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Onicofagìa o il mangiarsi le unghie in modo patologico: qual’è la sua psicologia? Ci sono possibili farmaci da usare?

Il mangiarsi le unghie è davvero una condizione medica?

Mangiarsi le unghie è un comportamento comune spesso visto come nient’altro che un’abitudine fastidiosa. Il comportamento è troppo spesso ignorato. Tuttavia, mangiarsi le unghie può essere grave ed è un disturbo frainteso e diagnosticato erroneamente. Il mangiarsi le unghie è noto in medicina come onicofagia. È un tipo di comportamento di autopulizia che coinvolge mordere e masticare le unghie, comprese le unghie dei piedi. È un’abitudine distruttiva, soprattutto quando viene ripetuta ed esibita in risposta a circostanze stressanti. Mangiarsi le unghie può portare a seri problemi come infezioni e condizioni di salute mentale.

Eppure l’onicofagia attualmente risiede come entità diagnostica non ufficiale. Negli ultimi anni il problema ha ricevuto una crescente attenzione scientifica e diversi articoli sono apparsi sui media popolari che attestano la potenziale gravità della condizione se non viene trattata. Il mangiarsi le unghie si trova tra le altre condizioni come la tricotillomania (pizzicamento della pelle) sotto l’ombrello della toelettatura patologica. Sono state condotte ricerche per cercare di capire se queste condizioni derivano tutte da tendenze sottostanti simili. Un disturbo psichiatrico correlato è noto come onicotillomania ed è associato allo stuzzicamento cronico e alla cura delle unghie.

Onicofagìa nell’infanzia e nell’adolescenza

Il mangiarsi le unghie è prevalente nei bambini e negli adolescenti. Si verifica nel 20-33% dei bambini e in quasi la metà degli adolescenti, un enorme 45%. Sebbene il problema sia molto ridotto avvicinandosi all’età adulta, in alcuni purtroppo persiste. Negli Stati Uniti, la ricerca ha dimostrato che fino a una persona su tre soddisfa i criteri diagnostici clinici per la presenza di almeno un comportamento patologico di toelettatura. Questa statistica è piuttosto sorprendente dato che le cifre sono maggiori di quelle relative a depressione, ansia e abuso di alcol. Quali sono le ragioni dietro a mangiarsi le unghie fra i più giovani? La ricerca ha rivelato i seguenti motivi comuni per il comportamento:

  • Nervosismo: dovuto a stress e ansia. In questo caso, mangiarsi le unghie è temporaneamente allettante a causa dell’effetto calmante che ha sul sistema nervoso
  • Emozioni: il nostro trucco emotivo è parte integrante del motivo per cui ci dedichiamo a mangiarci le unghie. La timidezza e la bassa autostima possono avere un effetto oltre al dolore causato da eventi della vita altamente traumatici come la morte o il divorzio
  • Perfezionismo: come discusso sopra, quelli con questo tratto mostrano una bassa tolleranza per la noia e la frustrazione che viene alleviata dal mangiarsi le unghie
  • Psicosomatico: questo è di solito visto nelle famiglie aggressive
  • Imitazione: bambini che copiano il comportamento degli adulti
  • La noia: per inattività/per mancanza di trovare qualcosa di meglio da fare

E questo elenco ci porta alla psicologia del mangiarsi le unghie, un comportamento spesso associato a condizioni di salute mentale e, meno ovviamente, a un particolare tipo di personalità.

La psicologia del mangiarsi le unghie

Le condizioni di salute mentale associate al mangiarsi le unghie possono comportare un grave stress emotivo, depressione e ansia. Nel Manuale Diagnostico e Statistico dei Disturbi Mentali Quinta Edizione (DSM–5), l’onicofagìa è classificato come “Altro disturbo ossessivo-compulsivo specificato e correlato” con la specificazione di “comportamento ripetitivo focalizzato sul corpo”, mentre l’International Classificazione statistica delle malattie e dei problemi di salute correlati ICD-10 classifica la pratica come “altri disturbi comportamentali ed emotivi specifici con esordio che di solito si verificano nell’infanzia e nell’adolescenza”. Le condizioni psichiatriche comuni legate al mangiarsi le unghie nei bambini sono il disturbo da deficit di attenzione e iperattività, il disturbo oppositivo provocatorio e il disturbo d’ansia da separazione. Inoltre, alcuni altri disturbi concomitanti includono disturbo depressivo maggiore, disturbo da tic, forme di disturbo ossessivo-compulsivo, enuresi (minzione involontaria), ritardo mentale, disturbo pervasivo dello sviluppo e talvolta anche disturbo d’ansia generalizzato e disturbo di panico.

