HomeMALATTIEMALATTIE INFETTIVENel laccio della variante Delta: quando natura, conoscenza e comportamenti restano isolati

Nel laccio della variante Delta: quando natura, conoscenza e comportamenti restano isolati

L’11 maggio 2021, l’Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha dichiarato il B.1.617.2 una variante di preoccupazione (VOC). La nuova variante è altamente infettiva, trasmissibile e può aumentare il rischio di ospedalizzazione. Rilevata per la prima volta nello stato indiano del Maharashtra nell’ottobre 2020, la variante ha causato un aumento dei casi negli Stati Uniti, che rappresentano oltre il 50% di tutte le nuove infezioni. Tra le 20 mutazioni identificate nella variante Delta, due sono forse cruciali per farla trasmettere in modo più efficace rispetto ai ceppi più vecchi. I primi rapporti indiani lo descrivevano come un “doppio mutante”. La prima è la mutazione L452R, riscontrata anche nella variante Epsilon che è classificata dall’OMS come variante di interesse. La mutazione rende la proteina spike più infettiva aumentando la sua capacità di legarsi alle cellule umane. Inoltre, la variante Delta domina le infezioni da vaccino con una maggiore carica virale nel tratto respiratorio, rispetto alle varianti non Delta. Inoltre, si traduce in una maggiore trasmissione tra gli operatori sanitari completamente vaccinati.

I ricercatori del CDC provinciale del Guangdong hanno scoperto che la variante cresce più rapidamente all’interno delle vie respiratorie delle persone e a livelli molto più elevati. L’infezione con la variante delta del coronavirus ha provocato più di 1.000 volte il numero di copie del virus nel tratto respiratorio rispetto all’infezione con il ceppo originale, secondo lo studio. Inoltre, dopo aver catturato la variante delta, è probabile che la persona diventi infettiva prima. Rispetto alla variante originale del coronavirus, la variante delta ha impiegato circa quattro giorni per raggiungere livelli rilevabili all’interno di una persona, mentre quest’ultima ha impiegato sei giorni. Ci sono rapporti secondo cui il ceppo delta può causare sintomi diversi rispetto ad altre varianti. Ad esempio, uno studio del Regno Unito che riporta i sintomi tracciati attraverso un’app ha mostrato cambiamenti nei sintomi di primo piano da quando il delta ha iniziato a dominare. I sintomi simili al raffreddore, come mal di testa, naso che cola e mal di gola, ora sono in cima alla lista, mentre i sintomi più tradizionali del COVID-19 – perdita dell’olfatto, mancanza di respiro, febbre e tosse persistente – sono diminuiti. Una tendenza simile si osserva anche negli Stati Uniti.

A prima vista, le mutazioni nella variante covid Delta altamente contagiosa non sembrano così preoccupanti. Per cominciare, Delta ha meno cambiamenti genetici rispetto alle versioni precedenti del coronavirus. Quando le persone hanno visto che l’epidemia in India è stata guidata da Delta, non hanno sospettato che sarebbe stata così grave o avrebbe superato altre varianti. Ma quelle aspettative erano sbagliate. Delta ha mantenuto alcune delle mutazioni di maggior successo trovate nelle varianti precedenti, ma contiene anche nuovi cambiamenti genetici che gli consentono di diffondersi due volte più velocemente. Delta è più pericoloso in molti modi. Ha un periodo di incubazione di quattro giorni, anziché sei, rendendo le persone contagiose prima. Quando è iniziata la pandemia, le persone hanno diffuso il coronavirus originale a una media di due o tre persone. Oggi, le persone infette da Delta infettano in media sei persone. A partire da questa settimana, la variante delta aveva causato almeno il 92% delle nuove infezioni negli Stati Uniti, secondo covariants.org, una società di ricerca con sede a Berna, in Svizzera. Sebbene Delta non sia necessariamente più letale di altre varianti, può uccidere un numero enorme di persone semplicemente perché ne infetta molte di più.

Gli scienziati hanno sequenziato le mutazioni di Delta, ma stanno ancora cercando di capirne il significato. Quando vedono le stesse mutazioni apparire ripetutamente e indipendentemente, ritengono che saranno importanti. hanno la migliore comprensione delle mutazioni sulla cosiddetta proteina spike – che sporge dalla superficie del virus come una mazza – e che sono state studiate più intensamente a causa delle sue gravi ramificazioni. Il coronavirus utilizza la proteina spike per entrare nelle cellule umane e i cambiamenti nel picco possono aiutare il virus a eludere gli anticorpi. Gli scienziati ritengono che una delle aree più importanti del picco sia il dominio di legame al recettore, la parte specifica della proteina che consente al virus di attaccarsi a un recettore sulla superficie delle nostre cellule. I recettori sono come prese o docking station che consentono alle proteine ​​di interagire con la cellula. Una volta che il virus riesce a entrare nella cellula, può causare il caos, dirottando il macchinario genetico della cellula e trasformandolo in una fabbrica di virus. E SARS-CoV2 sembra legarsi ad almeno sette per facilitare il suo lavoro.

