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E’ proprio vero, nervosismo e stress fanno ingrigire i capelli: gli aneddoti risolti al microscopio

La leggenda narra che i capelli di Maria Antonietta siano diventati grigi durante la notte poco prima della sua decapitazione nel 1791. Nella storia più recente, John McCain ha subito gravi ferite come prigioniero di guerra durante la guerra del Vietnam e ha perso colore nei suoi capelli. Sebbene la leggenda sia imprecisa – i capelli che sono già cresciuti dal follicolo non cambiano colore – un nuovo studio dei ricercatori della Columbia University Vagelos College of Physicians and Surgeons è il primo ad offrire prove quantitative che collegano lo stress psicologico ai capelli brizzolati in persone. E mentre può sembrare intuitivo che lo stress possa accelerare l’ingrigimento, i ricercatori sono rimasti sorpresi nello scoprire che il colore dei capelli può essere ripristinato quando lo stress viene eliminato, una scoperta che contrasta con un recente studio sui topi che suggeriva che i capelli grigi indotti dallo stress sono permanenti. Lo studio ha un significato più ampio rispetto alla conferma di speculazioni secolari sugli effetti dello stress sul colore dei capelli. La ricerca è stata guidata da Martin Picard, PhD professore associato di Medicina comportamentale (in psichiatria e neurologia) presso il Vagelos College of Physicians and Surgeons della Columbia University,

Proprio come gli anelli in un tronco d’albero contengono informazioni sui decenni passati nella vita di un albero, i nostri capelli contengono informazioni sulla nostra storia biologica. Quando i peli sono ancora sotto la pelle come follicoli, sono soggetti all’influenza degli ormoni dello stress e di altre cose che accadono nella nostra mente e nel nostro corpo. Una volta che i peli crescono dal cuoio capelluto, si induriscono e cristallizzano permanentemente queste esposizioni in una forma stabile. Sebbene le persone credano da tempo che lo stress psicologico possa accelerare i capelli grigi, gli scienziati hanno discusso la connessione a causa della mancanza di metodi sensibili che possano correlare con precisione i tempi di stress con la pigmentazione dei capelli a livello di un singolo follicolo. Dividere i capelli per documentare la pigmentazione dei capelli Ayelet Rosenberg, primo autore dello studio e studentessa nel laboratorio di Picard, ha sviluppato un nuovo metodo per catturare immagini altamente dettagliate di minuscole fette di capelli umani per quantificare l’entità della perdita di pigmento (ingrigimento) in ciascuna di queste fette. Ogni fetta, larga circa 1/20 di millimetro, rappresenta circa un’ora di crescita dei capelli.

I ricercatori hanno analizzato i singoli capelli di 14 volontari. I risultati sono stati confrontati con il diario dello stress di ciascun volontario, in cui agli individui è stato chiesto di rivedere i propri calendari e valutare il livello di stress di ogni settimana. Gli investigatori hanno subito notato che alcuni capelli grigi riacquistano naturalmente il loro colore originale, che non era mai stato documentato quantitativamente, dice Picard. Quando i capelli sono stati allineati con i diari dello stress di Shannon Rausser, secondo autore dell’articolo e uno studente nel laboratorio di Picard, sono state rivelate associazioni sorprendenti tra stress e ingrigimento dei capelli e, in alcuni casi, un’inversione dell’ingrigimento con la scomparsa dello stress. Per capire meglio come lo stress provoca i capelli grigi, i ricercatori hanno anche misurato i livelli di migliaia di proteine ​​nei capelli e come i livelli di proteine ​​sono cambiati lungo la lunghezza di ciascun capello. Cambiamenti in 300 proteine ​​si sono verificati quando il colore dei capelli è cambiato e i ricercatori hanno sviluppato un modello matematico che suggerisce che i cambiamenti indotti dallo stress nei mitocondri potrebbero spiegare come lo stress fa ingrigire i capelli.

