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Endometriosi: cosa si sa sull’allattamento materno come fattore di protezione?

L’endometriosi è una malattia ginecologica cronica e incurabile che colpisce circa il 7% delle donne a livello mondiale. I suoi sintomi possono essere debilitanti e comprendono dolore pelvico cronico, mestruazioni dolorose e dolore durante i rapporti. L’endometriosi si associa generalmente a svariati fattori di rischio. La patogenesi dell’endometriosi rimane poco conosciuta, ma si pensa che coinvolga una varietà di meccanismi. In effetti, è stato riportato che fattori ormonali, infiammatori, immunologici, genetici, epigenetici e ambientali sono tutti associati all’endometriosi. Inoltre, alcuni studi hanno suggerito che l’endometriosi può essere correlata a fattori dietetici e precoci di vita (compresa l’esposizione a fattori ambientali, agenti tossici). Sono state avanzate ipotesi sul ruolo protettivo dell’allattamento al seno sulla comparsa futura di endometriosi. Ma non ci sono molte ricerche sulla connessione fra allattamento materno e tale rischio. Uno studio dei ricercatori del Brigham and Women’s Hospital pubblicato nel 2017 ha rilevato che le donne che allattavano al seno per periodi di tempo più lunghi avevano un rischio significativamente inferiore di essere diagnosticati con endometriosi, offrendo nuove informazioni su una condizione che finora aveva avuto rischi poco conosciuti e fattori modificabili.

Il team ha utilizzato i dati del Nurses’ Health Study II (NHSII), uno studio prospettico di coorte iniziato nel 1989. Nell’analisi attuale, i ricercatori hanno seguito migliaia di donne per più di 20 anni. Durante quel periodo, a 3.228 donne nello studio è stata diagnosticata l’endometriosi dopo la loro prima gravidanza. Il team di ricerca ha esaminato per quanto tempo ogni donna ha allattato al seno, esclusivamente al seno (allattamento senza l’introduzione di alimenti solidi o formule) e quanto tempo è passato prima del primo periodo postpartum. Il team ha scoperto che per ogni tre mesi aggiuntivi in ​​cui le madri allattavano al seno durante la gravidanza, le donne sperimentavano un calo dell’8% del rischio di endometriosi. Questa diminuzione è stata ancora maggiore per le madri che allattano esclusivamente al seno: il rischio di endometriosi è diminuito del 14% ogni tre mesi aggiuntivi di allattamento esclusivo al seno per la gravidanza. I ricercatori hanno anche esaminato gli effetti dell’allattamento al seno durante la loro vita riproduttiva, ovvero l’allattamento al seno di più di un bambino. Le donne che allattano esclusivamente al seno per 18 mesi o più durante la loro vita riproduttiva hanno un rischio inferiore di quasi il 30% di essere diagnosticate con endometriosi.

Il team ha studiato se il rischio ridotto fosse dovuto all’amenorrea postpartum, l’assenza temporanea di periodi mestruali che si verificano quando una donna allatta. Hanno scoperto che questo spiegava alcuni, ma non tutti, gli effetti, suggerendo che l’allattamento al seno può anche influenzare il rischio di endometriosi attraverso altri meccanismi. L’allattamento al seno modifica molti degli ormoni nel corpo di una donna, tra cui l’ossitocina, l’estradioloo, l’ormone di rilascio delle gonadotropine e altri per i quali vi è evidenza di un ruolo nella fisiopatologia dell’endometriosi. Gli autori hanno notato che sebbene trovino una forte associazione tra l’allattamento al seno e un minor rischio di endometriosi, non possono districarsi se le donne che allattano hanno meno probabilità di sviluppare la malattia. O se le donne che allattano hanno meno probabilità di manifestare sintomi di dolore severo abbastanza da indicare una valutazione chirurgica. Le lesioni endometriosiche possono essere caratterizzate in 3 fenotipi in base alla localizzazione e all’istologia: endometriosi peritoneale superficiale (SUP), endometriosi ovarica cistica o endometrioma (OMA) e endometriosi infiltrante profonda (DIE). Questi 3 fenotipi possono manifestarsi singolarmente o in combinazione nello stesso paziente.

Un secondo studio pubblicato nel 2019 ha analizzato il rischio di associazione fra queste forme di endometriosi e fattori di rischio che includevano l’allattamento al seno. Il risultato principale del presente studio è stato che l’essere stati allattati al seno era associato a OMA e DIE, così come il precedente trattamento ormonale per l’endometriosi, i sintomi gastrointestinali durante le mestruazioni, il non vivere in una città o in una zona trafficata, non avere infertilità, precedente diagnosi chirurgica di endometriosi, cicli mestruali regolari e non praticare lavande vaginali. Sono stati creati dei subgruppi di coorti per eliminazione fattori di interferenza. L’analisi del sottogruppo ha suggerito che non essere stati allattati al seno potrebbe essere protettivo contro la DIE nei partecipanti provenienti dalla Cina ma non dalla Francia o dalla Russia, aumentando l’intrigante possibilità di differenze regionali nell’impatto di questo fattore. In effetti, l’osservazione che non essere state allattate al seno può essere un fattore protettivo della prima infanzia contro la DIE nelle donne cinesi non è in accordo con precedenti studi su donne di altre etnie.

Vannuccini et al hanno studiato l’influenza di diverse esposizioni intrauterine e neonatali precoci e hanno scoperto che l’alimentazione artificiale e la prematurità erano fattori di rischio di sviluppare endometriosi nella vita adulta nelle donne italiane. Allo stesso modo, uno studio in Giappone ha determinato che i bambini allattati al seno hanno una minore incidenza dell’endometriosi nella vita adulta. Al contrario, un altro studio ha scoperto che i fattori perinatali, compreso l’allattamento al seno, potrebbero non svolgere un ruolo importante nella patogenesi dell’endometriosi. Le ragioni dell’apparente incoerenza tra i nostri risultati e quelli di altre indagini rimangono sconosciute, ma ci sono diverse possibilità. Una spiegazione plausibile è che, in Cina, i bambini allattati al seno potrebbero essere esposti a livelli più elevati di sostanze tossiche ambientali (come diossine e composti correlati) che sono presenti nel latte materno e contribuiscono alla patogenesi dell’endometriosi. Queste sostanze tossiche hanno stato suggerito di promuovere lo sviluppo dell’endometriosi attraverso vari meccanismi, compresi i meccanismi epigenetici che alterano l’espressione dei recettori ormonali.

Un’altra possibilità è che il latte artificiale utilizzato in Cina possa differire da quello utilizzato negli altri paesi in cui sono stati condotti gli studi precedenti. Due studi (negli Stati Uniti e in Europa) hanno riportato che essere stati nutriti con latte artificiale di soia aumentava il rischio di endometriosi ed è stato suggerito che questo effetto del latte artificiale potesse comportare un aumento dei livelli di estrogeni e testosterone nel bambino. Lo studio FEELING sull’argomento è sembrato confermare che l’associazione fra allattamento materno e protezione dall’endometriosi non si verifica in tutte le etnie e, a dispetto dei dati finora raccolti, non ci sono conclusioni definitive. E’ probabile che bisognerà comprendere meglio la patologia di fondo per poter fare le giuste associazioni fra endometriosi e fattori modificabili.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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