La rapida diffusione di Delta è particolarmente sorprendente dato che manca di due mutazioni che hanno reso le varianti precedenti così spaventose. Delta non ha la mutazione spike N501Y trovata nelle varianti alfa, beta e gamma, che ha permesso loro di invadere le cellule con maggiore successo rispetto al virus originale. Quella mutazione ha cambiato un amminoacido, un elemento costitutivo delle proteine, nel dominio di legame del recettore. Delta manca anche della mutazione E484K, che ha reso la variante gamma così preoccupante. Questo cambiamento genetico, a volte chiamato “Eek”, consente al virus di diffondersi anche tra le persone vaccinate. La “D” in delta sta per “diverso” e una “deviazione” verso un diverso percorso di mutazione genomica. Ma non significa “sventura”, osservando che i vaccini covid esistenti rimangono per lo più efficaci contro la variante delta. I vaccini proteggono le persone dal COVID-19 fornendo loro anticorpi che si attaccano alla proteina spike, impedendo al virus di entrare nelle cellule. Riducendo drasticamente il numero di virus che entrano nelle cellule, i vaccini possono impedire alle persone di sviluppare malattie gravi e renderle meno infettive per gli altri.

Delta condivide le mutazioni con altre varianti di successo. Come tutte le varianti identificate in circolazione, delta contiene una mutazione spike chiamata D614G, a volte nota come “Doug”, che è diventata onnipresente l’anno scorso. Gli scienziati pensano che Doug aumenti la densità della proteina spike sulla superficie delle particelle virali e renda più facile l’ingresso del virus nelle cellule. Delta ha anche una mutazione spike chiamata P681R, che ricorda da vicino una mutazione nella variante alfa che sembra produrre carichi virali più elevati nei pazienti, ha detto Cooper. Le persone infette da delta hanno 1.000 volte più virus nel tratto respiratorio, il che le rende più propense a diffondere il virus quando starnutiscono, tossiscono o parlano. La mutazione P681R, trovata anche nella variante Kappa, si trova all’inizio di una parte del genoma chiamata sito di scissione della furina. La furin è un enzima umano naturale che viene dirottato dal coronavirus, che lo utilizza per affettare la proteina spike nella forma ottimale per entrare nella cellula. La nuova mutazione rende quella struttura più efficiente.

Un’altra mutazione delta, trovata anche in Kappa ed Epsilon, si chiama L452R. Gli esperimenti suggeriscono che questa mutazione, che colpisce anche il dominio di legame del recettore, agisce per impedire agli anticorpi di neutralizzare il virus. Queste mutazioni sembrano essere più formidabili come squadra che da soli. I cambiamenti genetici stanno certamente facendo qualcosa, ma il motivo per cui quella combinazione rende la variante delta più adatta non è del tutto ovvio. Metterli insieme sembra avere importanza. Delta ha anche sviluppato cambiamenti genetici non visti in altre varianti. Una di queste mutazioni spike si chiama D950N. Questo potrebbe essere unico: la mutazione D950N è diversa da altre mutazioni perché si trova al di fuori del dominio di legame del recettore in un’area del genoma del coronavirus che aiuta il virus a fondersi con le cellule umane. La fusione con le cellule umane consente al coronavirus di scaricare il suo materiale genetico in quelle cellule. Questa mutazione potrebbe influenzare i tipi di cellule infettate dal virus, potenzialmente permettendogli di danneggiare diversi organi e tessuti. Le mutazioni in questa regione sono anche associate a cariche virali più elevate.

Delta contiene anche mutazioni in una parte della proteina spike chiamata dominio N-terminale, che fornisce un “supersito” per gli anticorpi per attaccarsi al virus e impedirgli di entrare nelle cellule. Le mutazioni in questa regione rendono gli anticorpi monoclonali meno efficaci nel trattamento del COVID e aumentano la capacità della variante delta di sfuggire agli anticorpi generati dal vaccino. Ciò potrebbe spiegare perché le persone vaccinate hanno una probabilità leggermente maggiore di essere infettate dal delta, causando per lo più malattie lievi ma consentendo loro di trasmettere il virus. Gli scienziati affermano che è impossibile prevedere esattamente come si comporterà il delta in futuro, anche se ritengono che peggiorerà. Se gli Stati Uniti continuano a seguire un modello visto nel Regno Unito e nei Paesi Bassi, le infezioni potrebbero aumentare dall’attuale media mobile di sette giorni di 42.000 casi a 250.000 al giorno. Tuttavia, è improbabile che gli Stati Uniti subiscano gli alti tassi di mortalità osservati in India, Tunisia e Indonesia perché quasi la metà della popolazione qui è completamente vaccinata.

Mentre alcuni studi hanno concluso che il vaccino Johnson & Johnson stimola anticorpi forti e persistenti contro il delta, un nuovo rapporto ha scoperto che gli anticorpi provocati da un’iniezione potrebbero non essere sufficienti per neutralizzare la Delta. Gli autori di quello studio, della Grossman School of Medicine della New York University, hanno suggerito che potrebbe essere necessaria una seconda dose. Due dosi del vaccino Pfizer-BioNTech proteggono il 94% delle persone da qualsiasi infezione sintomatica da parte della variante alfa, rispetto all’88% contro la variante delta, secondo un nuovo studio sul New England Journal of Medicine. Due dosi del vaccino AstraZeneca proteggono il 75% delle persone da Alpha e il 67% da Delta. Il modo migliore per rallentare l’evoluzione delle varianti è condividere i vaccini con il mondo, vaccinando il maggior numero possibile di persone. Poiché i virus subiscono cambiamenti genetici solo quando si diffondono da un ospite all’altro, l’interruzione della trasmissione nega loro la possibilità di mutare. Se il coronavirus evolva varianti più letali è totalmente nelle nostre mani. Se il numero di infezioni rimane alto, gli esperti sono sicuri che continuerà ad evolversi.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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