Le persone di solito pensano ai mitocondri proprio come alle centrali elettriche della cellula, ma non è l’unico ruolo che giocano. I mitocondri sono in realtà come piccole antenne all’interno della cellula che rispondono a una serie di segnali diversi, incluso lo stress psicologico. La connessione dei mitocondri tra stress e colore dei capelli differisce da quella scoperta in un recente studio sui topi, che ha scoperto che l’ingrigimento indotto dallo stress era causato da una perdita irreversibile di cellule staminali nel follicolo pilifero. Secondo il team di ricerca, ridurre lo stress nella tua vita è un buon obiettivo, ma non necessariamente trasformerà i tuoi capelli in un colore normale. Sulla base dei loro modelli matematici, pensano che i capelli debbano raggiungere una soglia prima che diventino grigi. Nella mezza età, quando i capelli sono vicini a quella soglia a causa dell’età biologica e di altri fattori, lo stress lo spingerà oltre la soglia e passerà al grigio. Ma non pensano che ridurre lo stress in un settantenne che è grigio da anni gli scurirà i capelli o aumentare lo stress in un bambino di 10 anni sarà sufficiente per fargli superare la soglia del grigio.

Un anno fa, c’è stata un’altra pubblicazione sulla rivista Nature su questo problema, basata su una ricerca degli scienziati dell’Università di Harvard che hanno scoperto esattamente come si svolge il processo: lo stress attiva i nervi che fanno parte della risposta di lotta o fuga, che a loro volta causano danni permanenti alle cellule staminali che rigenerano il pigmento nei follicoli piliferi. Poiché lo stress colpisce tutto il corpo, i ricercatori hanno prima dovuto restringere quale sistema corporeo fosse responsabile del collegamento dello stress al colore dei capelli. Il team ha prima ipotizzato che lo stress provoca un attacco immunitario alle cellule che producono pigmenti. Tuttavia, quando i topi privi di cellule immunitarie mostravano ancora capelli grigi, i ricercatori si sono rivolti all’ormone cortisolo. Ma ancora una volta, era un vicolo cieco. Dopo aver eliminato sistematicamente diverse possibilità, i ricercatori si sono concentrati sul sistema nervoso simpatico, responsabile della risposta di lotta o fuga del corpo. I nervi simpatici si diramano in ciascun follicolo pilifero sulla pelle. I ricercatori hanno scoperto che lo stress fa sì che questi nervi rilascino la noradrenalina chimica, che viene assorbita dalle cellule staminali vicine che rigenerano il pigmento.

I ricercatori hanno scoperto che la noradrenalina dei nervi simpatici provoca un’attivazione eccessiva delle cellule staminali. Le cellule staminali si convertono tutte in cellule produttrici di pigmento, impoverendo prematuramente il serbatoio. Dopo pochi giorni, tutte le cellule staminali che rigenerano il pigmento sono andate perse. Una volta che se ne sono andati, non puoi più rigenerare il pigmento. Il danno è permanente. Per collegare lo stress con l’ingrigimento dei capelli, i ricercatori hanno iniziato con una risposta di tutto il corpo e hanno progressivamente ingrandito i singoli sistemi di organi, l’interazione cellula-cellula e, infine, fino alla dinamica molecolare. Il processo ha richiesto una varietà di strumenti di ricerca lungo il percorso, inclusi metodi per manipolare organi, nervi e recettori cellulari. Per passare dal livello più alto al più piccolo dettaglio, i ricercatori hanno collaborato con molti scienziati in una vasta gamma di discipline, tra cui neurologia e immunologia. Gli scienziati sanno che i neuroni periferici regolano potentemente la funzione degli organi, i vasi sanguigni e l’immunità, ma si sa meno su come regolano le cellule staminali. Questi risultati possono aiutare a chiarire gli effetti più ampi dello stress su vari organi e tessuti.

Questa comprensione aprirà la strada a nuovi studi che cercano di modificare o bloccare gli effetti dannosi dello stress. Non è ancora provato, ma per quello che è esposto qui, lo stress potrebbe far fuori le riserve di cellule staminali in altri organi a parte il cervello, come il midollo osseo, le cellule satelliti muscolari e persino quelle ossee, limitando le capacità rigenerative e causando tutte le insufficienze di salute legati all’età.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD; specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Rosenberg AM et al. eLife 2021 Jun 22;10:e67437. 

Stone RC et al. J Invest Dermatol. 2021; 141(4S):1031-40.

Acer E et al. J Cosmet Dermatol. 2020; 19(12):3403-3407.

Zhang B et al. Nature 2020  Jan; 577(7792):676-681.

Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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