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Il peso del dolore cronico sul benessere mentale: quello che bisogna sapere e come affrontarlo

La malattia cronica e il dolore cronico

Una malattia cronica è definita come una condizione che dura almeno un anno o più e richiede cure mediche continue o limita in altro modo in modo significativo le attività quotidiane. Laddove la specifica malattia cronica provoca dolore e angoscia costanti o frequenti, il potenziale impatto psicologico è evidente. La malattia fisica cronica è psicologicamente estenuante per coloro che la sperimentano e i disturbi psichiatrici come la depressione e l’ansia sono più comuni tra tali individui, a cui è spesso richiesto di adattare il proprio stile di vita e le proprie aspirazioni per adattarsi al proprio disturbo fisico. Ad esempio, il tasso di disturbi affettivi tra le popolazioni di pazienti con diabete e artrite reumatoide è di circa il 25% e sale a oltre il 30% tra i malati di cancro, rispetto a tassi di solo il 4-8% tra la popolazione generale.

A volte, il dolore cronico è una diagnosi in sé, come con la fibromialgia o la lombalgia cronica senza una causa specifica. La presenza di dolore cronico può ridurre notevolmente il godimento della vita, alterando la gamma delle attività, interferendo con le normali routine, impedendo un sonno adeguato e deprimendo l’umore. La fonte della tensione psicologica può essere direttamente correlata alla malattia fisica cronica, come l’infezione polmonare che porta all’ipossia e all’umore basso, oppure il regime terapeutico inteso a trattare la malattia cronica sottostante può esso stesso indurre instabilità psicologica, dove la chemioterapia è più devastante del cancro, o dove gli steroidi somministrati provocano un umore alterato.

Gli effetti del dolore cronico sul benessere mentale

In molti casi, il sollievo dal dolore può essere somministrato a lungo termine a tali pazienti. Tuttavia, questa strategia non affronta la causa principale del dolore e l’uso continuo di analgesici ha complicazioni. Forse più importante per la psicologia di coloro che soffrono di dolore cronico rispetto al dolore sperimentato direttamente è l’influenza finale sul loro stile di vita, in cui la malattia può scoraggiare l’impegno in attività sociali, esercizio fisico e sane abitudini del sonno che sono note per portare a disturbi psichiatrici come depressione. Una ridotta attività fisica, a sua volta, può aumentare la probabilità di obesità e altre condizioni di salute fisica, promuovendo ulteriormente la tensione psicologica e generando un ciclo di feedback negativo.

In caso di malattia grave o terminale, il paziente sperimenta ulteriori tensioni psicologiche legate alla paura di morire, lasciando la propria famiglia e i propri cari senza di loro e pressioni finanziarie potenzialmente maggiori per loro e per i loro cari in futuro. Le comorbilità psicologiche sono estremamente comuni tra le persone con malattie croniche, con circa la metà di quelli in Inghilterra con problemi di salute mentale che soffrono anche di qualche tipo di condizione a lungo termine, o il 30% di quelli con una condizione a lungo termine che soffre anche di una salute mentale problema. La malattia cronica può indurre sintomi psicologici avversi nella popolazione, anche se è interessante notare che forti prove suggeriscono che avere una malattia psicologica rende più inclini a malattie fisiche croniche.

Ad esempio, la depressione aumenta il rischio di malattia coronarica e cardiopatia ischemica fino al 100% quando si tiene conto di probabili esiti come una minore attività fisica. Questo può pesare più per certi individui che altri, es. coloro che hanno un alto livello di indipendenza quotidiana. Come prevedibile, la maggior parte degli studi mostra che l’incidenza della malattia psicologica aumenta quando i pazienti sperimentano più condizioni croniche. I dati del World Health Survey suggeriscono che un individuo con diagnosi di due o più condizioni croniche ha sette volte più probabilità di soffrire di depressione rispetto a una persona con una sola condizione.

Che soluzioni pratiche ci sono per ristabilire il benessere mentale?

La gestione del dolore cronico richiede l’identificazione della causa, se possibile, seguita da un trattamento specifico. Se la causa rimane sconosciuta o non curabile, può essere utilizzata una combinazione di farmaci, cambiamenti nello stile di vita e varie misure terapeutiche per controllare il dolore. I farmaci usati per alleviare il dolore possono includere anticonvulsivanti che modulano gli impulsi nervosi, compresi i segnali del dolore; farmaci che migliorano l’umore come gli antidepressivi; rilassanti muscolari e farmaci antinfiammatori; rubefacenti e gel antidolorifici per uso topico; farmaci antidolorifici narcotici come gli oppioidi per il dolore intenso; e marijuana medica. Le modifiche dello stile di vita sono cruciali per la gestione del dolore cronico. Prima di tutto viene il sollievo dallo stress, iniziando con tecniche semplici come la respirazione profonda.

L’esercizio fisico è l’intervento successivo, sia per alleviare lo stress che per sentimenti positivi mediati dalle endorfine. Allo stesso tempo, il dolore emotivo e psicologico del paziente deve essere affrontato per prevenire l’esacerbazione della componente fisica. La psicoterapia può beneficiare i pazienti che soffrono di malattie croniche in un contesto individuale o di gruppo. Ad esempio, la terapia cognitivo-comportamentale prende di mira la risposta comportamentale e cognitiva al dolore. Tenta di educare al rilassamento, alla gestione dell’umore e alla comunicazione efficace, si spera ristrutturando i pensieri disadattivi del paziente sulla sua condizione. In alternativa, la terapia comportamentale operante utilizza il rinforzo positivo e la punizione per alterare il comportamento e i pensieri relativi alla condizione.

È interessante notare che particolari approcci terapeutici hanno mostrato l’effetto migliore se applicati alla tensione psicologica derivante da specifiche fonti croniche. Il dolore regionale complesso o non specifico si adatta bene ai pazienti sottoposti a terapia comportamentale operante, mentre quelli con dolore muscoloscheletrico più specifico si adattano bene alla terapia di accettazione e impegno, in cui i partecipanti sono incoraggiati a trovare modi per aggirare la menomazione. Coloro che soffrono di malattie croniche che generalmente influenzano la qualità della vita in un modo che non può essere aggirato, come il cancro, l’artrite, la sindrome dell’intestino irritabile o l’emicrania cronica, sono trattati al meglio con tecniche di riduzione dello stress basate sulla consapevolezza, che insegnano una gestione del dolore utilizzando tecniche di respirazione e meditazione.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Pubblicazioni scientifiche

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento enzimaticamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (Leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di articoli su informazione medica e salute sul sito www.medicomunicare.it (Medical/health information on website) - Autore di corsi ECM FAD pubblicizzati sul sito www.salutesicilia.it
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