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La questione aperta degli auto-anticorpi naturali: perchè pur essendoci non causano malattia?

La nostra percezione del sé e di differenziarci dagli altri è qualcosa che è radicato in noi sin dall’infanzia. Ma per il nostro sistema immunitario non è così, potendogli succedere di non riconoscersi allo specchio come per certi cani o gatti. E questo è un problema poiché se questo processo ha delle falle o numerose o poche ma grosse, il risultato può essere la comparsa di autoimmunità e malattie. In altre circostanze, tuttavia, il sistema immunitario può diventare eccessivamente vigile, identificando i nostri stessi tessuti come estranei e mirandoli alla distruzione, con conseguente malattia autoimmune. Le risposte autoimmuni sono anche associate ad alcuni tumori. Le malattie autoimmuni sono un fenomeno diffuso, che colpisce circa 200 milioni di persone in tutto il mondo. I ricercatori hanno identificato più di 80 malattie autoimmuni, inclusi sia disturbi comuni come il diabete di tipo 1, il lupus, la sclerosi multipla e l’artrite reumatoide, sia disturbi più oscuri che spesso si rivelano difficili da diagnosticare correttamente.

Quasi l’80% delle malattie autoimmuni si verifica nelle donne, per ragioni che i ricercatori stanno ancora cercando di chiarire. La scienza ha molto da imparare sui meccanismi sottostanti responsabili delle reazioni autoimmuni. Spesso tali malattie sorgono a seguito di infezioni. Anche due componenti primari del cosiddetto sistema immunitario adattativo svolgono ruoli importanti nell’autoimmunità. Questi sono i globuli bianchi o linfociti, noti come cellule T e cellule B. I linfociti sono fondamentali per il mantenimento della salute e sono essenziali per la sopravvivenza. Queste sentinelle, che pattugliano incessantemente il flusso sanguigno, sono allertate dalla presenza di entità estranee note come antigeni. Le cellule T proteggono dalle infezioni da agenti patogeni come batteri, virus e funghi. Possono anche attaccare e distruggere le cellule cancerose. I linfociti B secernono anticorpi che interrompono le interazioni o prendono di mira le cellule infette in modo che altre cellule possano entrare per distruggerle.

Gli anticorpi agiscono legandosi con agenti patogeni o sostanze estranee, comprese le tossine, e neutralizzando i loro effetti dannosi. Se un anticorpo si lega a un virus, ad esempio, può impedire all’intruso di entrare in una cellula normale per causare l’infezione. I linfociti B possono anche reclutare altre cellule immunitarie specializzate per migrare nei siti delle cellule infette e aiutare a distruggerle. L’arsenale difensivo del sistema immunitario è estremamente sensibile a proteine ​​estranee, peptidi, complessi enzimatici, RNA e DNA. Quando questi si incontrano, i linfociti B producono anticorpi diretti contro queste entità estranee. Il sistema immunitario, tuttavia, deve affrontare una sfida formidabile. Le cellule B e T devono essere in grado di indirizzare con precisione le minacce al corpo rimanendo innocue per le cellule e i tessuti ospiti. Le cellule immunitarie non nascono con questa conoscenza ricevono una formazione in una specie di aula biologica, dove vengono sottoposte a due cicli di attento screening.

Le cellule B e T che si diplomano con successo dalle loro sessioni di allenamento mostrano due tipi di tolleranza immunitaria, la tolleranza immunitaria centrale, che si sviluppa nel midollo osseo e la tolleranza immunitaria periferica, che matura nei linfonodi. Dopo la loro formazione, le cellule mostrano tolleranza immunitaria e vengono conservate nel corpo per un uso futuro. Le cellule immunitarie che escludono il loro addestramento e presentano un rischio di autoimmunità vengono sequestrate o distrutte. Tuttavia, a volte, agenti patogeni o tumori possono produrre antigeni che hanno una somiglianza così stretta in termini di sequenza o struttura con le caratteristiche che si trovano nei tessuti normali del corpo che i tessuti ospiti vengono scambiati per antigeni della malattia e presi di mira dagli anticorpi. Tali caratteristiche sono note come autoantigeni e gli anticorpi prodotti per bersagliarli sono noti come autoanticorpi.

