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La pillola rossa anti-COVID: il molnupiravir sarà all’altezza delle aspettative?

Il farmaco e le prove cliniche

Uno studio globale, condotto dalla società farmaceutica Merck e Ridgeback Therapeutics, ha scoperto che il farmaco antivirale sperimentale molnupiravir riduce il rischio di ricovero ospedaliero o morte per COVID-19 di circa 50 %. Sebbene si trattasse di una sperimentazione su piccola scala, questi risultati positivi hanno portato i paesi a precipitarsi per iscriversi alle forniture del farmaco. Molnupiravir appartiene a una classe di antivirali chiamati ribonucleosidi mutageni. E’ una versione lievemente modificata del farmaco chiamato favipiravir, commercialmente noto come Avigan e che all’inizio della pandemia aveva suscitato idee errate sul fatto che esistesse già una cura contro il coronavirus. I falsi ribonucleotidi modificano il materiale genetico virale e introducono errori per impedire la replicazione e la trascrizione del genoma virale. All’interno della cellula ospite, molnupiravir viene convertito in molnupiravir trifosfato. Quando il virus tenta di replicarsi, molnupiravir trifosfato viene incorporato nell’RNA virale invece del nucleoside citidina, causando una mutazione.

La mutazione impedisce al virus di replicarsi e questo mantiene basso il numero del virus nel corpo e dovrebbe ridurre la gravità della malattia. Altri farmaci che interferiscono con l’RNA virale hanno mostrato un potenziale come trattamenti COVID-19. Remdesivir, un farmaco somministrato per via endovenosa che interferisce con un enzima essenziale per la replicazione dell’RNA virale, ha mostrato risultati iniziali. Sebbene la FDA abbia concesso l’approvazione al remdesivir, l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) non lo raccomanda più come trattamento COVID-19, a causa di prove insufficienti per supportarne l’uso. Il vantaggio di molnupiravir è che, a differenza di tutti gli altri potenziali trattamenti così finora, è una compressa orale che una persona può assumere al di fuori di un ambiente clinico. Ad un costo previsto di circa 700 dollari a persona per un corso di 5 giorni, è anche più conveniente di altri farmaci. Tuttavia, questo costo rischia ancora di limitarne l’uso. In questo studio, molnupiravir è risultato efficace contro tutte le varianti, inclusa la variante Delta.

Questi risultati positivi si sono applicati alle persone che avevano ricevuto molnupiravir subito dopo l’insorgenza di sintomi da lievi a moderati. Uno studio precedente non ha mostrato alcun beneficio nel somministrare il farmaco a pazienti già ricoverati in ospedale con COVID-19. Nello studio randomizzato di fase 3, gli scienziati hanno somministrato molnupiravir o un placebo a 775 persone. Tutti i partecipanti erano risultati positivi alle infezioni da SARS-CoV-2 e avevano manifestato sintomi COVID-19 da lievi a moderati che erano iniziati non più di 5 giorni prima. Ogni partecipante aveva almeno un fattore di rischio per COVID-19 grave ma non era stato ricoverato in ospedale. I fattori di rischio includevano obesità, età superiore ai 60 anni, diabete e malattie cardiache. Gli scienziati hanno assegnato casualmente ciascuno dei 775 partecipanti a uno dei due gruppi. Un gruppo ha ricevuto molnupiravir e l’altro un placebo. I partecipanti hanno preso le capsule due volte al giorno per 5 giorni. Dei 385 pazienti che assumevano molnupiravir, 28 sono stati ricoverati in ospedale, rispetto ai 53 di quelli del gruppo placebo.

Otto dei partecipanti al gruppo placebo sono morti, mentre tutti coloro che hanno ricevuto l’antivirale erano vivi alla fine del periodo di studio di 29 giorni. Il reclutamento nello studio è stato ora interrotto a causa di questi risultati straordinariamente positivi. L’azienda farmaceutica Merck, sta richiedendo l’autorizzazione all’uso di emergenza dalla FDA americana. Nonostante il diffuso ottimismo in seguito ai risultati dello studio, alcuni esperti hanno sollevato preoccupazioni sulla sicurezza di un farmaco che agisce causando mutazioni. Poiché molnupiravir provoca la mutazione dell’RNA virale, si teme che possa causare mutazioni anche nelle cellule ospiti. Uno studio su colture cellulari animali ha trovato mutazioni nelle cellule trattate con molnupiravir. Ciò ha portato a temere che il farmaco possa causare tumori o più probabili anomalie alla nascita. Gli autori dello studio sulle cellule animali raccomandano di valutare questo potenziale mutageno in vivo, concentrandosi sulle cellule in rapida divisione. Inoltre, raccomandano il monitoraggio per valutare i potenziali effetti collaterali genotossici.

Le opinioni degli esperti

I risultati dello studio sono stati accolti con ottimismo dal Prof. Tim Spector, professore di epidemiologia genetica al King’s College di Londra; e dal Prof. Sir Peter Horby, professore di malattie infettive emergenti e salute globale presso l’Università di Oxford: “Un antivirale sicuro, economico ed efficace sarebbe un enorme passo avanti nella lotta contro il COVID. Tuttavia, è importante ricordare che i rischi assoluti sono stati ridotti dal 14% al 7%, quindi molte persone devono essere trattate per prevenire un ricovero o la morte. Ciò significa che il farmaco deve essere molto sicuro e conveniente”. Questa cautela è stata ripresa dal Prof. William Schaffner, professore di malattie infettive presso la Vanderbilt University School of Medicine, che ha affermato: “Negli studi su pazienti ad altissimo rischio, ha ridotto solo della metà il livello di malattia grave. Non è una pillola magica. Nelle impostazioni di ricerca, puoi assicurarti che le persone prendano la pillola come indicato. In pratica, di solito c’è un tasso di successo inferiore rispetto agli studi clinici”.

Infine, anche il dottor Peter English, un consulente in pensione in malattie trasmissibili ed ex presidente del comitato di Medicina della Sanità pubblica della British Medical Association, ha realisticamente espresso dubbi: “Il problema per gli antivirali come il molnupiravir è che dovrebbero essere usati prima che le persone sono (di solito) ritenuti abbastanza malati, da aver bisogno di qualcosa di diverso dal trattamento sintomatico di auto-cura. A meno che un farmaco antivirale non possa essere realizzato così economico e così sicuro da poter essere utilizzato “su specifica” da persone che potrebbero avere COVID-19, è improbabile che sia ampiamente utile”. I timori del professor English si aggiungono ai costi di produzione e distribuzione attuale del farmaco: 700 dollari, ovvero 550 euro, per un ciclo di 5 giorni. Una cifra che non tutti saranno in grado di permettersi liberamente.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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