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Le varianti COVID si fanno silenti e la preoccupazione degli esperti sale: i casi di Francia e Inghilterra

Nel Regno Unito, i ricercatori avvertono che una variante preoccupante di SARS-CoV-2 può causare epidemie di entità simile a quelle associate a precedenti ondate di COVID-19. Il team – dell’Università di Warwick, dell’Università di Manchester e dell’Università di Oxford – afferma che una variante di preoccupazione che ha un sostanziale vantaggio di trasmissione rispetto ai lignaggi residenti o la capacità di eludere l’immunità indotta da vaccino o infezione, può dovrebbe guidare un’ondata di infezioni e ricoveri simile a quella osservata nel paese durante l’inverno del 2020-21. Le analisi dei modelli matematici del team hanno anche rivelato che una variante meno trasmissibile rispetto alle varianti residenti, ma che mostra anche una fuga immunitaria parziale, potrebbe innescare un’ondata di infezioni che non sarebbero state rilevate fino a quando le misure di controllo non farmaceutiche non fossero state ulteriormente allentate. Mentre la pandemia di COVID-19 continua a livello globale, l’incidenza in corso delle infezioni da SARS-CoV-2 aumenta il rischio che il virus acquisisca ulteriori mutazioni vantaggiose che potrebbero aumentare la trasmissibilità, la gravità della malattia e sfuggire all’infezione o all’immunità derivata dal vaccino.

Il numero di paesi che segnalano varianti di preoccupazione (VOC) contenenti tali mutazioni continua ad aumentare. Il ceppo virale B.1.1.7 emerso nel Regno Unito tra la fine dell’estate e l’inizio dell’autunno 2020 è stato designato VOC il 18 dicembre 2020. Più recentemente, il B.1.617.2 emerso in India è stato designato VOC nel Regno Unito il 6 maggio 2021, sulla base di valutazioni che suggeriscono che ha “una trasmissibilità almeno equivalente a B.1.1.7”. Ancora più preoccupante è la potenziale comparsa di varianti che sfuggono alla precedente immunità, aumentando così i tassi di reinfezione e riducendo l’efficacia dei vaccini. Cresce la preoccupazione che, man mano che i paesi con un’elevata copertura vaccinale iniziano ad allentare le distanze e ad indossare mascherine, potrebbero sorgere varianti che sfuggono all’immunità esistente e causare nuove ondate di infezione. Per provare la loro ipotesi, i ricercatori hanno impiegato un modello matematico elaborato, che è stato calibrato sulla situazione in Inghilterra nel maggio 2021 in modo da catturare con precisione le dinamiche di infezione e i tassi di vaccinazione ed esplorare il potenziale impatto di un presunto nuovo vaccino mirato ai VOC.

Le traiettorie epidemiologiche per le VOC hanno dimostrato di essere ad ampio raggio e altamente dipendenti dalla trasmissibilità, dalle proprietà di fuga immunitaria e dal momento in cui può essere introdotto un vaccino mirato alle VOC. La modellazione ha rivelato che una VOC potrebbe generare un’ondata di infezioni e ricoveri di entità paragonabile a quella osservata nell’inverno del 2020-21 se possiede un notevole vantaggio di trasmissione rispetto alle varianti residenti o la capacità di eludere l’immunità precedente. Inoltre, anche quando una variante è meno trasmissibile delle varianti residenti, anche solo una fuga immunitaria parziale potrebbe innescare un’ondata di infezioni e ricoveri. Inoltre, la ridotta trasmissibilità potrebbe significare che il VOC rimarrebbe difficile da rilevare fino a quando gli NPI non saranno stati allentati. Lo studio ha anche evidenziato un’interazione critica tra la tempistica di un vaccino mirato ai COV e il numero di importazioni di COV. Quando il numero di importazioni giornaliere era sufficientemente basso (meno di 0,5 al giorno), l’introduzione di un nuovo vaccino con sufficiente anticipo ha avuto un effetto apprezzabile sulla curva dell’epidemia di COV.

