoclonali, palivizumab, è disponibile per la prevenzione della malattia da RSV in bambini con condizioni mediche sottostanti, ma non è adatta programmaticamente o finanziariamente per un uso diffuso nei programmi di immunizzazione di routine. Altre cause principali sono il rinovirus, il meta-pneumovirus umano, i virus parainfluenzali e lo S. pneumoniae. Identificare i germi che causano la polmonite è molto più difficile su una scala di migliaia di casi, specialmente nei paesi a basso reddito in cui si verificano la maggior parte delle morti per polmonite.

I ricercatori in precedenti studi sulla polmonite mancavano semplicemente delle risorse microbiologiche e analitiche per produrre stime dei principali patogeni polmonari. E negli ultimi due decenni, molti paesi a basso e medio reddito hanno introdotto vaccini efficaci contro le principali cause batteriche conosciute di polmonite (Haemophilus influenzae di tipo b e Streptococcus pneumoniae) così il mix globale di agenti patogeni che causano la polmonite infantile è cambiato di conseguenza. Secondo uno studio condotto tre anni fa da un consorzio di scienziati di tutto il mondo, guidato da un team presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, il virus RSV e altri virus sembrano essere le principali cause di grave polmonite infantile nei paesi a basso e medio reddito, evidenziando la necessità di vaccini contro questi patogeni, Lo studio, pubblicato su The Lancet, è stato il più grande e completo del suo genere dagli anni ’80. Comprendeva quasi 10.000 bambini in sette paesi africani e asiatici. Dopo aver testato virus, batteri e altri patogeni nei bambini con polmonite ospedaliera grave e nei bambini della comunità senza polmonite, lo studio ha rilevato che il 61% dei casi di polmonite grave era causato da virus guidati da RSV, che da soli rappresentavano il 31% dei casi.

Lo studio, noto come Pneumonia Etiology Research for Child Health (PERCH), ha incluso 4.232 casi di polmonite ospedaliera grave tra i bambini sotto i 5 anni e 5.119 bambini della comunità senza polmonite per due anni. Lo studio è stato condotto in siti in Bangladesh, Gambia, Kenya, Mali, Sud Africa, Tailandia e Zambia. Per il loro studio, i ricercatori hanno prelevato tamponi nasali e faringei nonché sangue, espettorato e altri campioni di liquidi da casi e controlli e li hanno testati per gli agenti patogeni utilizzando tecniche di laboratorio all’avanguardia. I casi per l’analisi primaria erano limitati a quelli la cui polmonite era confermata dalla radiografia del torace, e i bambini con HIV sono stati considerati in un’analisi separata. Con metodi analitici unici per uno studio di eziologia, i ricercatori hanno confrontato i patogeni rilevati nei campioni da casi di polmonite grave a quelli di altri bambini nella comunità, al fine di stimare la causa più probabile di ciascun caso. In questo modo sono stati in grado di identificare le cause principali della polmonite infantile tra i bambini in questi contesti. In tutti i siti di studio messi insieme, i dati hanno mostrato che i virus rappresentavano il 61,4% dei casi, i batteri per il 27,3% dei casi, il Mycobacterium tuberculosis per il 5,9% dei casi. Le cause fungine e sconosciute hanno rappresentato il resto dei casi.

Uno studio pubblicato l’anno scorso ha fatto un resoconto simile delle polmoniti a livello globale causate dal virus influenzale. Nel 2008, è stato stimato che 20 milioni di ALRI associati al virus dell’influenza e 1 milione di TLRI gravi associati al virus dell’influenza si sono verificati in bambini di età inferiore a 5 anni in tutto il mondo. Nonostante questo notevole onere, solo pochi paesi a basso e medio reddito hanno adottato politiche di vaccinazione antinfluenzali di routine per i bambini. Secondo questa recensione sistematica, nel 2018, tra i bambini di età inferiore a 5 anni a livello globale, ci sono stati circa 109 milioni di episodi di virus influenzale, 870.000 ricoveri ospedalieri ALRI associati al virus dell’influenza. 15.300 decessi in ospedale e fino a 34800 decessi complessivi per TLRI associati al virus dell’influenza. Il virus influenzale ha rappresentato il 7% dei casi di TLRI, il 5% dei ricoveri ospedalieri TLRI e il 4% dei decessi di TLRI nei bambini sotto i 5 anni. Circa l’82% dei decessi ospedalieri si è verificato in paesi a reddito basso e medio-basso, a conferma dell’importanza dei programmi vaccinali pediatrici nei paesi più poveri, rispetto a quelli “occidentali”.

E non si hanno ancora stime ufficiali aggiornate integrate ai casi di COVID…. 

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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