L’errato targeting degli autoantigeni a causa delle loro somiglianze con gli antigeni della malattia è noto come mimetismo molecolare ed è implicato in molte malattie autoimmuni, dall’artrite reumatoide alla sclerosi multipla. Adesso un nuovo studio, il ricercatore Joshua LaBaer e i suoi colleghi della Arizona State University esplorano i componenti del sistema immunitario noti come autoanticorpi. Sebbene siano stati coinvolti come attori centrali in una serie di gravi malattie autoimmuni, lo studio osserva che gli autoanticorpi si trovano anche in individui sani. Questo fatto può rendere più difficile l’uso diagnostico degli autoanticorpi come sentinelle di malattie autoimmuni, da qui l’importanza di tali indagini. Una maggiore consapevolezza della pervasività e del ruolo degli autoanticorpi nella salute e nelle malattie umane può in definitiva aiutare nella progettazione di migliori diagnostiche e terapeutiche contro una serie di malattie.

Solitamente gli scienziati hanno rivolto l’attenzione verso gli autoanticorpi solo nel contesto delle malattie autoimmuni. È noto che gli autoanticorpi possono essere presenti a bassissimi livelli nel nostro sangue, ma nessuno ha mai indagato la loro qualità. Il nuovo studio ha esplorato gli autoanticorpi comuni, quelli che si verificano negli individui sani. Sebbene questi autoanticorpi comuni non sembrino causare malattie, compaiono comunque in media nel 40% delle persone testate. È probabile che almeno alcuni di questi comuni autoanticorpi siano stati erroneamente identificati come anticorpi contro la malattia. I ricercatori hanno eseguito una meta-analisi di 9 set di dati. Lo strumento preferito per esplorare gli autoanticorpi comuni è un dispositivo noto come microarray proteico, dove migliaia di singole proteine ​​sono fissate su un vetrino. Quando un campione di sangue viene distribuito sul microarray, gli anticorpi (in questo caso gli autoanticorpi) si legano con antigeni proteici specifici.

I microarray sono stati sottoposti a due cicli di screening. Nel primo round, 182 campioni di sangue da individui sani sono stati sottoposti a screening contro 7.653 proteine ​​umane. Nel secondo round, 90 campioni di sangue sono stati sottoposti a screening contro più di 1.600 proteine ​​umane. Gli esperimenti hanno identificato un totale di 77 autoanticorpi comuni. I campioni di sangue provenivano da individui sani di entrambi i sessi, di età compresa tra l’infanzia e gli 84 anni. I risultati hanno mostrato che il numero di autoanticorpi è aumentato dalla nascita fino all’età dell’adolescenza e poi si è stabilizzato. Inoltre, il numero di autoanticorpi rilevati era lo stesso indipendentemente dal sesso, un risultato sorprendente data la grande disparità tra uomini e donne nella prevalenza delle malattie autoimmuni. Un altro enigma di fondo è il motivo per cui gli autoanticorpi comuni non riescono a produrre malattie autoimmuni.

Sebbene tali anticorpi sembrino essere sfuggiti al processo di screening che porta alla tolleranza immunitaria, la loro presenza nel corpo rimane benigna. Si ritiene che la patologia autoimmune richieda che gli autoanticorpi si leghino e formino complessi con gli autoantigeni, e questo può essere bloccato nel caso di autoanticorpi comuni. La ricerca futura promette di svelare molti altri segreti sulla natura degli autoanticorpi. L’attuale studio ha esaminato meno della metà di tutte le proteine ​​umane e molto probabilmente, restano da scoprire ulteriori autoanticorpi comuni. Migliaia di studi negli ultimi dieci anni hanno studiato gli autoanticorpi come potenziali biomarkers per la valutazione, la diagnosi e la prognosi del rischio di malattia. Data la prevalenza osservata per questi autoanticorpi comuni negli individui sani, in alcuni casi superiori a un quarto di tutti gli individui, si incontreranno frequentemente in tali studi e potrebbero confonderli come falsi positivi.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento immunologicamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di un libro riguardante la salute e l'alimentazione, con approfondimenti su come questa condizioni tutti i sistemi corporei. - Autore di articoli su informazione medica e salute sui siti web salutesicilia.com, medicomunicare.it e in lingua inglese sul sito www.medicomunicare.com
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