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Disturbi femminili in revisione: endometriosi e ovaio policistico come facce della stessa moneta

L’endometriosi, una malattia che colpisce fino al 10% delle donne, è stata enigmatica sin da quando è stata descritta per la prima volta. La malattia è causata dalla crescita del tessuto endometriale al di fuori dell’utero, di solito nell’area pelvica, dove contribuisce al dolore, all’infiammazione e all’infertilità. Ma il motivo per cui alcune donne lo ottengono e altre no, è rimasto poco chiaro. Una nuova teoria sviluppata dai ricercatori della Simon Fraser University suggerisce che un ormone precedentemente trascurato – il testosterone – ha un ruolo fondamentale nel suo sviluppo. La ricerca potrebbe avere un impatto diretto sulla diagnosi e il trattamento della malattia, speranza per le donne con endometriosi in tutto il mondo. La nuova ricerca si basa su recenti scoperte che le donne con endometriosi si sono sviluppate, come feti nel grembo materno, in condizioni di testosterone relativamente basso, rispetto alle donne senza endometriosi. Secondo la teoria dei ricercatori, questo basso livello di testosterone “programma” il sistema riproduttivo in via di sviluppo delle donne per mostrare la serie unica di tratti legati all’endometriosi, tra cui menarca precoce, cicli mestruali brevi, alta sensibilità al dolore, alta infiammazione e livelli alterati degli ormoni che controllano l’ovulazione e il ciclo mestruale.

I ricercatori hanno scoperto che la loro teoria è supportata da una notevole gamma di dati in letteratura, dalla genetica e lo sviluppo all’endocrinologia, la morfologia, la storia della vita e la biologia evolutiva, fornendo così la prima spiegazione completa per i tratti associati all’endometriosi. La teoria può spiegare quasi tutti i sintomi dell’endometriosi, come effetti a valle del basso livello di testosterone nei primi anni di vita. I risultati sono presentati in due recenti articoli pubblicati nelle riviste specialistiche Evolution, Medicine and Public Health ed Evolutionary Applications. I ricercatori hanno notato che un basso livello di testosterone nella fase iniziale dello sviluppo è il più forte correlato noto dell’endometriosi e i suoi effetti possono spiegare la maggior parte dei sintomi dell’endometriosi. Notano che il testosterone è stato apparentemente trascurato negli studi sull’endometriosi perché di solito è considerato un ormone “maschile”, anche se è noto per avere effetti chiave anche nelle donne. Il testosterone è presente e attivo prenatalmente tra le femmine (a livelli inferiori rispetto ai maschi), essendo prodotto dalle ghiandole surrenali fetali e materne, dalle ovaie materne e dal tessuto adiposo materno.

I livelli di testosterone variano anche prenatalmente tra le femmine, come evidenziato, ad esempio, dagli effetti sulla morfologia facciale sessualmente dimorfica. La rilevanza degli effetti della variazione del testosterone prenatale all’interno del sesso per lo sviluppo dell’asse femminile ipotalamo-ipofisi-ovaio (HPO) è chiaramente indicata da associazioni ben replicate di testosterone prenatale relativamente alto con lo sviluppo della sindrome dell’ovaio policistico (PCOS). La PCOS è caratterizzata da anovulazione, ovaie policistiche e livelli elevati di testosterone sierico e ovarico. L’asse HPO è alterato nella PCOS in quanto i tassi di secrezione pulsatile dell’ormone GnRH sono aumentati, portando a livelli più elevati di ormone LH, AMH (ormone antimulleriano) più alto e SHBG (globulina legante l’ormone sierico) più alto, con testosterone sierico postnatale più alto e ossitocina inferiore. La PCOS è quindi un disturbo dello sviluppo dell’asse HPO, mediato dal testosterone prenatale relativamente alto e da altri fattori. L’endometriosi, a differenza della PCOS, mostra una serie diversificata di indicatori ormonali, correlati e fattori di rischio che suggeriscono che sia “opposta” alla PCOS nelle sue cause e sintomi.

I modelli di differenze tra le donne con PCOS ed endometriosi sono altamente concordanti tra loro: ad esempio, nelle donne senza PCOS o endometriosi, il testosterone sierico postnatale più alto è stato associato a SHBG più basso, LH più alto, FSH più basso, beta-endorfina più alta e più alto WHR. L’endometriosi e la PCOS sembrano quindi rappresentare un eccellente esempio di disturbi diametrici (opposti) come l’osteoporosi contro l’artrosi, la pre-eclampsia contro l’emorragia post-partum e il cancro contro la neurodegenerazione, che sono mediati dalla tendenza dei sistemi biologici a variare in due direzioni nell’espressione o nell’attivazione, con disturbi che si presentano ai due estremi. Come la PCOS, le caratteristiche diagnostiche dell’endometriosi sono allineate lungo un continuum graduale, dall’elevata gravità, alle forme lievi, alla presenza di alcuni tratti associati all’endometriosi e all’assenza della malattia. Secondo il modello diametrico, quindi, endometriosi e PCOS rappresentano i due estremi polari e gli endpoint di un continuum di tratti fisiologici riproduttivi che sono legati, in parte, al testosterone prenatale. Anche nella patogenesi del dolore ci sono differenze fra la donna con policistosi e la donna con endometriosi: Le donne con PCOS mostrano livelli sierici di testosterone più elevati, nonché livelli di beta-endorfina più elevati e soglie di dolore più elevate, rispetto alle donne di controllo.

Al contrario, le donne con endometriosi mostrano livelli di beta-endorfina inferiori e una maggiore sensibilità al dolore riportata. Inoltre, il trattamento dell’endometriosi con l’androgeno sintetico danazolo porta a riduzioni sostanziali dei sintomi del dolore cronico. Questi risultati indicano che lo studio delle differenze di sesso nel dolore e delle loro basi ormonali, dovrebbe fornire nuove informazioni sulla sua eziologia e sul trattamento dell’endometriosi. Bernard Crespi, professore di Scienze biologiche alla SFU ha concluso: “Questo lavoro stabilisce l’endometriosi come un disturbo endocrino dello sviluppo, con radici nella prima infanzia. Chiarisce anche la relazione dell’endometriosi con la sindrome dell’ovaio policistico, un disturbo guidato da livelli troppo alti, piuttosto che troppo bassi, di testosterone prenatale. Abbiamo ragioni per ritenere che la sindrome dell’ovaio policistico è essenzialmente opposta all’endometriosi nelle sue cause, correlazioni e sintomi principali. In quanto tale, questo lavoro dovrebbe aiutare a trasformare la nostra comprensione di entrambi i disturbi”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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