In generale, ogni singolo cluster di infezioni da VOC era più facilmente controllabile quando il conteggio dei casi era basso. Il team afferma che non c’è motivo di credere che il virus SARS-CoV-2 si sia ancora stabilizzato al suo livello ottimale in termini di capacità di replicazione e trasmissione. Ma non è tutto. I ricercatori del Laboratorio Cerba di Saint Ouen L’Aumône, dell’Ospedale Universitario e dell’Università di Montpellier, hanno invece scoperto che le varianti di SARS-CoV-2 inizialmente identificate in Sud Africa (B.1.351) e Brasile (P.1) sembrano diffondersi più rapidamente in alcune aree della Francia rispetto alla variante B.1.1.7, precedentemente dominante nel Regno Unito. Il team ha scoperto che dal periodo tra gennaio e marzo 2021, quando il vantaggio di trasmissione di B.1.1.7 era maggiore di quello di B.1351, tale tendenza sembra essersi spostata in almeno due regioni francesi nel mese di aprile. I ceppi B.1.351 e P.1 hanno mostrato un significativo vantaggio di trasmissione rispetto a B.1.1.7 nelle regioni tra il 12 aprile e il 7 maggio. I ricercatori affermano che poiché una di queste regioni, l’Île-de-France, è stata fino ad oggi una delle più colpite dall’epidemia, è possibile che si stia verificando uno spostamento delle varianti con un vantaggio di trasmissione a causa dell’elevata percentuale di individui che hanno acquisito l’immunità alla SARS-CoV-2 attraverso una precedente infezione.

Il team afferma che, dato il continuo allentamento delle misure di controllo a giugno, i risultati richiedono particolare attenzione per quanto riguarda l’introduzione della vaccinazione e il mantenimento di non -interventi farmaceutici fino a che la copertura vaccinale raggiunga livelli compatibili con la regressione spontanea dell’epidemia. Per indagare sulla trasmissione delle varianti SARS-CoV-2 in Francia, Samuel Alizon e colleghi hanno analizzato i risultati di 36.590 test RT-PCR specifici per variante che sono stati eseguiti su campioni tra il 12 aprile e il 7 maggio 2021, in 13 regioni del paese. Come riportato sulla rivista Eurosurveillance, il ceppo dominante nella maggior parte delle regioni era B.1.1.7, che rappresentava il 79,1% dei virus rilevati. Altri lignaggi prevalenti includevano B.1.351 (7,9%), B.1.525 (4,4%) e B.1.214 (2,3%). Quest’ultimo, identificato per la prima volta in Svizzera, non è ancora classificato come VOC, ma è attualmente in fase di monitoraggio. Altre linee costituivano meno del 2% dei campioni, incluso P.1 (0,6%). I ceppi B.1.351 e P.1 sono stati rilevati più frequentemente nelle regioni Île-de-France e Hauts-de-France. Per tutte le regioni, il rischio di essere infettati da un tipo selvatico o da una variante B.1.525 era uguale o inferiore al rischio di essere infettati da B.1.1.7.

Tuttavia, il rischio di essere infettati da B.1.351 o P.1 piuttosto che da B.1.1.7 è aumentato significativamente nel tempo in le-de France e Hauts-de-France. Per B.1.351 e P.1, il team ha identificato un vantaggio di trasmissione rispetto a B.1.1.7 del 15,8% in le-de-France e del 17,3% in Hauts-de-France. Come si confronta questo con i risultati all’inizio dell’anno? Il team aveva precedentemente analizzato i risultati di test specifici per varianti su campioni ottenuti tra gennaio e marzo 2021. Lo studio ha rivelato che il vantaggio di trasmissione di B.1.1.7 rispetto ai lignaggi di tipo selvatico era più significativo di quello di B.1.351. I ricercatori sottolineano che il lignaggio B.1.351 ha già dimostrato di sfuggire all’immunità indotta da vaccino o infezione. Il team sottolinea inoltre che la copertura derivante dal lancio della vaccinazione COVID-19 è omogenea tra le regioni francesi. Il team afferma che i risultati richiedono analisi più dettagliate del legame tra il vantaggio di trasmissione di B.1.351 e la proporzione della popolazione immune alla SARS-CoV-2 (a seguito di infezione o vaccinazione) in diverse regioni francesi. Hanno concluso che, data la progressiva revoca delle misure di controllo nel giugno 2021 in Francia, questi risultati richiedono un’attenzione particolare per quanto riguarda l’introduzione della vaccinazione e il mantenimento della prevenzione non farmaceutica, fino a quando la copertura vaccinale raggiunge livelli compatibili con la regressione spontanea dell’epidemia.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD; specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Bénédicte R et al. EuroSurv 2021; 26(23):2100447.

Dyson L et al. medRxiv, 2021 Jun 7: 21258476.

SeyedAlinaghi S et al. Eur J Med Res. 2021; 26(1):51. 

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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