Esiste un sistema di classificazione legato al mangiarsi le unghie come segue:

  • Mangiatori di unghie che lo fanno senza rendersene conto
  • Mangiarsi le unghie per controllare l’ansia
  • Mangiarsi le unghie ai fini della ricerca dell’attenzione
  • Mangiarsi le unghie autolesionismo per controllare l’aggressività
  • Mangiarsi le unghie come parte dello spettro del disturbo ossessivo-compulsivo
  • Mangiarsi le unghie secondo il DSM-5: altro disturbo ossessivo-compulsivo specificato e relativo
  • Mangiarsi le unghie classificate come patologiche e non patologiche

Si pensa che mangiarsi le unghie possa anche essere collegato all’avere un tipo di personalità perfezionista. Il perfezionismo è associato a una soglia di noia bassa e a una tolleranza molto ridotta alla frustrazione. Quindi, cosa si può fare per coloro che soffrono di questo disturbo fin troppo comune? Per cominciare, la sensibilizzazione sulla condizione e sul suo impatto sembra essere un buon punto di partenza. In termini di trattamento della condizione, certamente nei bambini, l’ammonimento è del tutto inefficace. Tuttavia, le tecniche di rinforzo positivo e di modifica comportamentale hanno finora mostrato potenzialità promettenti.

E’ necessario consultare un medico?

Mangiarsi le unghie, specie se sporche anche in modo non visibile, può associarsi ad infezioni intestinali, anche ricorrenti. Sono anche stati riportati casi di infezioni alle ossa delle falangi (osteomielite), per lesioni da rosicamento molto gravi. Sebbene l’onicofagia sia una condizione comune, lo stigma percepito può causare ritardi nel trattamento, poiché i pazienti possono provare vergogna ed evitare la valutazione medica. I pazienti si presenteranno raramente con mangiarsi le unghie come un disturbo principale, rendendo più difficile per i medici diagnosticare l’onicofagia.

L’osservazione del mangiarsi le unghie nella sala d’esame, l’interrogativo approfondito delle abitudini delle unghie del paziente in modo non giudicante e l’esame fisico sono importanti. Per diagnosticare l’onicofagia si raccomanda l’ispezione di routine di tutte e venti le unità ungueali. I pazienti in genere si presentano con unghie anormalmente corte e irregolari, cuticole assenti e pieghe ungueali in diverse fasi di guarigione. Altri cambiamenti visibili nelle regioni ungueali e periungueali includono emorragie lineari e puntiformi, melanonichia longitudinale, solchi trasversali, fragilità, macrolunula e pterigio, una cicatrice nella matrice ungueale.

Ci sono terapie mediche per la condizione?

Dopo la psicoterapia per trovare le radici del problema, la terapia comportamentale e la terapia aversiva, la seconda linea di trattamento per l’onicofagici può essere la terapia farmacologica. Attualmente, nessun farmaco è approvato per il trattamento dell’onicofagia e disturbi simili; tuttavia, alcuni farmaci sono utili nella sua gestione.

In molti casi si è notato che i farmaci antidepressivi triciclici, specialmente la clomipramina, forniscono sollievo. La fluoxetina, un inibitore selettivo della ricaptazione della serotonina (SSRI), ha dimostrato in diversi casi di trattare l’onicofagia. Sulla base del fatto che mangiarsi le unghie cronico rientra nell’ombrello del disturbo ossessivo compulsivo e in particolare il comportamento ripetitivo incentrato sul corpo, è stato dimostrato che gli SSRI attenuano le compulsioni. I medici dovrebbero prestare attenzione nel prescrivere altri farmaci SSRI perché gli studi dimostrano che questa classe di farmaci può esacerbare i disturbi legati agli impulsi.

C’è un crescente interesse nell’uso della N-acetil-cisteina (NAC), che è noto come integratore antiossidante e mucolitico. Nel sistema nervoso centrale, tuttavia, essa si comporta da modulatore del glutammato, che è stato utilizzato negli studi clinici sui disturbi del controllo degli impulsi, inclusa l’onicofagia. L’eccessiva secrezione di glutammato provoca malfunzionamento e, poi, danni neuronali ed è associata a molti disturbi ripetitivi e compulsivi. Livelli significativamente più elevati di glutammato sono stati trovati nel liquido cerebrospinale, nella corteccia orbitofrontale e nel nucleo caudato dei pazienti con disturbo ossessivo-compulsivo.

Attraverso questo meccanismo d’azione, la NAC è stata utilizzata con successo come trattamento aggiuntivo in molti disturbi psichiatrici dell’umore (cioè depressione, ansia e disturbo da stress post-traumatico). In uno studio clinico randomizzato in doppio cieco su 42 bambini e adolescenti affetti da onicofagia, la lunghezza dell’unghia è aumentata dopo il trattamento con 800 mg/die di NAC per un periodo di un mese rispetto al placebo. Tuttavia, non c’era alcuna differenza significativa tra i due gruppi dopo due mesi di trattamento con NAC. Un paziente nel gruppo NAC ha riportato mal di testa, agitazione e ritiro sociale, mentre un altro ha esibito una grave aggressività durante il trattamento con NAC.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento enzimaticamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (Leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di articoli su informazione medica e salute sul sito www.medicomunicare.it (Medical/health information on website) - Autore di corsi ECM FAD pubblicizzati sul sito www.salutesicilia.it
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